Woensdag 29/01/2020

Appledochter doet smartphones in 3D zien

Vorige week nam Apple het Israëlische PrimeSense over, de maker van de sensortechnologie in Microsofts Kinect-camera. Wat de Californische gigant nu gaat doen met het bedrijf en diens technologie is afwachten. Maar onlangs kreeg De Morgen wel nog te zien waar het vlak voor de overname mee bezig was: een Kinect-achtige 3D-sensor voor smartphones en tablets.

Een overname van het Israëlische bedrijf PrimeSense door Silicon Valley-gigant Apple hing al eventjes in de lucht: sinds afgelopen zomer waren er geruchten dat er overnamegesprekken bezig waren, die pas vorige week werden bevestigd via een droge mededeling: "Apple koopt van tijd tot tijd kleinere technologiebedrijven en we communiceren meestal niet over onze doelen of plannen."

Wat Apple precies van plan is met het bedrijf en zijn technologie is dus lastig om te voorspellen: daarvoor is de Amerikaanse technologiegigant te hermetisch. Maar toen De Morgen onlangs een demonstratie kreeg van de nieuwste technologie van PrimeSense, op een moment waarop de overnamegesprekken (en dus ook de geruchten erover) in volle gang waren, liet het bedrijf wel zien waar het momenteel mee bezig is. Het toonde een miniatuurversie van een PrimeSense-product dat momenteel door een andere Amerikaanse technologiegigant wordt verkocht: de Kinect-sensor van Microsoft. Maar waar de Kinect dient om, via Microsofts Xbox-gameconsoles, videogames te spelen in de woonkamer, heeft de nieuwste versie waaraan PrimeSense aan het werken is een heel andere functie: de danig verkleinde sensorbalk past nu op de rug van een tablet, en stelt die in staat om zijn omgeving te 'zien' in 3D.

De sensorbalk die nog op de tablet geplakt stond (toekomstige versies moeten natuurlijk in tablets, smartphones en laptops terechtkomen), stond vreemd genoeg naar de buitenkant van het toestel gericht: niet naar de gebruiker toe. De bedoeling van PrimeSense was dus duidelijk niet om de mogelijkheden die hun technologie biedt voor gezichtsbewegingsherkenning uit te spelen in de mobiele versie van het ding. "De beslissing om de sensorbalk niet in de richting van de gebruiker te plaatsen is een heel bewuste keuze geweest", zegt Jeremie Kletzkine, directeur 'business development' bij het bedrijf. "We hadden verder kunnen gaan in de richting die we zijn ingeslagen met de Kinect, maar dan op een kleinere schaal. Maar het aantal toepassingen daarvan is beperkt. Wanneer de 3D-sensor naar buiten wijst, naar de omgeving waarin de gebruiker staat dus, verbreedt meteen het aantal mogelijkheden."

Eerste toepassingen die PrimeSense toonde op dat prototype, waren onder meer een app die kan worden gebruikt door een binnenhuisarchitect. De kamer wordt volledig ingescand door de sensorbalk achteraan te combineren met de achterste camera, zodat het programma meteen de precieze ruimtelijke verhoudingen in de kamer ziet en de architect op basis daarvan meubels kan 'previewen' in een lege kamer. Het is 'augmented reality', een beetje zoals de app waarmee ook de Deense meubelgigant Ikea gebruikers nieuwe meubels toont zoals die schijnbaar in het interieur van de gebruiker zouden staan, maar dan veel accurater: waar in gewoonlijke AR-toepassingen het digitale element als een laag bovenop de werkelijkheid wordt geplakt, zit het er bij de toepassing die PrimeSense toonde werkelijk in.

Een andere app toonde hoe het bedrijf zijn roots in videogames nog niet vergeten is: het toonde verscheidene fantasiefiguren die - op het scherm tenminste - gewoon tussen omstanders door liepen. "Maar dat is gewoon maar een technologiedemo", zegt Kletzkine. "We willen van die pleziertoepassingen af."

Zintuigen voor computers

PrimeSense werd in 2005 opgericht in Tel Aviv, met geld van vier Israëlische durfkapitaalfondsen, en met de 'natural user interface' als speerpunt: het bedrijf zou sensoren en chips maken die computers 'zintuigen' geven, zodat gebruikers op een natuurlijkere manier kunnen omgaan met computertechnologie dan ze vandaag, met muis, toetsenbord en - recentelijk - aanraakscherm, doen.

De technologie die PrimeSense ontwikkelde, vond zakelijke toepassingen in onder meer de retailsector, maar met Microsofts Kinect-videogamesensor had het bedrijf ook ineens een bekend consumentenproduct in huis: een setje dat bestaat uit camera's, een microfoon en een door PrimeSense ontwikkelde '3D-sonar' die de kamer waarin het toestel staat opmeet dankzij infrarood licht, en dus de precieze fysieke positie van de speler in het vertrek bepaalt.

Ondertussen zijn de wegen van PrimeSense en Microsoft van elkaar gescheiden. Voor de tweede versie van de Kinect-sensor, die mee wordt verkocht met de Xbox One-console, bouwde Microsoft zonder hulp van PrimeSense verder aan de technologie.

En PrimeSense zelf ging de interne hardware zelf verfijnen en verkleinen. Het bracht ondertussen Kinect-achtige sensorbalken uit voor pc's, onder meer in samenwerking met de Taiwanese computermaker Asus, die veel kleiner zijn dan de Kinect en ook heel fijne bewegingen - onder meer een knijpbeweging tussen duim en wijsvinger - kunnen registreren. En nu is er dus - althans binnenkort misschien - de nog kleinere versie die in smartphones en tablets kan terechtkomen. Tenzij Apple er natuurlijk ineens andere plannen mee heeft.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234