Donderdag 02/04/2020

Biotechnologie

Belgische biotech: Galapagos maakt beurs euforisch, ook zonder pil

De vestiging van Galapagos in Mechelen. Hier werken 450 van de 1.000 werknemers.Beeld Tim Dirven

Galapagos heeft in zijn twintigjarige geschiedenis nog nooit een medicijn verkocht. Toch is het Mechelse biotechbedrijf met een beurswaarde van ruim 15 miljard euro dé grote motor van de jongste recordkoers van de Bel20. Hoe komt dat? Galapagos is hoogzwanger van een ­revolutionaire pil tegen ­reuma en de nakende bevalling doet beleggers watertanden.

De Bel20 piekte deze week naar een recordhoogte voor de laatste 12 jaar. Vijftien jaar geleden verloor de korf met de belangrijkste aandelen in ons land in één dag 2,5 procent van z’n waarde. Op dát moment wilde CEO Onno van de Stolpe zijn Mechelse biotechbedrijf Galapagos – een joint venture van het Nederlandse Crucell en het Belgische ­Tibotec – naar de beurs brengen. “Maar door het slechte klimaat luisterden de investeerders toen nauwelijks naar mij”, zo legt Van de Stolpe (60) uit. “We wilden 8 euro per aandeel, maar het orderboek raakte niet gevuld. De banken adviseerden mij het niet te doen. Wij zeiden: ‘We doen het toch, laat de prijs maar zakken tot 7 euro.’”

Als Van de Stolpe iets in zijn hoofd heeft, dan zet hij door. Niet voor het eerst toen in 2005 en zeker niet voor het laatst. De aandelen van Galapagos noteerden gisteren aan 238,20 euro, oftewel 33 keer meer dan die 7 euro van de eerste beursdag. Het bedrijf is dit jaar al een kwart in waarde gestegen en is het vliegwiel dat de Bel20 naar omhoog stuwt. Galapagos heeft wereldwijd meer dan 1.000 mensen in dienst, van wie 450 in Mechelen, en vertegenwoordigt een beurswaarde van 15 miljard euro: nog ruim ­anderhalf miljard euro meer dan telecom­giganten Proximus en Telenet samen.

Eiwitten

En dat voor een bedrijf dat nog niet één ­medicijn verkocht. Maar beleggers gaan er net als Van de Stolpe vanuit dat dat snel zal veranderen. “We wachten op de goed­keuring van de Amerikaanse en Europese instanties om filgotinib op de markt te brengen, een pil die reuma aanpakt. Dat zal wellicht in het midden van dit jaar gebeuren.” 

De bekroning van een onderzoek dat in 2003 begon. Van de Stolpe doet een poging om het simpel samen te vatten. “Op bepaalde plaatsen in het lichaam kan een teveel of tekort aan eiwitten verantwoordelijk zijn voor een ziekte. Als je er eenmaal in slaagt om precies te weten te komen welk eiwit niet meer in balans is, kun je aan de slag gaan om het te corrigeren met een chemische stof. Wij ­hebben reuma (dat zorgt voor pijnlijke ontstekingen aan gewrichten, spieren en pezen zorgt, red.) onderzocht en vonden daar het JAK1-eiwit als de schuldige. Na veel puzzelen hebben we met filgotinib een molecule ontwikkeld die zich bindt aan het bewuste eiwit en het inactief maakt. Die molecule zijn we dan jarenlang gaan testen: eerst bij dieren en later bij mensen.”

CEO Onno van de Stolpe. “Ik wil gewoon voortdoen. We verwachten nog mooie ­resultaten van onze ontstekingsremmers in de strijd tegen darm- en longziekten.”Beeld BELGA

Doorslaand succes

De grote doorbraak kwam in 2011, toen in Moldavië een dertigtal reumapatiënten voor het eerst een pilletje kregen. De krant De Tijd ging afgelopen zomer enkele proef­personen opzoeken en noteerde straffe ­verhalen. Er was Natalia, een vrouw die door kromgetrokken vingers jarenlang geen ­piano meer kon spelen, maar na een tijdje aan de pillen weer vlot toetsen kon aanslaan. Een andere dame was door de ziekte zwaar invalide geworden en verging zelfs liggend in haar bed van de pijn. Na een kuur kon ze te voet weer gaan werken.

“Moldavië was een groot succes, maar we wisten nog heel veel niet na een test van een maand”, zegt Van de Stolpe. “Zijn er geen bijwerkingen als er langer behandeld wordt? Dan moet je de ontwikkeling van het medicijn alsnog stopzetten. Er volgden jaren van lange testen en die bleken allemaal goed.”

Dat beleggers die vroeger hun neus ophaalden voor Galapagos nu wel dollartekens in hun ogen krijgen, is makkelijk uit te leggen. Drie miljoen Amerikanen en Europeanen ­lijden aan reuma: een ongeneeslijke ziekte, wat betekent dat het geld blijft binnen­stromen voor wie de pijn kan verzachten. Dat kan nu al met Humira, maar die ont­stekingsremmer werkt op basis van injecties en dat is pijnlijk. Niettemin is Humira het medicijn dat wereldwijd het meeste opbrengt: jaarlijks 20 miljoen dollar.

Miljarden voorspeld

Kenners zien echter meer heil in enkel een pilletje per dag en voorspellen een miljarden­opbrengst voor filgotinib. Wat maakt dat het Mechelse biotechbedrijf al jaren een van de meest sexy danspartners is in het zakenleven. Ontelbare keren werd Galapagos een overnameprooi genoemd, maar Van de ­Stolpe hield het been stijf. “Ik wil gewoon voortdoen. We verwachten nog mooie ­resultaten van onze ontstekingsremmers in de strijd tegen darm- en longziekten.”

­Afgelopen zomer tekende het Mechelse ­biotechbedrijf een gunstige deal met de Amerikaanse farmareus Gilead. Dat investeerde 4,5 miljard euro, beloofde tien jaar lang geen overnamebod uit te brengen en zou zich om de verdeling van het medicijn op de markt buiten Europa bekommeren.

Het succes van Galapagos valt niet los te zien van zijn CEO. Van de Stolpe is een lefgozer. Zijn motto is ‘denk groots’ en al jaren geleden zei hij onomwonden dat Galapagos het grootste biotechbedrijf van Europa zou ­worden. Toen deed hij wenkbrauwen fronsen, maar nu is het de waarheid. “Het geloof in onze basistechnologie bleef. Een tegenslag doet mij nooit in de put belanden. Voor mij blijft het glas altijd halfvol.” 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234