Vrijdag 09/12/2022

Belg loodst Saudi's naar WK

De Rode Duivels zullen niet de enige Belgen zijn op het WK in Rusland. Jan Van Winckel stuurde Saudi-Arabië als technisch directeur mee naar een de kwalificatie. Een onverhoopt succesverhaal.

"Ik denk dat heel wat technisch directeurs zichzelf onderschatten." Aldus sprak Jan Van Winckel, technisch directeur van Saudi-Arabië. Of nog: "Ik wil mezelf overbodig maken." Neen, van grootspraak kun je de 43-jarige Antwerpenaar niet verdenken. Zelfs niet in de euforie van de kwalificatie voor het WK in Rusland van volgende zomer. "Mijn stempel op deze kwalificatie is klein. Je hebt eigenlijk vijftien jaar nodig om een nationale ploeg te ontwikkelen. Ik heb enkel de verdienste dat ik bondscoach Bert van Marwijk en zijn staf heb kunnen vastleggen en op het juiste moment hun contract heb verlengd. Daar stopt het."

Misschien is Van Winckel te bescheiden. Het afgelopen decennium was Saudi-Arabië een blinde vlek op de mondiale voetbalkaart. Deelname aan grote toernooien? Ja, twee keer roemloos uitgeschakeld in de groepsfase van de Asian Cup, een toernooi dat het Arabische land van 1984 tot 2000 domineerde. Voor de rest gaapte de grote leegte.

Tot Van Winckel technisch directeur werd dus. En zeggen dat hij niet in de originele planning van de Saudi's stond. De Arabieren wilden in 2014 Marcelo Bielsa, toen bij Olympique Marseille, aanstellen als bondscoach. Maar toen bleek dat de bondstop geen doordacht plan kon voorleggen, bedankte Bielsa en gaf hij ook de raad om eerst een traject uit te denken.

Daarvoor werd Van Winckel - assistent van Bielsa en in het verleden al werkzaam voor Al Hilal en Al Ahli - ingeschakeld. Hij hield er een dossier van 1.300 pagina's aan over. "Daar vloeide een masterplan uit: Road to Qatar 2022." De Saudi's waren onder de indruk, één jaar later kreeg Van Winckel een baan als technisch directeur.

Succesvolle jeugdwerking

In tegenstelling tot Bielsa, ondertussen opgestapt bij l'OM, hapte de Belg wel toe. Zelfs al ontbrak het de Saudi's aan elk fundament. Slechts170 sportclubs waren er, verspreid over 2.206.714 vierkante kilometer, meer dan 70 keer de oppervlakte van België. Het land telde amper trainers met een Pro Licence-diploma. Een doordacht plan voor het jeugdvoetbal was er niet. Op al die aspecten heeft Van Winckel een veel directere impact gehad dan op de resultaten van het nationale elftal, zegt hij.

"Ons eerste werk was de aanstelling van een bondscoach. Vervolgens zijn we aan de slag gegaan om een basis te leggen om op langere termijn succesvol te kunnen zijn. In de twee jaar dat ons team (in totaal heeft Van Winckel 21 Belgische coaches tewerkgesteld in Saudi-Arabië, NVK) hier zit, is het aantal Saudische coaches vertienvoudigd. Het aantal clubs en aangesloten leden is verdubbeld. Hopelijk zal het land daar over tien jaar de vruchten van plukken."

De eerste resultaten zijn al te zien. Er is niet alleen de kwalificatie voor het WK, ook de jeugdteams lijken systematisch vooruitgang te boeken. "Het voorbije jaar zijn die heel succesvol geweest", zegt hij. "Zo haalden we de kwartfinale van het WK bij de U20 en werden onze U18 en U15 West-Aziatisch kampioen."

Een succesvol wereldkampioenschap bij de grote jongens, komende zomer, kan de boel nog laten versnellen. Al blijft Van Winckel voorzichtig. "We hebben al een lange weg afgelegd. Toen ik begon stond Saudi-Arabië 108ste op de FIFA-ranking, nu zitten we in de top 50. De initiële bedoeling was om er over vijf jaar in Qatar bij te zijn, maar we hebben ons wel gekwalificeerd voor Rusland. Wat we kunnen verwachten van deze ploeg? Veel zal afhangen van de groep waarin we geloot worden, al hebben we in onze kwalificatiereeks tegen Japan en Australië al laten zien dat we goed voetbal kunnen koppelen aan resultaten."

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234