Vrijdag 15/11/2019

Portret

Beyond Meat-CEO Ethan Brown: nepvleesfabrikant en nu ook knaller op de beurs

Beyond Meat-CEO Ethan Brown. Beeld AFP

Zoon van een professor, lid van de quakers en gepassioneerd door het milieu. Die drie componenten maken Ethan Brown tot wat hij vandaag is. Topman van een vleesvervangend bedrijf dat nu ruim 3 miljard euro waard is.

Ook beleggers lusten vleesalternatieven, zo blijkt. Het aandeel van Beyond Meat, het Amerikaanse bedrijf dat vegan burgers en worsten maakt, beleefde donderdag een succesvolle eerste beursdag. Na de opening koerste het liefst 140 procent hoger op de Nasdaq. Daardoor is het bedrijf nu meer dan 3,5 miljard dollar (ruim 3 miljard euro) waard.

Diens topman, Ethan Brown (42), is een overtuigd milieuactivist, mede gevormd in zijn tienerjaren. Brown woont met zijn vrouw Tracy in Los Angeles, maar groeide op in de buurt van Washington, DC. Om de ongezonde stadslucht te ontvluchten kocht zijn vader een boerderij waar het gezin de weekends en de vrije dagen doorbracht en er een zuivelbedrijfje van maakte. Het is via die weg dat de interesse groeide bij Brown voor milieu en dierenbehandeling. Al zullen de vele gesprekken met zijn vader ook wel meegespeeld hebben. Professor Peter G. Brown is al zijn hele loopbaan bezig met het raakvlak van economie, ethiek en ecosystemen. “Hij is mijn grote voorbeeld en ik bewonder hem”, zei Ethan Brown over zijn vader in een interview met het Amerikaanse zakenblad Fortune.

De wereld zien

Zelf zat hij op de Columbia Business School en omdat hij wat van de wereld wilde zien werkte hij een tijd voor de Organisatie voor Veiligheid en Samenwerking in Europa (OVSE) in het naoorlogse Bosnië. Met die ervaring rijker kwam hij terug naar Amerika. Hij werkte er eerst bij een handvol andere bedrijven vooraleer hij zijn levenswerk zou opzetten. Vlees van planten maken is voor Brown een van de antwoorden op de milieuproblematiek waarmee onze samenleving vandaag wordt geconfronteerd.

Brown surft daarmee op een trend die zeker vanaf 2014 in Silicon Valley opgang maakt. Na soft- en hardware leek de tijd rijp voor een stevige portie disruptie in het domein van onze voeding. Een aantal start-ups begon te experimenteren met het concept voedsel van de toekomst. Naast Beyond Meat heb je zo nog enkele bedrijfjes uit die ‘foodtechscene’, met namen als Soylent, van de excentrieke Rob Rhinehart. Hij ontwikkelt een papje dat de reguliere maaltijden vervangt. Josh Tetrick is dan weer de man achter Hampton Creek, dat eierloze mayonaise (Just Mayo) en dito koekjes (Just Cookies) maakt. Het dichtst in de slipstream van Beyond Meat is echter Impossible Foods. De start-up van Patrick Brown (geen familie) die tevens vlees vervangt door een plantaardig equivalent.

Beyond Meat-CEO Ethan Brown. Beeld AFP

Gates en DiCaprio zijn fan

Tegen die achtergrond, in financiële kringen wel eens de ‘burgeroorlog’ genoemd, lijkt Ethan Brown een veldslag te hebben gewonnen. Zijn beursdebuut zet hem meteen in poleposition, en met investeerders achter zich, zoals Bill Gates (die in wel meer foodtechbedrijven is gestapt) en acteur Leonardo DiCaprio, win je wel aan geloofwaardigheid. Ook het investeringsfonds van Evan Williams, medeoprichter van Twitter, en Donald Thompson, die van 2012 tot 2015 topman was van hamburgerketen McDonald’s, stapten mee in. 

Maar de lange termijn is veel belangrijker, zegt Brown in een interview met Business Insider. “Ik maak me minder zorgen over de concurrentie, dan over hoe we de producten die we nu op de plank hebben liggen kunnen verbeteren.” Het ultieme doel van Brown is om perfect imitatievlees te maken. Op dit moment is het bedrijf daar volgens Brown al voor 70 procent in geslaagd. Volgens hem zijn producten als worstjes en hamburgers veel makkelijker om te maken dan producten als biefstuk en spek. Toch wil Beyond Meat zich ook daaraan wagen, aangezien het er alles aan doet om vleesliefhebbers van alle soorten en maten voor zich te winnen.

Ethan Brown bij het beursdebuut op donderdag. Beeld REUTERS

Dat heeft Brown alvast goed gezien: de meeste producenten van vegetarische vleesvervangers maken de fout dat ze zich richten zich op vegetariërs en veganisten. Maar dat is minder dan 5 procent van de markt. “Het is nooit onze bedoeling geweest onze producten als traditionele ‘veggieburgers’ te verkopen, want die hebben een beperkte aantrekkingskracht op traditionele vleeseters.” Die eet je volgens Brown niet voor de smaak, maar als ‘offer’ voor je gezondheid, het milieu of dierenwelzijn. 

Rechtstaand eten

Zelf noemt Ethan Brown zijn overtuigingskracht zijn belangrijkste eigenschap. Dat en zijn geloof, zijn familie is lid van de quakers in Amerika. “Ik moedig onze medewerkers en mezelf echt aan rond deze mantra: ‘We proberen het leven te verbeteren. Zorg ervoor dat je geniet van het jouwe’”, aldus Brown in Fortune.

Hij eet zelf, naar eigen zeggen, elke dag van zijn eigen Beyond Meat-producten. “Een beetje olie in de pan en ik eet rechtstaand.” Een beetje excentrieke eigenschappen moet zo’n techondernemer ook wel gegund worden. Met 355 werknemers en een jaaromzet van 87,9 miljoen dollar (78,8 miljoen euro) in 2018 is Beyond Meat geen grote partij in de Amerikaanse voedingsindustrie. Maar wel een snel groeiende, al boekt het bedrijf wel nog rode cijfers. In 2018 werd een verlies geleden van zo’n 29,9 miljoen euro. In het kantoor van Ethan Brown hangt – de symboliek! – een koebel, die bij elk order dat binnenkomt rinkelt. “Onze producten zijn al te verkrijgen in meer dan 27.000 supermarkten en restaurants in de Verenigde Staten, maar ook in Hongkong en Australië. Nu zijn we ook klaar om Europa te veroveren. Op ideale dagen luidt de bel voortdurend”, lacht Brown

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234