Zaterdag 20/07/2019

Bedenk een videogame, en bouw er een stadion bij

Gamen voor de sport is al goed voor bijna een miljard euro omzet per jaar, en de bedrijven achter de games willen er nog meer uithalen. Zoals gigant Blizzard Entertainment, die voor zijn populaire game Overwatch in Los Angeles een eigen 'eSportstadion' liet bouwen.

De grote ambities van het bedrijf leggen ook tientallen professionele spelers, onder wie twee Belgen, geen windeieren. Koksijde en Duffel lijken nog maar verre herinneringen voor Alexandre Vanhomwegen en Andreas Berghmans. De twee twintigers verruilden een jaar geleden hun thuishaven voor tijdelijke onderkomens in respectievelijk het Canadese Toronto en het Spaanse Madrid, om er toe te treden tot een ploeg professionele spelers van het schietspel Overwatch.

Verdere transfers brachten hen deze week naar Los Angeles, waar ze hun eerste match speelden in de Overwatch League, de grootst opgezette competitie van de game. De ene speelde er voor een ploeg die de eer van de Texaanse stad Houston verdedigt, de andere voor het officiële Overwatch-team van de staat Florida. "De eerste maanden heb je wel wat heimwee", zegt Vamhomwegen. "Het ging allemaal erg snel en was ook gewoon weird. Maar intussen zit ik in een zekere routine."

Next level

Honderdduizenden videogamefreaks kennen Vanhomwegen en Berghmans nu als Spree en Logix, namen die ze zichzelf hebben aangemeten als professioneel gamer. Wereldwijd zijn er zo een honderdtal Belgen die in games als League of Legends en Defense of the Ancients 2 meespelen op internationaal topniveau - spellen waarin prijzengeld tot 20 miljoen euro omgaat, een veelvoud van de 3 miljoen die momenteel kan worden verdiend in de Overwatch League.

Maar dat kan snel veranderen. Blizzard Entertainment is het eerste gamebedrijf dat zo stevig investeert in het eSports-element rond zijn games dat het zijn eigen stadion ervoor optrok. Het bedrijf leasete vorig jaar de Burbank Studios, een legendarisch tv-studiogebouw waar ooit decennialang het praatprogramma The Tonight Show en de soapserie Days of Our Lives werden opgenomen, om het om te bouwen tot een weids eSports-stadion.

De faciliteit in kwestie is liefst 4,6 vierkante kilometer groot, verdeeld over verscheidene niveaus, maar veel daarvan is redundante oppervlakte: lege ruimtes dienen om, bijvoorbeeld, twee competities in verschillende games te kunnen spelen. Hier zullen namelijk ook competities worden gespeeld in Heroes of the Storm, StarCraft en Hearthstone, drie oudere titels van het bedrijf. Maar het wordt vooral het slagveld waar twaalf ploegen uit de VS, Groot-Brittannië, Zuid-Korea en China het tegen elkaar zullen opnemen in de Overwatch League.

Blizzards ambities voor die eigen competitie zijn groot. Het vraagt aan ploegen (of liever aan de investeerders uit de sport-, media- en technologiewereld die achter die ploegen zitten) 17 miljoen euro om te kunnen deelnemen. Televisie- en streamingrechten worden eveneens voor veel geld verkocht, net als de mogelijkheid om te adverteren tijdens de matchen.

Aandacht van de fans is er in ieder geval. Tijdens de openingsweek zat het stadion, waar 450 plaatsen worden verkocht voor 20 tot 30 euro per kop (dat laatste tarief alleen op zaterdagen), alvast afgeladen vol, en volgden er op piekmomenten 400.000 spelers tegelijkertijd de wedstrijden op videodienst Twitch, waarmee Blizzard een exclusief streamingcontract voor twee jaar afsloot. Het is natuurlijk nog de vraag of die aandacht zal blijven, want er komen véél matchen aan. Tijdens de eerste fase van het toernooi wordt er vier keer per week gespeeld in de Blizzard Arena, telkens met drie wedstrijden per avond. Maar de deelnemende partijen zijn er alvast gerust in.

"We maken deel uit van iets dat enorme proporties aan het aannemen is", zegt Ryan Musselman van de investeerdersgroep achter de Houston Outlaws, de ploeg waarin Vanhomwegen speelt. "De toekomst van competitief gamen is zich nu aan het vormen."

Voor de pegels

De praktijk van eSports begon al in de jaren 70 en 80, toen er wedstrijden werden georganiseerd voor arcadegames als Space Invaders en Donkey Kong. Maar wereldwijde kampioenschappen voor games als StarCraft en League of Legends ontstonden pas een vijftiental jaar geleden, en ze groeiden langzaam uit tot een industrie waarin 850 miljoen euro per jaar omgaat. Tegen 2021, denkt het Franse marktstudiebureau iDate, zal dat 3 miljard euro per jaar bedragen, om tien jaar later de 10 miljard te overschrijden. De huidige professionalisering van het hele gebeuren, met eigen kampioenschappen en eigen stadions van miljardenbedrijven als Blizzard, brengt dat allemaal in een stroomversnelling.

"Het gaat altijd om de knikkers", zegt Joost van Dreunen, videogame-analist en docent videogamemanagement van de New York University. "Alle partijen weten dat er een groot publiek mee te bereiken valt, in een leeftijdscategorie die je nauwelijks nog achter een televisietoestel aantreft. Blizzard wil nu een deel van de eSports-inkomstenstroom, die traditioneel buiten de gamebedrijven om wordt gegenereerd, naar zich toetrekken. eSports zijn organisch van onderuit gegroeid, vanuit een gemeenschap van spelers en fans, en geleidelijk aan interessant geworden voor adverteerders, sportbedrijven en investeerders. Blizzard wil nu ook een deel van die koek."

Goed geboerd

Dat komt ook de spelers goed uit. Terwijl de meeste professionele gameploegen hun spelers in hetzelfde huis laten samenhokken, waar ze trainen en wonen, hebben de meeste Overwatch League-clubs een privéonderkomen gezocht voor hun spelers, zodat ze naast hun trainingen en matchen ook een leven kunnen hebben. Iedere speler in de Overwatch League krijgt ook een jaarsalaris van 42.000 euro, naast een deel van het prijzengeld dat hun ploeg opstrijkt.

Het is niet de gage van een topvoetballer, en een eSports-carrière heeft de neiging om erg kort te zijn. Reflexen en oog-hand-breincoördinatie bereikt, volgens verscheidene onderzoeken, een piek tussen het twintigste en vierentwintigste levensjaar, waarna het snel weer afkalft. Maar toch: voor een jonkie van vooraan de twintig is het allemaal prima geregeld.

"Ik ben me er erg bewust van dat dit niet voor eeuwig is", zegt Belgisch speler Andreas 'Logix' Berghmans. "Maar op het moment waarop competitief gamen misschien niet meer gaat, zal ik wellicht nog erg jong zijn. Ik kan de draad van mijn studie Accountancy en IT, die ik on hold heb gezet om professioneel te gaan gamen, altijd weer opnieuw oppikken. Met een gevulde bankrekening."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden