Vrijdag 07/05/2021

Arianna Huffington

Geld en macht zijn niet alles, zegt Arianna Huffington (63) na haar burn-out. De mediamogol vertelt over haar nieuwe campagne om een derde weg te vinden. Of hoe machtige madammen een revolutie moeten ontketenen. 'Er zijn heel wat deuren opengegaan voor vrouwen, maar wat is de zin ervan als we er niet van kunnen genieten?'

Vrijdag lunchtijd in Manhattan en de reusachtige, open ruimte van Arianne Huffingtons loft in SoHo gonst van de activiteit. De auteur en mediabons wordt op zijn Oprahs gefotografeerd in de keuken voor de cover van haar eigen magazine (een wekelijks distillaat van haar nieuwswebsite, The Huffington Post, dat vorig jaar gelanceerd werd voor iPad), terwijl een paar modieus geklede assistenten telefoontjes afhaspelen en e-mails afvuren, en vanuit de coulissen toekijken.

Achter me is een vrouw in overall minutieus een paar namaak-rococozetels aan het opblinken. De algemene sfeer is die van een kruising tussen The Factory van Warhol en Gossip Girl.

"Ze zijn voor de conferentie", zegt Huffington terwijl ze naar me toe neigt om zich te introduceren en gebaart naar de vers geverniste stoelen. Ze is welgevormd en verrassend statig, haar blonde golvende lokken onberispelijk gebrusht. "Het is belachelijk, ik ben hier nog maar pas ingetrokken en ik laat mijn meubelen al opslaan", zegt ze, haar Atheense tongval dik en romig als Griekse yoghurt met honing.

Donderdag vindt in deze ruimte een evenement plaats dat ze The Third Metric: Redefining Success Beyond Money and Power genoemd heeft. Het is een soort denktank, een bijeenkomst van uitgenodigde experts op het vlak van leiderschap, wellness en zelfontplooiing, die zullen praten over het feit dat de manier waarop we werken niet werkt, en dat de tijd gekomen is voor vrouwen met macht om daar iets aan te doen.

Waarom vrouwen? "Op dit moment wedijveren we nog altijd volgens mannennormen, wat betekent dat we zo hard mogelijk werken tot we opgebrand zijn", zegt Huffington.

Terwijl ze gezwind haar agenda uit de doeken doet, nestelen we ons in een roze fluwelen zetel. "Succes in het bedrijfsleven wordt afgemeten aan twee dingen: geld en macht. Maar het is tijd voor een derde criterium, gebaseerd op welbevinden, wijsheid, en ons verlangen en onze kunde om terug te geven."

Het zijn thema's die tegenwoordig overal opduiken in het nieuws en die The Huffington Post dagelijks uitdiept in zijn rubriek 'Less stress, more living'. Ze vuurt een paar statistieken af. "Vrouwen met een stresserende baan hebben 40 procent meer kans op een hartaandoening en 60 procent meer kans op diabetes. Feit is dat we het gewoon zijn dat mannen een hartaanval krijgen als ze de vijftig gepasseerd zijn, maar eigenlijk zou het niemand mogen overkomen." Ze schreef ook over 'achteroverleunen om voorover te leunen', een reactie op Lean In, het controversiële boek van zakenvrouw Sheryl Sandberg, de COO van Facebook. "We moeten onszelf de vraag stellen: welke wereld is dat waar vrouwen voorover moeten leunen?"

Vrouwen die vrouwen helpen is uitgegroeid tot een belangrijk thema in de VS. Huffington is uitstekend geschikt als boegbeeld van de beweging. Volgende maand wordt ze 63, wat haar oud genoeg maakt, zegt ze zelf, "om meer dan genoeg lessen ondergaan te hebben om van te leren".

Hybride tegen Hummer

Huffington is vooral bekend van haar website, maar deed eerder ook aan politiek. In 2003 nam ze het zelfs op tegen Arnold Schwarzenegger voor de post van gouverneur van Californië (een campagne die ze omschreef als "de hybride tegen de Hummer"). Ze mag dan een imposante mediapersoonlijkheid zijn, in levenden lijve straalt ze een zorgzame, bijna moederlijke vrouwelijkheid uit, waarbij ze regelmatig verwijst naar de invloed van haar moeder en haar twee dochters op haar leven.

Het idee voor de conferentie kwam er door een gesprek met haar vriendin Mika Brzezinski, presentator van het ochtendnieuws op MSNBC, wier nieuwe boek, Obsessed, verhaalt over haar gevechten met een eetstoornis en die hier ook is om te poseren voor foto's. Ook al is ze blond en mooi, toch heeft een werkleven van opstaan om half vier 's ochtends en vroege shifts zich in haar gelaat gegrift. "Ik vertrouwde Arianna toe dat ik al heel lang slaappillen neem", zegt ze. "Ze keek me aan en zei gewoon: 'Nee!'"

Huffington beschrijft het later als een 'inbreuk' en zegt dat ze beiden snel op vertrouwd terrein zaten: "Was er een manier om minder stress te hebben waardoor we echt zouden kunnen genieten van wat we doen?" Voor ze moet vertrekken, komt Brzezinski nog even tussenbeide: "Er zijn heel wat deuren opengegaan voor vrouwen, we hebben het ver geschopt, maar als we er niet van kunnen genieten, wat is de zin er dan van?"

Het gevoel staat centraal in iets wat volgens Huffington "heel typisch is voor de tijdgeest". Ze vertelt me dat het 'natuurlijk' aanvoelt om haar huis open te stellen om het debat aan te zwengelen. "Laat ons achter de façade kijken van een succesvol leven, het magazine-ideaal van het allemaal tegelijk te hebben - de baan, de kinderen, de man - en ons afvragen welke prijs we werkelijk betalen en wat we veronachtzamen."

Brzezinski zal haar 'oorlogsverhalen' delen, en dat zullen ook vrouwen zoals Padmasree Warrior doen, hoofd technologie en strategie bij Cisco Systems, die haiku's schrijft om haar stress te verminderen. Panelthema's zijn onder meer wellness en het eindresultaat, menselijk kapitaal en mannen 'die het snappen' (er zijn er natuurlijk een paar).

Naar de top slapen

Sinds Huffington in 2007 op een dag flauwviel door uitputting, waarbij ze haar kaakbeen brak, verspreidt ze de boodschap van vrouwen die 'zich naar de top slapen', of beter: niet slapen. Het slaapdebat is cruciaal in wat Huffington de derde vrouwenrevolutie noemt: "Eerst hadden we de suffragettes, daarna de vrouwenemancipatiebeweging en de strijd voor gelijkheid op de werkvloer - die overigens allesbehalve gewonnen is. Maar nu moet de derde revolutie beginnen."

Ze zegt dat haar moeder haar leerde mediteren toen ze amper dertien was: "Ze was voor op haar tijd, en kreeg les van de maharishi zelf in het Athene van de jaren zestig. Ze liet ook mijn zus en mij initiëren. Sindsdien heb ik altijd gemediteerd. Natuurlijk zijn er momenten geweest dat ik dacht dat ik het te druk had. Maar ik ben gaan beseffen dat dat de momenten zijn waarop ik het het hardst nodig heb."

Gratis yoga

Op welke andere manieren manifesteren de idealen die ze uitdraagt zich in haar leven? Haar conversatie is doorspekt met 'introductie' hier en dalai lama daar, en haar schema bracht haar in de voorbije twee weken alleen naar Tokio en Dubai. "Ik doe vier keer per week yoga of pilates, en heb een hometrainer in de badkamer staan zodat ik kan fietsen terwijl ik tv kijk. In mijn slaapkamer staan geen toestellen. Ik heb ook geleerd dingen af te zeggen als het te veel wordt, al is het ideaal ze gewoon niet te boeken." Ze zegt dat ze nooit vliegtuigvoedsel eet ("junkfood tast je lichaam en geest aan"), maar geeft toe dat het "een moeilijke oefening" is.

En wat in haar bedrijf? "Ik mag dan om 11 uur zaterdagavond e-mails versturen, maar mijn werknemers weten dat dat mijn keuze is, en ik verwacht niet dat ze me meteen antwoorden", zegt ze. Ze biedt gratis yoga aan voor haar personeel, meditatielessen en gezonde snacks, en staat erom bekend dat ze dutzetels installeerde in de kantoren van The Huffington Post in New York. Op de wekelijkse vergadering van leidinggevenden zijn geen smartphones en andere toestellen toegelaten. "Die begint met een overzicht van onze spanningspuntjes die week, al dan niet werkgerelateerd."

Ze legt uit dat ongeveer 25 procent van de grootste Amerikaanse bedrijven inmiddels een soort stressreductieprogramma heeft. Maar is dat niet vaak lippendienst? "Wat echt moet veranderen, is de cultuur die het bedrijfsleven schraagt, een cultuur die de nadruk legt op winnen, koste wat het kost."

Een paar dagen later krijg ik van een van de assistentes van Huffington de tekst van een speech die haar baas dat weekend gaf voor het laatste jaar van het exclusief vrouwelijke en de vrouwenzaak genegen Smith College in Massachusetts (opvallende alumni zijn onder meer Nancy Reagan en Sylvia Plath). Goed wetende dat ze sprak tegen de bedrijfsleiders, opiniemakers en politici van de toekomst, nam Huffington de gelegenheid te baat om haar boodschap over te brengen: "Van sprekers wordt traditioneel verwacht dat ze laatstejaars vertellen hoe je een succes maakt van je professionele leven. Ik wil jullie echter vragen om succes te herdefiniëren. Want de wereld waar jullie op afstevenen heeft daar heel veelbehoefte aan. Leid de derde vrouwenrevolutie en hermodelleer de wereld naar jullie eigen beeld."

- 1950, geboren in Athene als Arianna Stasinopoulou. Ze is de dochter van een journalist
- 1972, master economie aan Cambridge
- 1973, debuutroman: The Female Woman, An Argument Against Women's Liberation for Female Emancipation
- 1980, verhuist naar New York
- 1986, huwt de Republikeinse politicus Michael Huffington
- 1996, verlaat de Republikeinse partij en haar man
- 2005, lanceert de politieke nieuwssite The Huffington Post
- 2008, wordt 'sleep evangelist'
- 2011, verkooptThe Huffington Postvoor 235 miljoen euroaan AOL. Wordt binnen AOL aangesteld als hoofdredacteur van The Huffington Post Media Group
- 2013, krijgt plaats 56 op de Forbeslijst van machtigste vrouwen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234