Vrijdag 27/11/2020

Muziek

Battles legt lat hoog met nieuwe plaat: ‘We hoeden ons voor gemakzucht’

John Stanier in maart 2016 met Battles in de Ancienne Belgique.Beeld Alex Vanhee

Battles blijft de hoogste ogen gooien, ook in tijden dat zijn dwarse experimenten onder de radar van trendspotters door vliegen. Op zijn vierde plaat, Juice B Crypts, serveert het New Yorkse duo een van de meest frisse muzikale cocktails van het najaar.

Met John Stanier durf je weleens te dollen, ook al ziet hij eruit als een noeste houthakker die met de palm van zijn hand je schedel kan verbrijzelen. Als we hem vragen hoeveel hiphopliefhebbers nieuwsgierig zullen zijn naar de rapper Juice B Crypts wiens nieuwe plaat Battles net uit is, kan hij de plaagstoot appreciëren. 

“Ik weet het, die albumtitel is knetter en heel verwarrend”, lacht de aimabele drummer bij het ontbijt in een Brusselse hotelbar. “Eigenlijk komt hij uit de mond van het jongste zoontje van mijn kompaan Ian Williams. Plots brabbelde die baby iets wat daarop leek. Niemand weet wat het betekent. We zullen moeten wachten tot dat kereltje deftig kan praten om het geheim te ontsluieren.”

Het strekt Battles tot eer dat zijn weinig voor de hand liggende experimentele melange van rock en elektronica anno 2019 nog steeds opwinding teweegbrengt bij de alternatieve garde en verwende, overprikkelde muziekjournalisten uit hun paleizen jaagt. 

Het is toch alweer dertien jaar geleden dat de New Yorkse band verbaasde met een instrumentaal ep’tje en een debuut, Mirrored, waarvan toen een ongehoorde verbeeldingskracht uitging. Na die invloedrijke plaat dunde de band bij elke release verder uit, van kwartet tot trio en uiteindelijk tot een duo: gitarist-keyboardspeler Ian Williams en drummer John Stanier, de motor achter het project, die in het verleden bij de gerenommeerde undergroundgroepen Helmet en Tomahawk het mooie weer maakte.

Pick your Battles

Nu Battles nog slechts uit twee mannen bestaat, is de dynamiek van het componeren heel anders geworden, vindt Stanier. “Ruzies waren er niet. Nu en dan wat onenigheid, ja. Maar je bent met twee, dus je hakt sneller knopen door. Als Ian iets écht niet ziet zitten, doe ik zelfs geen moeite om hem te overtuigen. En vice versa. You have to pick your battles. Als ik toegeef, ga ik de volgende keer mijn idee eens zo stug doordrijven. Het voelt aan als een schaakspel.”

Het schuiven met torens en lopers resulteerde in een zeer energiek, opwindend album dat Stanier onomwonden “onze New York-plaat” noemt, “tegen beter weten in”. Inderdaad, de gastzangers zijn allemaal New Yorkers: Jon Anderson van de legendarische progrockband Yes, de rappers van Shabazz Palaces, Merrill Garbus van Tune-Yards, de wonderlijke indie-soulmadam Xenia Rubinos die ‘They Placed It Twices’ de kosmos in flikkert. 

Maar de Big Apple huist ook op een andere manier in Juice B Crypts“Dat we de Red Bull Music Studio’s in New York mochten gebruiken, gevestigd onder het oude hoofdkwartier van de Red Bull Music Academy, was een onvoorstelbare toevalstreffer. Niet iedereen mag er opnemen. Je moet er worden uitgenodigd. Man, het materiaal dat daar beschikbaar is! Microfoons uit Abbey Road die per stuk 200.000 dollar kosten! We konden kiezen tussen vijftien verschillende snaredrums. Een natte droom voor materiaalfreaks als wij.”

Chefs in een toprestaurant

Van Battles weten we dat bij zijn schrijfsessies vaak enorme grafieken opduiken waarop de leden cryptische aanwijzingen noteren waar een buitenstaander kop noch staart aan krijgt. Vermakelijk, zeker als je weet dat de groepsleden altijd al huiverden bij te intellectuele analyses van hun muziek.

Ian Williams.Beeld Alex Vanhee

“We zijn een bende onnozelaars die bier drinken en stomme moppen tappen”, vertrouwt Stanier ons toe. Niet verwonderlijk gruwen de heren van het math rock-stempeltje dat de muziekpers op hun platen drukt. Stanier grinnikt enigszins betrapt. “Jaja, ik weet het, ik heb een hekel aan de term math rock en ja, Ian en ik hanteren inderdaad een soort wiskundige formules op grote kaarten. Dat is niet logisch, nee. 

“Maar kijk, onze muziek is in die mate complex dat je snel je partijen vergeet. Voor de nieuwe plaat communiceerden we met elkaar via een soort van recepten. Alsof we chefs in een keuken van een toprestaurant waren, preparing next season’s five Michelin stars avantgarde food. We zeiden dingen als: wat als we in deze song nu eens champagne in plaats van een moscow mule gebruiken? Of we bedachten alternatieve termen voor de partijen, zoals Yugoslavia yellow. De associatie: mijn drumstel is geel en ik had net een expo bezocht over Slavische architectuur. Zoiets doet een belletje rinkelen. ”

Falen is geen optie

Neem Staniers uiterst gedetailleerde drumpartijen op Juice B Crypts onder de loep en het mag niet verbazen dat hij weleens vloekt als hij een nieuwe groove voor een song heeft bedacht. “Want na de euforie komt het besef dat ik die ritmes ook live onder de knie zal moeten krijgen en ze tijdens een tournee avond na avond moet spelen. Damn it!”, klinkt het gespeeld gefrustreerd. 

“Falen is geen optie voor me. Ik sta altijd weer wat meewarig te kijken bij de reünies van rockbands waarin kerels van mijn leeftijd spelen. Hun oude songs klinken steevast een beetje trager en slomer. De drummer van zo'n band is lui geworden en kan niet meer mee. Geloof me, ik heb al veel van mijn oude helden afgrijselijke concerten zien spelen. Als er één ding is waarvoor ik me wil hoeden, is het wel dat soort gemakzucht.”

Juice B Crypts is uit op Warp. Battles speelt op 31/10 in Trix, Antwerpen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234