Zondag 19/09/2021

The Cormannator

Australische financiënminister Mathias Cormann komt Belgische roots opzoeken

Cormann leidt momenteel een economische missie van zijn thuisland naar Europa met als doel zo veel mogelijk handelsakkoorden af te sluiten. Beeld Tim Dirven
Cormann leidt momenteel een economische missie van zijn thuisland naar Europa met als doel zo veel mogelijk handelsakkoorden af te sluiten.Beeld Tim Dirven

Tot zijn twintigste sprak Mathias Cormann geen woord Engels. Hij vertrok als jongeling naar Australië, en komt nu terug als financiënminister van het land. Niet slecht voor een zoon van een fabrieksarbeider uit de Oostkantons. 'Eerlijk gezegd: het is allemaal toeval.'

Wat hem opvalt bij zijn terugkeer naar ons land? Het verkeer. "Het wordt opzettelijk moeilijk gemaakt." De windmolens. "Die stonden er nog niet toen ik vertrok in 1996." Dat er geen auto's meer over de Grote Markt in Leuven mogen. "Ik heb mijn kot aan het stadspark nog eens bezocht."

Mathias Cormann is voor het eerst in jaren terug in België. Om een terrasje te doen en zijn ouders Hubert en Hildegard thuis te bezoeken. Maar in de eerste plaats om te werken. Hij leidt een economische missie van zijn thuisland naar Europa. Zijn bedoeling is zo veel mogelijk nieuwe handelsakkoorden af te sluiten. Cormann passeert onder meer bij onze financiënminister Johan Van Overtveldt (N-VA), bij de ondernemersorganisatie VBO en bij liberaal parlementslid Vincent Van Quickenborne (Open Vld). Die laatste kent hij al langer, van tijdens een eerder bezoek down under.

Hoe Belgisch is Cormann nog? Officieel niet erg. Om een politieke carrière uit te bouwen in Australië moest hij van nationaliteit veranderen. Toen hij twee jaar geleden de eed aflegde in het parlement was dat aan het Australische volk en, voortaan ook zijn, koningin Elizabeth II.

"Ik ging als student met vakantie in Perth, een stad aan de westkust. Ik was meteen onder de indruk van de natuur en de manier van leven. Na een paar keer over en weer vliegen, bleef ik in Australië wonen." Toen hij zijn vrouw Hayley tegenkwam, was hij helemaal verkocht.

Wie is Mathias Cormann?

- Australische politicus van Belgische origine
- Geboren in Eupen in 1970
- Brengt jeugd door in Oostkantons
- Studeert rechten in Namen, Leuven en Norwich
- Verhuist in 1996 definitief naar Perth aan de west- kust van Australië
- Trouwt met Hayley, een advocate. Ze hebben samen een dochter
- Doorloopt partijrangen van de Liberals, de conservatieve liberalen
- Wordt na verkiezingen van 2013 aangeduid als minister van Financiën

En toch: mocht er zoiets bestaan als een 'Crocodile Dundee-test', Cormann zou erop buizen. Hij beantwoordt vragen met korte zinnen. Zijn haar is zonder franje gesneden. Wanneer hij Engels spreekt, hoor je er een Duits accent door. Toen hij zijn vrouw ontmoette, met wie hij intussen een dochter van twee jaar heeft, kreeg zij op hun eerste date stoofvlees met spruiten voorgeschoteld. Niet dat elke Aussie met een hoed met krokodillentanden erop moet rondlopen, maar bij Cormann merk je het wel: hij is een van die vele Australiërs met een recente migratiegeschiedenis.

"Niemand heeft me ooit vies bekeken omwille van mijn Belgische afkomst. Op dat vlak biedt Australië ongelooflijke kansen aan alle nieuwkomers. Het 'ergste' wat me overkomen is, is dat men vertelt dat ik op Arnold Schwarzenegger lijk, zeker met mijn Duitse tongval. Maar dat vind ik een compliment. Persconferenties sluit ik nu af met zijn bekende oneliner 'I'll be back'. Noem mij gerust de Cormannator." (lacht)

Twee hoofdstukken

Het leven van Cormann valt uiteen in twee grote hoofdstukken. Het eerste hier, in Raeren, een dorpje met amper tienduizend inwoners in de Oostkantons. "Mijn vader werkte in een fabriek in Duitsland, mijn moeder bleef thuis om voor mij en mijn drie zussen te zorgen. Toen mijn vader ziek werd en moest stoppen met werken, was het niet altijd even eenvoudig. Vandaag doet hij klusjes voor de lokale parochie."

Na zijn rechtenstudies in Namen en Leuven stapt hij in de politiek. Hij wordt medewerker van Europees Parlementslid Mathieu Grosch (CSP, de Duitstalige christendemocraten) en voert campagne voor Joëlle Milquet (cdH). Engels leert hij tijdens een Erasmusreis in Norwich.

In zijn nieuwe thuisland kiest Cormann voor de Liberals, die van erg conservatieve strekking zijn. Omdat zijn diploma de eerste maanden niet erkend wordt, gaat hij eerst aan de slag als tuinman, maar de Liberals zien potentieel en geven hem een functie als raadgever.

In 2007 komt de politieke doorbraak: wanneer de vorige senator voor West-Australië opstapt, krijgt Cormann zijn kans van de partij. Hij wordt de 'schaduwminister' van Financiën, de man die vanuit de oppositie het beleid opvolgt.

In 2013 is zijn moment dan echt gekomen. Ietwat tegen de verwachtingen in wordt Cormann financiënminister. Al heeft hij die promotie langer zien aankomen. Tegen Van Quickenborne vertelt hij jaren eerder: als we de socialisten van Labour verslaan bij de verkiezingen, heb ik normaal een ministerspost te pakken. Cormann ontkent wel dat er een groot masterplan zit achter zijn blitzcarrière: "Eerlijk gezegd: het is allemaal toeval. Net zo goed was ik in België gebleven."

Australië mag dan een hele wereld verder liggen, de politiek draait er om gelijkaardige thema's, zo blijkt. Helemaal bovenaan staat het vluchtelingenprobleem. Australië past een keihard beleid toe om bootvluchtelingen op zee terug te sturen. Wie wordt gered, komt in detentiekampen op een eiland terecht. Premier Tony Abbott liet zich onlangs in interviews ontvallen dat Europa deze no way-aanpak zou kunnen kopiëren.

Cormann blijft voorzichtig. Hij moet immers nog contracten afsluiten. "Europa moet zelf beslissen." Maar dat neemt niet weg dat hij voorstander is van het beleid. "We kunnen geen mensen blijven opvangen. Wie een rechtmatige vraag heeft voor asiel, kan die indienen. Maar via boten mag niemand binnen. Dat is de enige manier om de mensensmokkelaars te stoppen. Vluchtelingen willen hen nu niet meer betalen omdat ze weten dat ze niet toekomen in Australië." En dat voor iemand die zelf migrant is? "Mensen die komen werken of echt op de vlucht zijn, krijgen een plaats."

Economisch gezien heeft Cormann er niet de beste jaren uitgepikt om minister te worden. Mijnbouw is de rijkdom van Australië. Door de dalende prijs van ijzererts komt de boekhouding in de problemen. Cormann heeft de laatste maanden moeten snijden. Niet met plezier, maar wel met overtuiging. Hij is een liberaal, een aanhanger van een wereld met een kleine overheid en een grote markt. "In Europa hebben we de perfecte casestudy gehad. Duitsland werd in tweeën gedeeld na de oorlog: het oosten onder socialistisch bestuur, het westen onder liberaal bestuur. Wat gebeurt er? Na een paar jaren is er een muur nodig om te zorgen dat de mensen niet vluchten naar het westen. Dat zegt genoeg."

Opnieuw is er die schijnbare tegenstelling: iemand die uit een werkmansbroek geschud kwam, die het zelf niet breed had, kiest toch sneller voor links? "De beste manier om hulp te verzekeren voor komende generaties, is ervoor zorgen dat we nu de boekhouding op orde zetten."

In Australië worden om de drie jaar verkiezingen gehouden. In het najaar van 2016 is het weer zover. Of Cormann een goed voorgevoel heeft? "We zullen zien. Maar ik heb vertrouwen." Geef toe: een Australische premier die graag spruiten eet, het zou eens iets anders zijn.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234