Woensdag 20/01/2021

Belgische Gillet Vertigo draait al tien jaar mee

Nergens worden per inwoner zoveel auto's gebouwd als in België, maar echte Belgische automerken zijn er sinds de teloorgang van Minerva en FN al vele jaren niet meer. Behalve eentje, want in het Waalse Gembloers bouwt de eigenzinnige Tony Gillet al een dikke tien jaar aan zijn Gillet Vertigo.

Brussel

Van onze medewerker

Bart Lenaerts

Het is moeilijk te zeggen of de Gillet Vertigo mooi is of lelijk. Het is alleszins een bijzondere verschijning, dankzij de lange, lage motorkap, de voluptueuze spatborden met de gemeen loensende koplampen, de flamboyante vleugeldeuren en de gulle maar toch sensueel ronde kont. Voorin klopt het passionele hart van een Alfa Romeo V6-motor die 226 pk levert. Ruim voldoende voor schitterende prestaties, maar op papier toch een beetje dunnetjes tegen de zwaarbewapende concurrentie.

De Vertigo is immers geen koopje. Hij balanceert rond de 100.000 euro en voor dat geld ben je bij Porsche of Maserati ook het heertje. "Toch is hij niet duur", zegt Tony Gillet, "want hij is volledig met de hand gemaakt uit lichtgewicht carbon zoals een Formule 1, en daarvoor betaal je elders veel meer." Gillet wil niet gezegd hebben dat zijn geesteskind een jongensdroom is die werkelijkheid werd. "Neen, want dan zou ik een motor gemaakt hebben, dat is mijn echte passie. De Vertigo is gewoon een logische evolutie van mijn carrière."

Tony Gillet is een nijver man met een ongebreidelde fantasie, onbreekbare wilskracht, onvermoeibare ondernemersdrift, minutieuze drang naar perfectie en aderen waardoor onverdunde benzine pompt. Die eigenschappen kwamen goed van pas toen hij als jonge snaak zijn eerste Renault 4 ombouwde om rally's te rijden, maar ook toen hij in de jaren zeventig heuvelklimkampioen werd en vooral toen hij in de jaren tachtig tweemaal de loodzware woestijnrally Parijs-Dakar afhaspelde. Omdat er ook brood op de plank moest komen, werd Gillet Belgisch importeur van het Nederlandse nichemerk Donkervoort. Deze no-nonsense lichtgewicht rijdende sigaartjes zijn bloedsnel, maar Spartaanser dan een vliegend spijkerbed. Gillet had altijd al peper in zijn kont en bewees dat trouwens door het wereldrecord van 0 tot 100 km/u op zijn naam te zetten.

Nijvere Tony wilde al die ervaring ten gelde maken en zag een kleine markt voor een comfortabelere maar ook snellere sportwagen dan de Donkervoort. Dankzij zijn kennis van kunststoffen en composietmaterialen bouwde hij een vederlicht maar oersterk chassis waarop hij een barokke carrosserie coiffeerde, dat op het salon van Brussel in 1994 debuteerde. Daarna werden de eerste wagens geleverd, bouwde Gillet een nieuwe infrastructuur en verpulverde hij en passant nogmaals het wereldrecord van 0 tot 100 km/u - ditmaal met een product van eigen vinding.

Gillet was nooit vies van een stunt en hij kreeg de Monegaskische prins Albert zover om de Vertigo voor de aanvang van de Grote Prijs F1 van Monaco in 1995 een rondje over het parcours te jagen. Bovendien kocht Johnny Hallyday er eentje die hij later liet opdraven tijdens zijn shows in Bercy. In diezelfde periode bouwde Gillet een speciale versie zonder stuur en pedalen, maar met een joystick voor de bijna volledig verlamde ex-Formule 1-piloot Philippe Streiff.

Ondertussen kwam Gillet tot de ontdekking dat auto's bouwen in België geen evidente zaak is en diversifieerde hij zijn activiteiten. "De Vertigo is tot vandaag niet rendabel", biecht hij op, "maar hij zorgt wel voor veel ander gespecialiseerd werk." Dankzij zijn expertise bouwt hij nu ook kantoormeubelen, behuizingen van radars, jetski's en vliegtuigvleugels. Bovendien mocht Gillet composietonderdelen leveren voor BMW en Peugeot en zelfs competitieonderdelen voor het hoogstaande Peugeot Sport.

In 2000 aanschouwde half België een ander product van de inventieve constructeur toen prins Filip en prinses Mathilde op de mooiste dag van hun leven werden rondgereden in een antieke Mercedes met een doorzichtige dakconstructie uit de ateliers van Gillet.

Tien jaar na het allereerste prototype toonde Gillet in 2002 de tweede versie van zijn Vertigo. Gillet noemde hem de Vertigo Streiff, als eerbetoon aan zijn gehandicapte klant. Er werd ook een raceversie gebouwd die de Belgische circuits afdweilde en die wereldwijd furore maakte toen hij als enige Belgische auto opdook tussen Ferrari's, Aston Martins en andere notoire sportwagens in het vooraanstaande racespel GranTurismo van PlayStation. "Het is de auto waarmee wereldwijd het meest gespeeld wordt", aldus Gillet, die er tot vandaag helaas geen extra wagens door heeft kunnen verkopen. "Al kent men ons wel", voegt hij er nog aan toe. "Toen we met prins Filip Japan bezochten, kende iedereen de auto. Bovendien heeft het ons heel wat sponsors opgeleverd omdat we van de makers van het spel zelf voor de publiciteit op de auto mochten zorgen."

Tot grote spijt van Gillet kan men in realiteit echter nog altijd niet van een kaskraker spreken. In tien jaar tijd werden er amper 22 eigenzinnige Vertigo's verkocht, waarvan ongeveer de helft in België. Over zijn klanten kan hij weinig vertellen. "Het is een auto voor monsieur tout le monde." Natuurlijk zijn de obligate excentrieke prins en de oliebaron die al alles hebben gehad van de partij, maar verder telt Gillet ook een jonge vrouw en een wiskundeprofessor onder zijn cliënteel. Gillet heeft hoge verwachtingen voor het komende jaar. "Natuurlijk hoop ik op meer", voegt hij er nog aan toe, "maar voorlopig ontbreken de middelen om de noodzakelijke commerciële structuur op te zetten."

De Vertigo is de meest gekozen sportwagen ter wereld. In de virtuele realiteit van PlayStation tenminste

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234