Donderdag 29/10/2020

'Beter doen dan Barcelona'

Hein Vanhaezebrouck wordt vandaag 53. 'Een ploeg die gelooft in eigen kunnen, dat zou een mooi verjaardagsgeschenk zijn', zegt de coach van AA Gent voor het Europa League-duel tegen de Spurs. Al is het maar om over een week niet naar het mythische Wembley te moeten voor een stadiontour.

Frankrijk had hij al gezien. Spanje, Rusland, Duitsland, Oekraïne, Portugal en Turkije intussen ook. Het was wachten op Engeland. Hein Vanhaezebrouck wil zich allang eens meten met een klepper uit de Premier League - vorig jaar hoopte hij op Manchester United. "Dat was gemakkelijker geweest dan Valencia", klonk het toen, bij de start van de Champions League. Vanhaezebrouck had in het tweeluik tegen Club Brugge kansen gezien om Man United te kloppen.

Wanneer hij een jaar later in het Zwitserse Nyon door de UEFA uitgenodigd werd voor een trainerscongres met het summum van de Europese coaches, raakte Vanhaezebrouck er al snel aan de praat met José Mourinho, de nieuwe coach van United. Gespreksonderwerp: Engelse ploegen in Europa stellen niet veel meer voor. "Het gevolg van een verstikkend speelschema, bepaald door de rechtenhouders", merkt Mourinho op. Vanhaezebrouck knikte instemmend, nog steeds dromend van een rechtstreekse confrontatie.

Tottenham Hotspur FC mag dan Manchester United niet zijn, het blijft een interessante krachtmeting. "Dit is niet zomaar een team uit de Premier League, hé. Tottenham strijdt er voor de titel. Maar: 'We are AA Gent.' Wij zijn van niemand bang. Nooit geweest."

Vergeet Vanhaezebroucks discours van afgelopen zaterdag dus. Zijn emoties namen toen, na het onverwachte verlies tegen Eupen, even de bovenhand. Over de match tegen Standard - toen nochtans als belangrijker bestempeld dan die tegen Tottenham - wilde hij gisteren met geen woord meer reppen. "Dat zou onrespectvol zijn naar Tottenham toe."

Aan goesting geen gebrek

Je laat zo'n topaffiche toch ook niet schieten? Ongeacht de situatie in eigen land. Sommige clubs zouden geld geven om ooit eens in die Europese spotlights te mogen staan. Zeker tegen Tottenham: sexy ploeg met een Belgisch tintje. "Tottenham heeft ons in elk geval al een mooi cadeau gedaan door de terugwedstrijd in Wembley te laten plaatsvinden. Bedankt daarvoor", knipoogde Vanhaezebrouck. "Voor mijn spelers wordt dat een once in a lifetime-ervaring, voor mezelf wellicht ook. Tenzij ik het ooit tot bondscoach schop. Ons doel: die terugwedstrijd redden. Zorgen dat we er in Wembley, voor de ogen van zo'n 85.000 mensen, een echte match van maken. Want de heenwedstrijd met 4-0 verliezen, dat kan de beste ploegen in Europa overkomen ... Dan is er van een return geen sprake meer. (grijnst) Wij zullen dus beter moeten doen dan Barcelona."

Aan goesting binnen de Gentse spelersgroep in elk geval geen gebrek. Al anderhalf jaar dromen ze daar van een klinkende tegenstander. Van Rusland werd niemand warm, van Oekraïne evenmin. Toen Tottenham eind december geloot werd, ontstond er in het spelershome een vreugde-explosie van jewelste.

"Vergelijk Tottenham gerust met Sjachtar Donetsk. We zullen top moeten zijn en individuele fouten vermijden, anders maken we geen kans", besefte Vanhaezebrouck. "Maar als we als team goed spelen, verzeker ik je dat het een strijd wordt. We zullen misschien verliezen, maar we gaan niet weggedrukt worden."

Geloof in eigen kunnen

Een nieuwe stunt in Europa, tegen een gedroomde Premier League-klepper, daar kan geen enkel verjaardagscadeau toch tegenop? Vanhaezebrouck, uitgerekend vandaag 53 jaar, glimlachte eens naar een Engelse collega. "Ik ben niet de man van de verjaardagen. Eenmaal voorbij de 50 denk je daar niet meer aan. Het zou fijn zijn als mijn ploeg mij een goed gevoel gaf. Een team dat er staat en er vol voor gaat. Dan zal ik tevreden zijn. Echt waar. Geloven in onze eigen kwaliteiten zou het mooiste geschenk zijn, ongeacht de uitslag."

Ongeacht de uitslag? Nee, toch? Er valt vanavond minstens een terugwedstrijd te redden. Want wie wil er nu later tegen zijn kinderen of kleinkinderen zeggen dat hij ooit in het legendarische Wembley was voor een duel dat er eigenlijk niet meer toe deed? Niemand. Zeker Hein Vanhaezebrouck niet. Je steekt het Kanaal niet over voor een verplicht nummer. Hij grijnsde een laatste keer: "Onze kansen zijn niet erg hoog. Maar dat dachten jullie vorig jaar in de Champions League toch ook, toen we het hadden over overwinteren?"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234