Zaterdag 25/09/2021

'Armstrong wil een derde Tour-zege. Drie op rij'

Een nieuw seizoen, dezelfde brandende ambitie: Johan Bruyneel over Lance Armstrong

Moraira

Van onze medewerker

Frank Van de Winkel

Natuurlijk is de lentezon van de partij, wat verwacht een mens anders aan de Costa Blanca? Alicante-Villajoyosa-Benidorm-Altea-Calpé: de bus van openbaarvervoermaatschappij Ubesa doet anderhalf uur over het traject langs de Middellandse Zee. Het uitzicht op het blauwe zeewater is oogstrelend; het landschap oogt ruw, stoffig, met halfvervallen huizen en weelderige vegetatie. De taxichauffeur vindt, vanuit Calpé, de juiste urbanización niet en verwart Marco Pantani met Lance Armstrong. Caramba! Johan Bruyneel (36) lacht om de anekdote, als hij ons ten einde raad aan een pompstation in Moraira afhaalt in zijn sportieve karretje - met tv-scherm en gps-systeem. Hij gaat modieus in het zwart gekleed, van top tot teen, oogt scherp, is hartelijk. Zijn geloof in het goede, zowel privé als sportief (dopingbeschuldigingen), verloor hij ondertussen weer wat meer, laat hij blijken als we op het terras van zijn bijna-haciënda in de heuvels van gedachten wisselen. Tientallen kilometer ver kan de ex-renner en ploegleider van Lance Armstrong bij het team US Postal de ene vlakte na de andere bergrug ontwaren, als zijn zilverkleurige gsm tenminste de aandacht niet opeist.

Hoe groot is uw honger nog? Wat is de uitdaging als u als ploegleider al twee jaar na elkaar de Ronde van Frankrijk op uw erelijst hebt mogen bijschrijven?

Johan Bruyneel: "Een derde Tour-zege, drie op rij."

Armstrong was de beste in 1999 en 2000. Hoeveel keer doet hij dat nog over?

"Qua leeftijd heeft hij er nog een paar in de benen, zeker nog twee. Of hij nog wint, heeft grotendeels te maken met motivatie. Wielrennen is het liefste wat hij doet, zegt hij, dus..."

Kan Armstrong nog verbeteren? In augustus wordt hij dertig jaar, zo piep is dat niet meer.

"Ik heb er net nog met hem over gepraat. Hij denkt dat hij nog altijd aan het verbeteren is. Ik hoop dat hij gelijk heeft. (lacht) Hij doet er nu veel meer voor dan vroeger. Op de duur wordt het natuurlijk moeilijk om nog iets te verbeteren. Als we hem even goed kunnen houden als hij is, zal ik al heel tevreden zijn. Kijk, ik denk dat we in twee jaar heel veel vooruitgang geboekt hebben. In de Tour vorig jaar was hij veel beter dan het jaar voordien. Als hij hetzelfde niveau haalt als in 2000, heb ik dit jaar voor niks schrik."

Armstrongs persoonlijke trainer is Chris Carmichael, maar u bent het die Armstrong voorgesteld hebt om meer ronderenner te worden en met een kleiner verzet te rijden.

"Dat hij mijn voorstellen aanvaardt, wil toch zeggen dat Lance ondervonden heeft dat het zo beter is. Iedereen probeert nu trouwens met een klein verzet te rijden, maar het is niet iedereen gegeven om met negentig omwentelingen per minuut een col naar boven te fietsen. Je moet de fysieke kwaliteiten hebben, hé. Miguel Indurain deed het ook zo, hem vond ik altijd het prototype van een superatleet die omgevormd werd om een efficiënte machine te worden. Indurain had enorm veel kracht, die hij kon omzetten in veel omwentelingen om zo snel mogelijk naar boven te rijden. Ik denk dat Armstrong een kopie van hem is, of liever van geworden is, want vroeger was hij niet zo.

"In december nog hebben we tests uitgevoerd in de windtunnel, om nog wat te proberen bijsturen. Maar we hebben zijn positie op de fiets niet meer kunnen verbeteren: zijn positie in de tijdrit is zo goed als perfect, voor zíjn lichaam dan wel. Je moet namelijk altijd de combinatie vinden tussen het ideale en het efficiënte. Nu kunnen we alleen nog proberen om het materiaal te verbeteren. Dat is wachten op technische vernieuwingen."

Daarnet zei u vooral geleerd te hebben dat het ieder voor zich is. Doelt u dan op de Tour-rit vorig jaar naar de Ventoux, waarin Armstrong en Pantani zij aan zij naar de finish reden en uw kopman de Italiaan niets in de weg legde om te winnen?

"Pas op, het idee was logisch. De overwinning van Pantani was afgesproken. Niet met Pantani, maar met Armstrong en onze ploeg, om de eenvoudige reden dat tijdens de eerste bergrit, naar Hautacam, Armstrong goed was maar ploegmaats Tyler Hamilton en Kevin Livingston nergens waren. Dus zoek je oplossingen. Er stonden nog twee aankomsten bergop op het programma: Courchevel en Morzine. Wij dachten dat als we de Ventoux-rit cadeau deden aan Pantani, zijn ploeg gemotiveerd zou zijn om de koers samen met ons onder controle te houden in de bergen, om die andere bergritten naar Courchevel en Joux-Plane ook te proberen winnen. Maar zo heeft Pantani het blijkbaar niet geïnterpreteerd. Tja, we hebben ons lesje geleerd. Achteraf bekeken was het een verkeerde inschatting, maar ik heb er geen spijt van."

Heeft US Postal een communicatiefout gemaakt door toe te geven dat Pantani de ritzege cadeau kreeg?

"Neen. Je moet het publiek niets op de mouw spelden: iedereen zag namelijk wat er gebeurd is. Een renner moet sportief en eerlijk zijn. Pantani heeft de rit dan wel gewonnen, ik weet niet waarom hij niet wilde toegeven dat Armstrong die dag beter was. Dat is nochtans geen schande."

Hoe is de relatie tussen Pantani en Armstrong nu?

(droog) "Er is geen relatie, denk ik. Bij Armstrong is het erop of eronder."

De opvallendste nieuweling in uw selectie is Roberto Heras, een Spanjaard van 27 jaar en winnaar van de Vuelta. Is hij uw wissel voor Amstrong? Stoomt u hem klaar als de kopman van de toekomst?

"We hebben Heras aangetrokken om nog meer present te zijn, zodat de ploeg niet volledig op Armstrong aangewezen is. Heras is een klimmer die een grote ronde in de benen heeft. Armstrong staat honderd procent achter zijn komst, ik heb er vooraf met hem over gepraat.

"Je moet naar de toekomst kijken. Niets blijft duren, en als je pas een oplossing zoekt als het gedaan is, is het te laat. Voor Heras' ontwikkeling als potentieel Tour-winnaar is het ideaal om een jaar of twee jaar in Armstrongs schaduw te rijden. Tegen de tijd dat Lance beslist om te stoppen of zijn accent te verleggen, kan Heras dan zorgen dat hij er klaar voor is."

Is die Heras echt een potentieel winnaar van de Tour de France?

"Ik denk het wel, ja. Hij is een geboren klimmer, een ander type dan Armstrong. Armstrong en Jan Ullrich zijn dezelfde types, allrounders die heel goed tijdrijden en klimmen. Anderen, zoals Pantani en Heras, zijn rasklimmers, en moeten het verschil maken in de bergen. Maar Pantani heeft de Tour toch ook al gewonnen?"

Jan Ullrich lette er afgelopen winter op dat hij minder snoepte. In tegenstelling tot de vorige jaren zou hij zijn gewicht onder controle hebben.

"Dat hoop ik voor hem. Telekom heeft met Andreas Klöden, Aleksandr Vinokoerov, nu ook 'onze' Kevin Livingston, Giuseppe Guerini, Roberto Sgambelluri en Udo Bölts toch wel een sterke ploeg in het hooggebergte. In de Tour zal alles afhangen van de eerste bergrit, van Aix-les-Bains naar L'Alpe d'Huez, met onder meer de Madeleine en Glandon. Het tactische plaatje lijkt me duidelijk. Als het op aanvallen aankomt, hebben we nu een bijkomend voordeel met Heras. Met hem kun je niet alleen aanvallen om de wedstrijd open te breken en zo een bruggenhoofd te hebben voor Armstrong later in de rit, Heras is ook een bedreiging voor de eindstand. Vorig jaar eindigde hij vijfde in de Tour en won hij de Ronde van Spanje, dus... Als hij ontsnapt, moet de concurrentie wel reageren."

Met hoeveel voorsprong wint Armstrong de Tour dit jaar?

(lacht) "Eén minuut is genoeg voor mij."

In welke rit maakt hij het verschil?

"In de klimtijdrit over 32 kilometer van Grenoble naar Chamrousse: daar zal de eerste slag zich afspelen. Het verschil wordt gemaakt in de Alpen, en daar vindt buiten de klimtijdrit maar één rit plaats, naar L'Alpe d'Huez zoals gezegd. Normaal is het verschil dan al gemaakt, dan is het zaak de voorsprong vast te houden."

Mensen uit uw ploeg hebben tijdens de Tour 2000 medisch materiaal in vuilnisbakken langs de weg gedumpt. Daarbij zouden sporen van Actovegin zijn aangetroffen, een prestatiebevorderend product. Een rechter in Parijs opende daarop een onderzoek tegen onbekenden. Daarover zegt Tour-organisator Jean-Marie Leblanc: 'Ik vind het voor de leiding van een ploeg van het niveau van US Postal onvergeeflijk. (...) Zeker als je weet dat ik bij de start van de Tour uitdrukkelijk gevraagd heb om voor hun medische afval de medische containers te gebruiken.'

"Dat is een beschuldiging aan mijn adres. Leblanc heeft me er nooit over aangesproken. Pfff... Reageren doe ik niet. (dan toch) Het minste dat Leblanc kan doen voor hij zo'n uitspraak doet, is er mij eens een vraag over stellen. Ik ga niet veel commentaar geven. Het is een zaak van justitie en politie en daarom hebben we een advocatenbureau in Parijs ingehuurd. Vanuit de ploeg geven we geen commentaar meer. Armstrong, de andere renners en ik weten toch niet wat we moeten doen, de advocaten wel. We zijn trouwens nog altijd in het beginstadium: we hebben nog geen officiële informatie van het gerecht ontvangen. Het is een zaak tegen onbekenden, maar in de pers blijft het toch gaan over US Postal en Armstrong. Ach, ik heb er alle vertrouwen in dat ons niks ten laste zal kunnen worden gelegd."

Heeft er een intern onderzoek plaatsgevonden om uit te vissen wat er gebeurd is?

(begrijpt de vraag anders) "Er is maar één conclusie: dat het succes van de ploeg en Armstrong blijkbaar een aantal mensen tegen de borst stuit en daar koste wat het kost een bepaalde verklaring moet worden voor gevonden. Mijn verklaring voor het succes is eenvoudig: Armstrong is een superkampioen. Misschien is hij niet de man met het meeste talent, maar dan toch een van de talentvolste renners, die er bovendien het meeste voor doet."

De pers, die lange tijd het verwijt kreeg de slippendrager te zijn van het wielrennen, lijkt zich onafhankelijker op te stellen.

"Iedereen heeft iedereen nodig, hé. Wat zal de pers doen als de renners niet meer met hen willen praten? Iedereen is er zich van bewust dat we met elkaar voort moeten. Ik zie trouwens geen groot probleem. Er zijn uitzonderingen, maar de balans helt over naar de goede kant."

Dus als een journalist van Le Monde om een interview vraagt, stemt u toe?

"Niet op dit moment. (geërgerd) De sport op zich interesseert hen niet. Ik zou graag eens iemand van Le Monde meenemen op trainingskamp en die mannen eens laten zien hoe de voorbereiding op de Tour gebeurt. Maar het interesseert hen niet."

Voor het eerst vond een trainingskamp van uw ploeg plaats in Europa, in Altea, hier wat verderop. Waarom?

"Ik heb mijn lessen geleerd uit de twee vorige jaren. Toen bleven we altijd in de Verenigde Staten, en combineerden we het oefenkamp met een weekend waarin de sponsors geïnviteerd werden. Dat idee vond ik goed, maar ik wilde het dit jaar gescheiden houden omdat het een breekpunt werd in het trainingskamp. Dit jaar hebben we voor het sponsorweekend vier dagen vrijgemaakt, begin januari, en tijdens het trainingskamp in Altea hebben we twee weken alleen maar getraind. Door in Europa warm te draaien vermijd je trouwens dat de Amerikanen van de ploeg twee dagen voor de eerste wedstrijd moeten reizen. Dat is niet goed, want door het tijdverschil hebben ze drie dagen aanpassingstijd nodig."

Wat verwacht u van uw ploeg dit voorjaar? En bent u tevreden over het voorjaar van 2000?

"We waren present maar haalden geen echt goede resultaten. De Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix waren heel goed, maar het is niet dat wij direct de ploeg hebben om een klassieker te winnen. Ik denk dat George Hincapie de mogelijkheden heeft om een klassieker zoals Vlaanderen of Roubaix op zijn naam te brengen, als alles meezit dan."

Op 15 februari zijn Ricardo en Javier Ochoa een paar honderd kilometer zuidelijker omvergereden op training. Ricardo overleed ter plaatse, Javier ligt in een coma. Het seizoen was nauwelijks begonnen en het drama sloeg al toe.

"Javier Ochoa ken ik, hij is een ex-ploegmaat bij Once. Hij en Ricardo zijn een tweeling, en ik wist nooit wie wie was. Wat er gebeurd is, dat is een ramp, hé, voor die familie. Twee broers, op het hoogtepunt van hun carrière. Er zijn geen woorden voor. (stil)

"Wielrennen als wedstrijdsport houdt niet méér risico's in dan andere sporten, maar tijdens de training is het enorm gevaarlijk. Soms let je even niet op - ik zeg niet dat de Ochoa's niet opgelet hebben want ze zijn aangereden. Feit is dat de infrastructuur in Spanje minder goed is dan in België of Nederland, waar dikwijls een fietspad aangelegd is. En soms ís het moeilijk voor de automobilist om de snelheid van en afstand tot een fiets in te schatten. Maar een fietser is een zwakke weggebruiker en zolang hij geen stommiteit begaat, is de automobilist verantwoordelijk. (zucht) Het is een schok in de wielerwereld. Iedereen staat weer met beide benen op de grond. Vandaag kan het alles zijn, morgen is het misschien gedaan."

'Er is geen relatie tussen Lance en Pantani, denk ik. Bij Armstrong is het erop of eronder'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234