Woensdag 30/11/2022

Arthur Levitt

Wees wantrouwig en lees mijn boek in 2003, raadt de oude beursrot aan.

Ex-voorzitter Security and Exchange Commission

Arthur Levitt is gepensioneerd als voorzitter van de Amerikaanse beurswaakhond de SEC, de gevreesde Security and Exchange Commission. Maar de man zal zich niet vervelen, net zomin als Jean-Louis Duplat zijn Belgische evenknie. De rijzige grijze man in het blauwe pak leek 's morgens bij het ontbijt in het chique Brusselse Conrad-hotel jonger dan zijn 70 jaar. Na een marathonzitting van de SEC wou dat wel eens anders zijn.

Maar nu wijdt Levitt zich volop aan zijn hobby's. Hij werd consultant bij durfkapitalist Carlyle Group en zetelt in de raad van bestuur van vermogensbeheerder Neuberger Berman. Voor Levitt is zijn werk altijd al zijn hobby geweest. Hij werkt nu hooguit in een ander tempo.

In 1993 werd hij door president Bill Clinton aangewezen als voorzitter van de SEC en hij bleef in functie tot februari van dit jaar. Daarmee was hij de SEC-voorzitter met de langste staat van dienst. Levitt was een gedroomde financiële boswachter. Hij is zijn carrière immers als stroper begonnen: 16 jaar lang zat hij op Wall Street. Op het einde was hij voorzitter van beurshuis Shearson Lehman.

Levitt kwam niet naar Brussel met een vastomlijnd programma. Hij was aanwezig op uitnodiging van consultant Ernst & Young. Volgende maand hebben die Madeleine Albright op het programma staan, de gewezen Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken. Het risico op een vrijblijvende babbel met een prestigieuze oude glorie is dan ook nooit ver weg.

Levitt pakt geregeld uit met "enerzijds" en "anderzijds". Het ligt ook wel aan de aard van het beestje. De belangrijkste raad die Arthur Levitt meegaf aan zijn opvolger Harvey Pitt was om steeds "balanced" te zijn. Die dubbele houding kwam bijvoorbeeld tot uiting toen hij zich moest verdedigen tegen de beschuldiging dat de SEC te veel regels oplegt. "Om eerlijk te zijn, ik zou liever geld stoppen in de opvoeding van de belegger dan in het uitwerken van nog meer regels", gaf hij toe.

De SEC-rapporten hebben ook wel de reputatie echt techneutenvoer te zijn. De Belgische Commissie voor het Bank- en Financiewezen hecht meer belang aan het weergeven van vooruitzichten in gewone mensentaal. Bij de SEC moet het vooral objectief zijn. Dat levert stapels gortdroge lectuur op. Niet dat Belgische rapporten nu echt spannend zijn, maar toch. Hier wordt makkelijker aanvaard dat van een bepaalde geijkte rapportering wordt afgeweken omdat een onderneming in een zeer specifieke situatie verkeert.

Levitt vindt objectiviteit veel belangrijker dan een aangepaste rapportering. Die laatste kan immers ook met minder goede bedoelingen gebruikt worden. Nochtans zegt Levitt dat hij die strenge aanpak precies gebruikt om de kleine belegger te beschermen. Hij moet zelf niet alles begrijpen. Hij daagde de pers uit om een rol op te nemen in de interpretatie van de feiten. Daarbij moesten we uiteraard terugdenken aan 1998 toen de SEC Lernout & Hauspie terugfloot bij de afschrijving van de goodwill over overgenomen bedrijven. Achteraf bekeken had de reactie van Lernout & Hauspie toen - het gaf maar informatie naargelang de zaak uitlekte - al voor wat wantrouwen kunnen zorgen.

Levitt vindt dat de SEC steeds strenger moet worden omdat het internet de gevaren ook sterk vergroot heeft. Het grote publiek heeft geen gevoel voor de verhouding tussen risico en beloning, is zijn oordeel. Pittoreske voorbeelden zijn een niet-bestaande palingkwekerij die 12 miljoen dollar had opgehaald onder het argeloze beleggerspubliek. Of de onbestaande Slovakia National Bank, die geld aantrok met de belofte dat ze 14 procent uitkeert. "Zelfs 300 procent per jaar zonder risico heb ik al gevonden op het internet", liet Levitt horen. Hij merkte op dat zelfs zogenaamde professionelen naïef kunnen zijn. Het pensioenfonds van Orange County ging failliet door te beleggen in obligaties die 10 procent opleveren, toen de marktrente 4 procent was.

Als het over de ernstige kant van de zaak gaat, blijft Levitt diplomatisch op de vlakte. Hij geeft geen detailbespreking over het Lernout & Hauspie-dossier. Hij durft zelfs niet prediken dat er een wereldbeursautoriteit moet komen, ook niet als de SEC die moet leiden.

Levitt is nog voorzitter van de American Exchange geweest en herinnert zich de moeizame besprekingen om samen te werken met de New York Stock Exchange in dezelfde stad. In principe is hij gewonnen voor meer internationale normen. Maar hij bemoeit er zich niet mee als ze Amerika niet raken. De kleine belegger krijgt de vage raad sceptischer en wantrouwiger te zijn en zich niet door zijn emoties te laten leiden.

Waarschijnlijk houdt Levitt zijn zwaarste geschut bij tot 2003. Dan komt een beleggersboek van zijn hand uit. Hij kreeg er al een voorschot voor van een half miljoen dollar. Goede raad is duur.

RoM

'Ik zou liever geld stoppen in opvoeding dan in regels'

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234