Donderdag 24/09/2020

Wetenschap

Baby-zeemonster gevonden binnen in moederfossiel

Een reconstructie van de Dinocephalosaurus.Beeld REUTERS

In het zuidwesten van China is een buitengewoon fossiel opgegraven van een zeereptiel dat miljoenen jaren vóór de dinosauriërs leefde. Het opmerkelijke is dat het gaat om een zwanger exemplaar, met een embryo binnenin. Het geeft aan dat deze soort geen eieren legde maar zijn jongen levend baarde.

Het ongewone, vissenetende reptiel heet Dinocephalosaurus en leefde ongeveer 245 miljoen jaar geleden tijdens het Trias. De vondst zegt veel over de evolutie van de voortplantingsorganisatie bij gewervelden.

Zoogdieren en sommige reptielen, waaronder bepaalde slangen en hagedissen, baren hun jongen levend. Dinocephalosaurus is nu het eerste lid van een groep gewervelden die hun jongen op die manier ter wereld brengen, schrijven Chinese en Britse onderzoekers in Nature Communications.

Het dier heeft van alle dieren die ooit hebben bestaan relatief gezien een van de langste nekken in verhouding met zijn lichaamslengte. Het is naar schatting 4 meter lang en heeft een nek van zo'n 1,7 meter. Daarnaast heeft Dinocephalosaurus roeispaanachtige vinnen, een kleine kop en een mond vol tanden. Met zijn grote hoektanden kon hij gemakkelijk vissen strikken.

Zijn lichaamsbouw is vergelijkbaar met de plesiosaurus, een ander uitgestorven zeereptiel met lange nek uit het tijdperk van de dinosauriërs, dat 'verwant' is aan het mythische Schotse monster van Loch Ness. 

Geen maaltijd

Het feit dat het dier geen eieren legde, bood enkele voordelen, stellen de onderzoekers. Daardoor moest het de oceaan niet verlaten om eieren te leggen op het land, zoals zeeschildpadden, waar ze blootgesteld zouden zijn aan roofdieren.

Er zijn al veel fossielen gevonden met een intacte maaginhoud. Maar er zijn meerdere factoren die erop wijzen dat het embryo wel degelijk een baby was van de vrouwelijke Dinocephalosaurus, en geen maaltijd. Zo werd het gevonden in een opgerolde positie, die typisch is voor gewervelde embryo's. Bovendien zat het ten opzichte van de moeder met het hoofd naar voren. Was het ingeslikt, dan had het wellicht omgekeerd gezeten, omdat roofdieren hun prooi meestal met het hoofd eerst opeten.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234