Maandag 30/11/2020

Belgische verankering, internationale ambitie

Terwijl de Belgische industrie in de etalage staat, loopt Solvay resoluut de andere kant op. Het chemiebedrijf legt 5 miljard euro neer voor een Amerikaanse sectorgenoot. Solvay koopt zich zo naar de wereldtop. Wat is het geheim?

Solvay hoest 5 miljard euro cash op voor de Amerikaanse beursgenoteerde sectorgenoot Cytec. De deal katapulteert een van de kroonjuwelen van de Belgische industrie naar de absolute top, van een niche welteverstaan, die van de chemicaliën voor mijnbouw en luchtvaart.

Het nieuws steekt af tegen recente gebeurtenissen uit onze nijverheid: het Nederlandse Ahold snaait Delhaize, Omega Pharma komt in handen van het Amerikaanse Perrigo, en landgenoot Mohawk rijft vinylgroep IVC binnen. In een iets verder verleden zuchtte het land nog collectief bij de verkoop van Fortis aan de Franse bank BNP Paribas en Electrabel aan de Franse energiereus Suez GDF (vandaag Engie).

Het geheim van Solvay is een radicale transformatie: gesteund door de controlerende familieholding Solvac, dat met bekende families als Solvay, Janssen, Delwart, Jacobs en Boël 30 procent van het bedrijf in handen heeft, is er de laatste jaren een internationaal managementteam aangesteld. Het bedrijf, dat opgericht is in 1863, stond nochtans lang te boek als conservatief familiebedrijf.

"De overname van Rhodia (Frans chemiebedrijf, af) in 2011 is de grote katalysator geweest", legt Yann Dekeyser van KPMG uit. "Rhodia's CEO Jean-Pierre Clamadieu is aan het hoofd gekomen van Solvay, dat heeft een internationale weerslag gehad." Ook de financieel directeur komt uit het buitenland: Karim Hajjar is een Brit, maar net als grote baas Clamadieu woont hij wel in België.

Het nieuwe, internationale management heeft de focus op innovatie gezet, weg van de conservatieve houding, en net dat heeft het bedrijf gered. Analist Nathalie Debruyne van het beurshuis Petercam: "Ze nemen meer risico's en zijn dynamischer. Ze versterken zich in bepaalde sectoren waar ze dan wereldspeler in willen worden."

Sterktes en zwaktes

Daarnaast is de Belgische industrie er een van niches, net als Solvay. "We kijken te weinig naar onze goede bedrijven", zegt econoom Herman Daems, emeritus professor van de KU Leuven. "Soudal, Bekaert, Umicore, Barco: het zijn relatief gezien kleine nichespelers, maar ze staan internationaal aan de top." Dat kan het voor grote, internationale spelers interessant maken om zo'n nichebedrijf als mooie aanvulling in te lijven. "Wat een van onze sterktes is, is meteen ook onze zwakte", zegt Daems.

Het grote nadeel dat het hoofdkwartier van een bedrijf verkast naar een ander land, soms aan de andere kant van de oceaan, is dat het kloppend hart van de onderneming uit het eigen land verdwijnt. "Jonge mensen zoeken naar een functie met internationale betrokkenheid, maar willen in de buurt van het beslissingscentrum zijn", legt Daems uit. In die zin is het een goede zaak dat Solvay in België blijft.

Janssen Pharmaceutica

Dan rest de vraag hoe Belgisch een Belgisch bedrijf is. Moeten we, na dat gezamenlijk gezucht bij wat sommigen een uitverkoop noemen, nu met de uitbreiding van Solvay onze hoed de lucht in gooien van blijdschap? Niet noodzakelijk, want de Belgische verankering is niet zaligmakend. Bij elk bedrijf speelt een andere logica. De oude trots van de Belgische farmaceutische industrie, Janssen Pharmaceutica, werd in 1953, amper acht jaar na de oprichting, door de Amerikaanse gigant Johnson & Johnson overgenomen.

Toptalent in eigen land

"De investering in een eigen, globaal salesnetwerk was niet te dragen, dus die overname was een goede zaak", zegt econoom Geert Noels. Intussen heeft Janssen Pharmaceutica nog een belangrijke onderzoekscel in ons land. "Leuk voor onze jonge wetenschappers om op zo'n plaats te kunnen werken", besluit Dekeyser. "Dat is wat echt telt, of we toptalent in eigen land een interessante plaats kunnen geven."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234