Dinsdag 19/10/2021

'Belgisch talent wordt erg gewaardeerd in Frankrijk'

'De Belgen zijn de dappersten der Galliërs.' De uitspraak van Caesar geldt meer dan ooit in Parc Astérix, op 30 kilometer ten noorden van Parijs. Filip De Witte, de oud-baas van Bellewaerde, moet elke dag opboksen tegen Eurodisney.

Met het begin van de lente gaan traditioneel de pretparken weer open. Bij Parc Astérix is het seizoensdebuut meteen een voltreffer. Het park wemelt van de jongeren, die vooral uit Parijs komen. Ze wandelen tussen Asterix, Obelix en de andere bekende personages uit de strip. De meeste aandacht gaat naar de attractie Oz-Iris, de nieuwe rollercoaster waar een investering van 2 miljoen euro mee gemoeid is. De eerste lentezon maakt ook CEO Filip De Witte gelukkig, want die zorgt voor een ontspannen sfeer bij het publiek. De Oost-Vlaming staat inmiddels vijf jaar aan het hoofd van het pretpark.

Is het makkelijk voor een Belg om Parc Astérix, dat toch doordrenkt is van de Franse cultuur, te leiden?

"Na vijf jaar kan ik teren op mijn ervaring. Er zijn zaken die gelijklopend zijn aan mijn job bij Bellewaerde. Beide parken mikken op gezinnen, hebben dezelfde aandacht voor de ontvangst van de klanten en hun beleving en proberen uit te vissen wat de bezoekers precies zoeken, zodat we nieuwe attracties kunnen bouwen. Maar er zijn ook verschillen. Bellewaerde ligt in een landelijke streek, hier zitten we bij Parijs. Dus rekruteren we meer jongeren van diverse afkomst, van andere culturen. Je moet de medewerkers ook iets verder gaan zoeken en bussen voor hen inleggen. Door het feit dat we vlak bij een grootstad als Parijs zitten, zijn we alerter voor de veiligheid en proberen we risico's te vermijden."

De schaal van uw job is hier toch groter dan bij Bellewaerde.

"Dat klopt. We hebben veel meer middelen dan Bellewaerde, Bobbejaanland of Walibi. De omzet is rond 70 miljoen euro, terwijl in België een groot pretpark tussen 15 en 25 miljoen euro omzet draait. We zijn met 200 vaste medewerkers en tijdens zomer kan dat samen met de seizoensmedewerkers oplopen tot duizend.

"Alle dimensies zijn groter. Als we een idee uit België invoeren - we hebben bijvoorbeeld een frietkot opgericht - betekent dat meteen dat we moeten zorgen voor een groter aantal medewerkers en een grotere installatie dan in België.

Je hebt hier in Parijs wel een snellere return on investment, dus je moet maken dat je de zaken groot, grondig en goed aanpakt. Dit is een park met bijna 1,8 miljoen bezoekers per jaar, dat schept mogelijkheden. Ik beschik gemiddeld over een investeringsbudget van ongeveer 10 miljoen euro per jaar. Dat maakt veel projecten mogelijk, zoals de nieuwe attractie Oz-Iris."

Parc Astérix behoort tot de Franse beursgenoteerde groep Compagnie des Alpes, net als Walibi, Bellewaerde en Futuroscope in Poitiers. Welke verplichtingen hebt u tegenover de aandeelhouders?

"De Compagnie des Alpes is zelf een filiaal van de Franse staatsbank Caisse des Dépots et Consignations. Die heeft een langetermijnvisie en legt soms andere klemtonen dan een volledig private aandeelhouder. Zo hebben we meer oog voor het welzijn van personeel en willen we ook inzetten op de ontwikkeling van de regio rond het park. De Compagnie kiest voor dezelfde aanpak in Futuroscope in Poitiers. We moeten ervoor zorgen dat Parc Astérix sterk verankerd is, en tegelijk bezoekers uit alle hoeken aantrekt. We hebben een bredere visie, maar natuurlijk moeten we ook rendabel zijn en resultaten boeken."

Wat is uw grootste uitdaging? De concurrentie met Disneyland Parijs, amper enkele tientallen kilometers verder?

"We spelen in West-Europa in een mature markt, met weinig bewegingen.

Er komen geen nieuwe spelers bij. Het aantal bezoekers blijft ongeveer gelijk. De grootte van de taart ligt dus vasten de stukken van de taart zullen ook niet veel veranderen.

"De attracties op zich maken volgens mij niet echt het verschil. De meeste parken hebben dikwijls dezelfde soorten attracties. Het enige wat je kunt doen, is ze nog langer, hoger, groter en spectaculairder maken. Ik denk dat je eerder het het verschil kunt maken met andere parameters: de algemene ambiance in een themapark, de sfeer die je met de elementen van een stripverhaal kunt maken, de verschillende thema's per zone. Dat is dus meer dan de attractie op zich. We moeten iets meer kunnen geven dan een klassiek attractiepark. Daarom is het onthaal zo belangrijk. Je moet jong én oud een goed gevoel geven, en evenementen creëren tijdens het jaar."

Is Parc Astérix het meer artisanale alternatief voor Disneyland?

"Het grootste verschil is dat bij ons alles op mensenmaat is. Op een kalme dag kun je hier tot twaalf attracties doen. Ik wil mijn collega's in Marne-la-Vallée niet voor het hoofd stoten, maar daar ben je uren bezig met één attractie. Parc Astérix is meer een eendagspark."

De 1,8 miljoen bezoekers die jullie per jaar halen, is een piek die moeilijk te overtreffen is?

"Het is meer dan waar we tien jaar geleden op hoopten. Bezoekersgroei is een zaak, omzet en fidelisering zijn minstens even belangrijk. Mond-aan-mondreclame speelt daar een minstens even cruciale rol in als onze eigen communicatie."

Hoeveel Belgische bezoekers komen er uw park?

"We hebben tussen 3 en de 5 procent Belgische bezoekers, wat eigenlijk veel te weinig is. Zeker als u weet dat wij zo dicht bij België liggen. Vanuit West-Vlaanderen en Henegouwen ben je hier in twee uur. De voornaamste reden is dat wij geen publiciteit in België maken, want we concentreren onze communicatie vooral rond Rijsel en Parijs."

Hoe kijkt u vanuit Frankrijk naar het Belgische bedrijfsleven?

"Ik neem nog regelmatig een kijkje, zowel aan de Vlaamse als aan de Franstalige kant. We kunnen fier zijn om Belg te zijn. Onze bedrijfscultuur is op efficiëntie gebaseerd en we zijn commercieel ingesteld. We zijn wel te bescheiden, vind ik. We moeten niet zo beschaamd zijn om Belg te zijn. In het wereldwijde bedrijfsleven kunnen we zeker een rol spelen, want we zijn creatiever en innovatiever dan anderen. Fransen zijn het gewoon de winnaar te zijn, omdat ze tot een groot land behoren. Wie uit een klein land komt, moet zich toch meer bewijzen. Wat onze groep betreft, denk ik dat de Belgen zich goed kunnen verdedigen en sterk gewaardeerd worden voor hun inzet, creativiteit en energie. Dat we meerdere talen spreken, dwingt respect af."

Hebt u een inspirerend rolmodel in de zakenwereld?

"Ik heb veel respect voor iemand als Eric Domb, de man achter Pairi Daiza, het voormalige Parc Paradisio. De man heeft voor zijn park een volledig nieuw concept ontwikkeld. Dat hebben we een beetje geprobeerd te kopiëren bij Bellewaerde, met het apeneiland, de savanne, enzovoort. Hij inspireert niet alleen als bedrijfsleider bij Pairi Daiza, maar is ook iemand met een duidelijke visie en een uitgesproken mening. Dat bewonder ik."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234