Dinsdag 26/10/2021

Belgische superploeg rond Omega Pharma en QuickStep of toch niet?

Een ploeg met veel prestige uit Luxemburg, een ploeg waar ambitie voor alles gaat uit Nederland, of wordt dan toch een nieuwe Belgische superploeg boven de doopvont gehouden? Het was de knoop die Omega Pharma gisteren moest doorhakken om de toekomstplannen in het wielrennen veilig te stellen.

De Belgische multinational wordt opgevrijd door Leopard-Trek, Vacansoleil en QuickStep. Slechts 'de laatste 10 meter' naar de finish moeten nog worden overbrugd. Als het maar geen 10 meter naar de top van de Mount Everest is.

Het nieuws was voor het Belgisch kampioenschap beloofd. Maar voor Omega Pharma lag die deadline duidelijk te scherp. Hoe de nieuwe wielerploeg waarin de Belgische farmagigant de komende jaren hoofdsponsor is, volgend jaar voluit gaat heten, was ook gisteravond laat nog niet duidelijk. Vandaag of ten laatste morgen komt er duidelijkheid.

Onderhandeld wordt er met drie bestaande teams, zegt manager Geert Coeman. De eerste is Leopard-Trek uit Luxemburg. Een miljoenenploeg met absolute toppers als Fabian Cancellara en de broers Frank en Andy Schleck. Zijn grootste sportieve ambities kan Marc Coucke, CEO van Omega Pharma, met een Belgisch-Luxemburgse entente waarmaken. Klassiekers en grote rondes winnen. En daar is het Coucke tenslotte om te doen: een topspeler in het internationale wielrennen blijven. Op dat niveau waren ze met Philippe Gilbert inmiddels geraakt. Als Gilbert straks weggaat en Jurgen Van den Broeck vertrekt zoals verwacht naar de nieuwe Lottoploeg, vullen Cancellara en de Schlecks de leemtes moeiteloos in.

Minder duidelijk is waar Coucke met het Nederlandse Vacansoleil heen wil. De ploeg is ambitieus, dat zeker. In korte tijd bracht manager Daan Luyckx het voor elkaar dat de WorldTour-status een feit is. En geld is er vast ook. Maar Luyckx ziet ook wel eens iets door de vingers. Een probleem om Riccardo Ricco voor veel geld aan te werven had hij niet. Italiaan met een schimmig dopingverleden en niet het soort renner dat snel zijn leven betert. Zo bleek enkele maanden geleden toen hij na een eigenhandig uitgevoerde en mislukte bloedtransfusie tussen leven en dood het ziekenhuis werd binnengebracht. Het avontuur met Bernard Kohl, winnaar van de bergprijs in de Tour maar vervolgens CERA-positief, ligt Coucke nog vers in het geheugen. Neen, die cultuur voert hij beter niet in.

Blijft QuickStep. Patrick Lefevere verkocht afgelopen winter zijn ploeg aan de Tsjechische investeerder Zdenek Bakala. Die heeft weliswaar geld, maar is toch niet zinnens om een budget van 15 miljoen euro helemaal zelf vol te storten. Net als de Luxemburgse zakenman Flavio Becca van Leopard-Trek is Bakala dus naar extra sponsors op zoek. Bovendien vindt de huidige sponsor QuickStep er geen graten in om als tweede sponsor op de truitjes te staan. Aan die kant zit het dus wel goed.

Het voorbereidende werk is al lang begonnen. Vorig jaar in de Tour werd Coucke voorgesteld aan de CEO van het Amerikaanse Mohawk, dat eigenaar is van QuickStep. En bij de start van de Ronde van Vlaanderen 2011 ontmoette Coucke de nieuwe Tsjechische eigenaar Zdenek Bakala.

Maar hoezeer blijft het verleden - met een huwelijk op het einde van 2002 dat minder dan twee jaar later al op de klippen liep - doorwegen. Marc Coucke, QuickStep-baas Frans De Cock en manager Patrick Lefevere zouden elkaar pas voor de rechtbank terugzien. Coucke eiste een schadeloosstelling van 7,5 miljoen euro, De Cock en Lefevere eisten dat Omega Pharma één miljoen euro achterstallig sponsorgeld volstortte. De laatste twee kregen van de rechter gelijk. Daarna gingen Omega Pharma en QuickStep hun eigen weg.

"Wat toen gebeurd is, is ver voor mijn tijd", zegt manager Geert Coeman. "Nu spreken we over iets helemaal anders." Een ploeg waarin men toch hoopt om Philippe Gilbert aan boord te houden is dat. En waarin een nieuwe samenlevingsvorm met Tom Boonen moet worden gevonden. Het heeft dus wel iets weg van het beklimmen van de Mount Everest. En dan is 10 meter naar de top nog ver.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234