Vrijdag 06/12/2019
Gordon Sondland, Amerika’s ambassadeur bij de EU, tijdens zijn getuigenis in het Congres.

Impeachment-onderzoek

Belangrijkste getuige tegen Trump beticht van seksuele intimidatie

Gordon Sondland, Amerika’s ambassadeur bij de EU, tijdens zijn getuigenis in het Congres. Beeld AP

Gordon Sondland, een van de belangrijkste getuigen tegen president Trump in het impeachment-onderzoek, is flink in opspraak geraakt. De miljonair en Amerikaanse ambassadeur bij de EU wordt door drie vrouwen beschuldigd van seksuele intimidatie. Sondland ontkent in alle toonaarden.

De beschuldigingen, die variëren van ongewenste kussen tot Sondland die zich uitkleedde, zijn een tegenvaller voor de Democraten. Tot hun grote tevredenheid bevestigde de ambassadeur vorige week in zijn getuigenis dat Trump een bezoek van de Oekraïense president aan het Witte Huis verbond aan een onderzoek van Kiev naar oud-vicepresident Joe Biden en zijn zoon.

De verhalen van de drie vrouwen maken het moeilijker voor de Democraten om Sondlands bevestiging van een ‘voor wat, hoort wat’ in de Oekraïne-affaire groot op te spelen. Adam Schiff, voorzitter van de Inlichtingen-commissie, noemde Sondlands getuigenis vorige week nog “een vruchtbaar moment in ons onderzoek”. Terwijl Schiff en zijn collega’s de laatste hand leggen aan hun rapport, moeten ze nu toezien hoe de geloofwaardigheid van Sondland in het geding komt.

De ambassadeur, die deel uitmaakte van het Amerikaanse team om Kiev onder druk te zetten, ging woensdag in de tegenaanval. Hij zegt dat de beschuldigingen zijn bedoeld om zijn getuigenis te ondermijnen. “Deze claims zijn verzonnen voor politieke doeleinden”, aldus Sondland in een verklaring nadat het onderzoekscollectief ProPublica en het blad Portland Monthly de vrouwen aan het woord hadden gelaten. Zijn advocaat noemde het “een poging om Sondlands geloofwaardigheid als een getuige in het impeachment-onderzoek aan te tasten”.

President Trump dinsdag tijdens een verkiezingsbijeenkomst in Florida. Hij heeft het meeste baat bij de ondergraving van Sondlands geloofwaardigheid. Beeld AP

Opgedrongen

De drie vrouwen zeggen dat Sondland tussen 2003 en 2008 in de fout ging. Zo was Nicole Vogel destijds in gesprek met de hotelmiljonair over een investering in een blad dat ze wilde beginnen. Volgens Vogel liet Sondland haar in 2003 na een diner een van zijn hotels in Portland zien. In een van de kamers zou de zakenman zich hebben opgedrongen tijdens een omhelzing toen ze afscheid wilde nemen.

“Terwijl ik mij terugtrok, greep hij mijn gezicht en probeerde hij mij te kussen”, aldus Vogel. Later stuurde hij haar een briefje met de tekst: “Sorry dat ik zo’n idioot was.” Sondland zag daarna van de investering af. Een tweede vrouw, Jana Solis, zegt dat de miljonair haar in 2008 na een lunch een klap op haar billen gaf. Sondland had verzekeringsdeskundige Solis toen net aangenomen.

Later, tijdens een bezoek aan zijn villa om Sondlands kunstverzameling te bekijken, zou de zakenman plotseling zijn broek hebben uitgetrokken. “Ik dacht dat we wat konden praten”, zou Sondland hebben gezegd. Weer een paar maanden later, tijdens een cursus voor hotelmedewerkers, zou de succesvolle ondernemer Solis plotseling hebben belaagd toen ze een drankje met hem dronk. “Hij kuste mij en duwde zijn tong in mijn keel”, aldus Solis.

President Trump moet nu toezien hoe het impeachment-onderzoek een nieuwe fase ingaat. Volgende week wordt de zaak doorgeschoven naar de Justitie-commissie van het Huis van Afgevaardigden. Deze commissie moet bepalen waarvan de president wordt beschuldigd. Beeld AP

Politiek beschadigen

De derde vrouw, Natalie Sept, beweert dat Sondland haar in 2008 na een diner probeerde te kussen bij haar auto. Ze hadden toen gesproken over een baan die hij voor haar kon regelen. “Hij hield mij bij de schouders vast, hij drong zich aan mij op en probeerde mij te kussen”, aldus Sept. Ze zegt dat ze Sondland wegduwde, in de auto stapte en snel wegreed.

De vrouwen ontkennen dat ze de ambassadeur op een cruciaal politiek moment willen beschadigen. “Dit is het juiste om te doen”, zegt Vogel bij wie de herinneringen weer naar boven kwamen toen Sondland moest getuigen. “Ik wil dat andere vrouwen zich op hun gemak voelen, zodat ze hun eigen verhaal kunnen vertellen, en dat ze geloofd worden”, zegt Sept. Familieleden bevestigen dat de vrouwen ze indertijd hebben verteld wat ze was overkomen.

Pulitzer-winnaar ProPublica en Portland Monthly begonnen aan het verhaal in oktober. Dit ondergraaft de suggestie dat Sondland nu het slachtoffer is geworden van een politieke afrekening van het Trump-kamp. Sondland ondersteunde toen nog het verhaal van Trump, onder andere in een getuigenis achter gesloten deuren, dat Oekraïne helemaal niet onder druk was gezet om de Bidens te onderzoeken.

Tijdens zijn openbare getuigenis vorige week, zei hij echter volmondig “ja” of er sprake was van een “voor wat, hoort wat”. Sondland zei dat hij handelde in opdracht van Trump en dat andere topfiguren, zoals vicepresident Mike Pence, erbij betrokken waren. “Iedereen was op de hoogte, het was geen geheim”, aldus de ambassadeur. Zijn verhaal is cruciaal omdat Sondland de enige getuige was die direct in contact stond met Trump. De miljonair wilde echter niet bevestigen dat er ook sprake was van een “voor wat, hoort wat” bij het achterhouden van militaire hulp aan Oekraïne. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234