Woensdag 01/12/2021

Big Tobacco is aan het krimpen

De tabaksindustrie zit in Europa en de VS al jaren in de hoek waar de klappen vallen. Maar via fusies en innovaties als e-sigaretten hopen de tabaksfabrikanten nu terug te slaan en vuur te krijgen in hun verkoopcijfers.

De tabaksindustrie heeft al betere tijden gekend. Terwijl in ontwikkelingslanden het aantal rokers nog altijd stijgt, keren westerse consumenten de sigaret massaal de rug toe.

Volgens cijfers van Surgeon General wordt er vandaag in de Verenigde Staten drie keer minder gerookt dan een halve eeuw geleden. In Europa is de terugval nog steiler: sinds de eeuwwisseling is de consumptie van sigaretten haast tot de helft teruggevallen.

De peuk is niet hip meer, met alle gevolgen van dien voor tabaksreus Philip Morris International. Het bedrijf, bekend van merken Marlboro en L&M, heeft het lastig in Europa en Azië, twee van zijn belangrijkste afzetmarkten. Vorig jaar zag het bedrijf zijn omzet met 0,5 procent dalen, terwijl ook de winst zakte.

Dit jaar lijkt niet beter te worden. Het bedrijf rapporteerde gisteren bij zijn halfjaarlijkse resultaten een winst van 1,37 miljard euro, tegenover 1,57 miljard euro een jaar geleden. Een daling van bijna 13 procent. Dit jaar wordt complex en zeer ongewoon, aldus CEO André Calantzopoulos. Tot dusver kon het bedrijf zijn wereldwijde omzet vrijwaren door de stijgende verkoop in Azië en Rusland, maar ook daar zorgen onder meer hogere accijnzen er voor dat de klad erin zit.

Het antwoord van Philip Morris International is reorganiseren. In september sluit het zijn productie-eenheid in het Nederlandse Bergen-op-zoom, waar 1.200 mensen hun job verliezen. De productie verhuist naar goedkopere landen zoals Zuid-Korea. Tegelijk breidt het bedrijf uit en gaat het op zoek naar innovaties. Zo werkt het aan de ontwikkeling van een geheel nieuwe soort e-sigaretten, die gebruikmaken van echte tabak.

Later dit jaar moet in Italië en Japan de Marlboro Heatstick op de markt komen, een e-sigaret met een pen-achtig uiterlijk waarin tabak verwarmd, maar niet verbrand wordt. Een opmerkelijk verschil met klassieke e-sigaretten, die gebruikmaken van vloeibare nicotine en daardoor ook artificiëler smaken. Om spoed te zetten achter het nieuwe product kocht Philip Morris International onlangs Nicocigs over, een van de grootste producenten van elektronische sigaretten in het Verenigd Koninkrijk.

De overname staat niet alleen. Eerder deze week voltrok zich al een van de grootste fusies ooit in de tabaksindustrie. Reynolds (Camel, Pall Mall) en Lorrilard (Newport), de nummer twee en drie in de Amerikaanse sigarettenindustrie, fuseerden tot een concern met een omzet van zo'n 9,6 miljard euro. Om niet te botsen met de anti-trustwetgeving nam Imperial Tobacco (Gauloises, John Player, West) delen van Reynolds en Lorrilard over. Door de fusie kan Reynolds, voor 42 procent in handen van British American Tobacco, 591 miljoen euro kosten besparen.

Maar belangrijker nog is dat Reynolds Newport in handen krijgt, het succesvolle merk van mentholsigaretten. Newport heeft 12,6 procent van de totale Amerikaanse sigarettenmarkt in handen. Mentholsigaretten hebben een gezonder imago dan klassieke sigaretten, hoewel daar geen wetenschappelijke basis voor is. Ze zijn vooral populair bij jongeren en vrouwen.

Ondanks de uiterst penibele situatie waarin ze verkeren, zijn tabaksfabrikanten relatief optimistisch over de toekomst. Ze zien heil in e-sigaretten, die volgens sommigen voor eenzelfde ommekeer kunnen zorgen als Uber of Airbnb in de taxi- en de hotelindustrie. CEO André Calantzopoulos heeft het over een 'paradigmaverandering' in de takaksindustrie. Maar of dat zo is, moet nog blijken. Eén duidelijk signaal: Europa verbiedt vanaf 2016 de verkoop van mentholsigaretten en mogelijk volgt ook de VS. En intussen liggen ook e-sigaretten steeds meer onder vuur.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234