Zaterdag 21/09/2019

Bij Alcatel weten ze wat crisis is

In de neergang van Alcatel-Lucent is een parallel te trekken met onze huidige economie. 'Den Bell' was ooit een kweekvijver voor talent. Nu is het bedrijf nog een schim van zichzelf.

Ooit werkten bij Alcatel 15.000 mensen. 'Den Bell' was een icoon. "Het bedrijf exporteert technologie en importeert welvaart", liet topmanager Paul Depuydt zich destijds ontvallen. En dat klopte: Bell veroverde China en pionierde met technologie voor breedbandinternet.

Maar het is hard ontwaken. Vandaag zijn er nog maar 1.555 mensen aan de slag in Antwerpen. En zij kregen deze week te horen dat er voor 290 van hen binnenkort geen plaats meer is. Een zoveelste herstructurering op rij. En dat voor een bedrijf dat ooit een kweekvijver was voor toptalent. "Mijn hart bloedt", zegt voormalig gedelegeerd bestuurder Julien De Wilde vandaag. Ironisch genoeg waarschuwde hij vijftien jaar geleden al voor dit scenario. De machtsverhoudingen op geografisch gebied wisselen. "Dat proces is volop aan de gang. De vraag is welke economie we overhouden na afloop."

Het belang van het bedrijf voor onze economie kan niet overschat worden. Binnen de contouren van een internationaal georiënteerd bedrijf kunnen pionieren met nieuwe technologie, dat zorgde voor een kweekvijver van talent. Wie het lijstje namen monstert van managers die ooit aan de slag waren bij Alcatel knippert met de ogen.

Makelaar in talent

Bert De Graeve, Jo Cornu, Martin De Prycker, Rudi Thomaes, Dirk Wauters, Paul Depuydt, Julien De Wilde, allen komen ze uit de Alcatel-stal. Ook wijlen Koen Allaert (Flanders Investment & Trade) en John Goossens. Die laatste geldt misschien wel als hét managersicoon bij uitstek. Goossens zou de geschiedenis ingaan als de man die de oubollige staatsmoloch RTT vertimmerde tot Belgacom. Hij maakte van het telefoniebedrijf een telecombedrijf voor de nieuwe eeuw.

John Goossens was ook 'makelaar' in talent. Baron Paul Buysse installeerde op aanraden van Goossens het duo Julien De Wilde en Bert De Graeve bij het staaltechnologiebedrijf Bekaert. Goossens stond bekend als iemand die talent snoof en liet openbloeien onder zijn vleugels. Die twee waren typevoorbeelden. Voor zijn overstap naar Bekaert had Bert De Graeve de openbare omroep op orde gezet. Ook al een bastion waar politiek en vakbond een symbiose hadden, die tot een algemene sclerose leiden. Dirk Wauters zou die stunt zoveel jaren later niet kunnen overdoen.

Onder voorzitterschap van Julien De Wilde zou Bekaert een van zijn meest bloeiende periodes beleven. De Wilde maakte carrière in het kielzog van John Goossens. Hij was de rechterhand van Goossens bij Texaco en ze trokken in 1989 samen naar Alcatel Bell. Toen Goossens in 1995 naar Belgacom ging, volgde De Wilde hem op als CEO van Alcatel Bell. Later werd De Wilde bestuurder bij bedrijven als Telenet of Nyrstar. Jo Cornu doorliep ook verschillende niveaus binnen de Alcatel-groep en zou tot na de fusie met het Amerikaanse Lucent nog een rol van betekenis blijven spelen in de raad van bestuur. Het was ook Cornu die als crisismanager later het fotobedrijf Agfa-Gevaert van een volledige crash zou behoeden.

China

Nog een talent uit de Alcatel kweekschool heet Martin De Prycker. Hij werd in diezelfde periode naar het technologiebedrijf Barco gezogen. Zijn bijnaam bij Alcatel: the godfather van de ingenieurs. Hij hield bij Alcatel 25.000 ingenieurs in het gareel. Vandaag is hij nog steeds actief bij talloze start-ups uit de nieuwe economie. En als gastprofessor in Boston en Gent.

Van alle grote namen die Alcatel voortbracht zou Paul Depuydt het langst loyaal blijven aan het bedrijf. Hij verkaste pas twee jaar geleden naar chemiereus Ravago, nadat hij zeven jaar de Antwerpse meubelen had pogen te redden.

In 2006 fuseerde Alcatel met het Amerikaanse Lucent. Beide bedrijven waren gehavend en de nieuwe groep moest een antwoord bieden op de nieuwe machtsevenwichten op het globale speelveld. Zeker de macht van de Chinezen op wereldschaal hertekende het economische landschap grondig. "Ooit bereikt China dat omslagpunt waarop het niet meer die moordende concurrentiekracht heeft. Vraag luidt echter welke economie we intussen overhouden en wat er in de plaats is gekomen in het Westen", schets De Wilde. Een andere voorlopig onbeantwoorde vraag: welk talent rolt er morgen uit de kweekvijvers? Een gok, het zal niet meer vanuit 'den Bell' komen.

Toptalent uit de stal van een voormalig Belgisch icoon

Bert De Graeve

CEO Bekaert

Julien De Wilde

Voorzitter van raad van bestuur bij Nyrstar en bestuurder bij Telenet

Jo Cornu

Zetelt in raad van bestuur van Belgacom, KBC en Electrawinds

Martin De Prycker

Zetelt in de raad van bestuur van Agoria en is gastprofessor aan Boston University en UGent

Rudi Thomaes

Erevoorzitter bij VBO en lid van de regentraad bij Nationale Bank

Dirk Wauters

Momenteel geen grote functie, ex-gedelegeerd bestuurder van VRT

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234