Donderdag 20/02/2020

Belgen geven Engelsen tennisles

De Engelse tennisbond (LTA) heeft er grof geld voor over om komaf te maken met een grote frustratie: een manifest gebrek aan toppers. De LTA kaapt daarom experts Steven Martens en Carl Maes weg uit ons land.

door Bart Fieremans

BRUSSEL l Voor de Vlaamse Tennisvereniging (VTV) is vooral het vertrek van technisch directeur Martens een zware klap. Martens was de bezielende kracht achter het opleidingssysteem.

Gisteren al zijn Martens en Maes samen met enkele andere belangrijke tenniskoppen door de LTA voorgesteld in hun nieuwe, leidinggevende functie. Martens vervult vanaf 1 februari 2007 de rol van technisch coördinator. Hij moet nieuw talent helpen opsporen, topsportcentra mee oprichten en Britse topcoaches opleiden. Maes is een oude bekende bij de LTA: eerder werkte hij al als jeugdcoördinator in de eliteacademie in Welwyn. Nu keert hij terug als hoofd van het departement vrouwentennis.

Voor de Engelse tennisbond passen beiden perfect in het plaatje. "Steven speelde een centrale rol in een van de beste opleidingssystemen ter wereld. En Carl is een van de meest ervaren en gerespecteerde tenniscoaches en hielp Kim Clijsters naar de top doorstromen", luidde het. Hun missie is niet min: het tekort aan tennistoppers in Engeland nijpt al jaren, vooral in het vrouwentennis: De hoogst gerangschikte Engelse speelster is Anne Keothavong op plek 144.

Het mannentennis draait iets beter. Tim Henman droeg jarenlang het vaandel, maar zijn carrière bloedt dood. Met Andy Murray staat een nieuw toptalent op, maar hij is een Schot, geen Engelsman. Het blijft vergeefs wachten op andere supertalenten. Voor Engeland, het land met de rijkste tennistraditie en met Wimbledon als grandslamparadepaardje, is het gebrek aan 'eigen' toppers een enorme blamage. Zeker omdat de Engelse federatie door het lucratieve Wimbledon zwelgt in het geld. Jaarlijkse miljoeneninvesteringen in luxeprojecten en infrastructuur en het pamperen van hun weinige toptalenten brachten niet het verhoopte resultaat. Het probleem ligt meer aan de basis: de opleiding en coaching, de diepgewortelde Engelse elitaire clubs en de tennismentaliteit.

Engeland keek de laatste jaren vaak jaloers naar België. Het kleine buurland haalde de laatste twee decennia relatief grote tennissuccessen, met een systematisch aantal tophonderdtennissers én de supertoppers Kim Clijsters en Justine Henin.

Structureel is de VTV in Vlaanderen onder impuls van Ivo Van Aken in de jaren tachtig gestart met het Studie en Tennisproject in Wilrijk, een opleidingscentrum voor de beste talenten. Onder meer Ann Devries, Sabine Appelmans, Johan Van Herck, Kim Clijsters (tijdelijk) en Kristof Vliegen liepen er school. De Franstalige tennisfederatie AFT kopieerde klakkeloos het VTV-model en bouwde een trainingscentrum in Bergen, waar onder meer de Rochusbroers en Henin opgeleid werden.

Martens groeide als directeur van het VTV-centrum in Wilrijk en rechterhand van Van Aken door naar de functie van technisch directeur. Hij gold als een duiveltje-doet-al. Van de iniatiatielessen in het KIDS-Tennisproject over de organisatie van trainerscursussen tot de opleiding van toptalenten: Martens was een bepalend gezicht. Vandaar ook dat de LTA hem wegplukt voor het Masterplan voor de toekomst van het Engelse tennis als deel van het Tennis Leadership Team.

Behalve Martens en Maes horen daar ook dokter Ann Quinn (hoofd sportwetenschappen), Paul Hutchins (hoofd mannentennis) en Caroline Blincoe (hoofd club- en gewestelijke relaties) bij. Ook Paul Annacone (ex-coach van Pete Sampras), Nigel Sears (ex-coach Daniela Hantuchova), Brad Gilbert (als begeleider van Andy Murray) en Peter Lundgren (huidig Brits Davis Cupcoach) moeten het Britse tennis helpen. "We vragen wereldklasse", zegt LTA-directeur Scott Draper. De missie is scherp: de Engelsen moeten hoogdringend af van hun reputatie van losers.

Financieel doen Martens en Maes een goede zaak. De onderhandelingen met Martens waren al maanden aan de gang, maar hij hield eerst de boot af. Daarna zwichtte hij toch voor het bod, en maakte dat maandag bekend aan de VTV. "Ik kan nu mijn vaardigheden ontwikkelen in een groter land, dat nog veel progressie kan maken", aldus Martens.

Voor de Vlaamse federatie is zijn vertrek een grote aderlating, te meer omdat een opvolger niet meteen klaar staat. "Steven was betrokken bij alles, ik zie niet één iemand die het hele pakket van taken kan overnemen", reageert Mark Verbeek, VTV-bestuurslid. Het valt niet uit te sluiten dat Marc De Hous, huidig coach van Kirsten Flipkens, meer betrokken zal raken bij het VTV-beleid. "Maar voor namen is het nu te vroeg ", zegt Verbeek.

Volgens Verbeek zal de VTV ook niet in elkaar stuiken. "De structuur staat er. We moeten het ook zonder Steven kunnen. Zijn vertrek is ook een erkenning voor ons werk. We kozen er destijds bewust voor geen buitenlandse trainers naar België te halen, maar zelf trainers op te leiden. Dat het buitenland Maes en Martens bij ons komt wegplukken, wil wat zeggen."

In België vervulde Maes sinds maart 2005 ook de rol van Fed Cupkapitein. Hij verzoende Henin en Clijsters. Bijna volgde de bekroning in september dit jaar, maar in de finale verloor België (zonder de geblesseerde Clijsters) met 2-3 van Italië. Uiteraard zal Maes zijn functie als kapitein nu neerleggen. Erg aantrekkelijk is het vooruitzicht ook niet: zowel Clijsters als Henin passen in 2007 voor de Fed Cup. Een vrije val is in de toekomst onvermijdelijk.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234