Zondag 17/11/2019

Seksueel misbruik

Antwerpenaar staat terecht voor kindermisbruik in Oeganda: wat gebeurde in ‘Bery’s place’?

Bernhard G. op zijn domein in Oeganda Beeld RV

De Antwerpenaar Bernhard G. (71) zette zich tien jaar in voor de opvang van misbruikte meisjes in Oeganda, nu staat hij er zelf terecht voor grootschalig kindermisbruik. Wat gebeurde er in ‘Bery’s place’? Er waren al langer geruchten over ‘die Belg die samenwoont met minderjarige meisjes’.

Vandaag staat in het hooggerechtshof van Masaka in Oeganda Bernhard G. terecht voor 8 aanklachten van kindermisbruik en 19 aanklachten van kinderhandel. De man had 10 jaar lang een tehuis voor misbruikte meisjes op een afgelegen eiland in het Victoriameer. In februari haalde de politie 11 kinderen uit ‘Bery’s Place’. Bernhard G. was toen niet aanwezig, maar bood zich later aan bij de autoriteiten. Sindsdien zit hij in de gevangenis. 

Eigenlijk startte het proces vorige week al, maar het werd uitgesteld, omdat G. een tolk vroeg die ‘Vlaams’ kan. De 71-jarige beklaagde heeft officieel de Duitse nationaliteit, maar kwam als kind met zijn ouders naar Antwerpen. Hij was in ons land kinesist en ging halverwege de jaren 2000 als toerist naar Oeganda. Op Kalangala, een eiland in het Victoriameer, werd hij geraakt door de armoede. Kalangala staat bekend om een vissersgemeenschap, prostitutie en een hiv-cijfer dat vijf keer hoger ligt dan elders in Oeganda. Bernhard G. bleef om zich te ontfermen over meisjes die seksueel misbruikt waren en voor wie de ouders onvoldoende konden zorgen.

“Ik heb beslist om iets te doen rond verantwoord seksueel gedrag, seksuele opvoeding, seksuele informatie”, zegt Bernhard G. in een video op zijn website. “Op dat moment was ik nog naïef. Ik was niet actief in formeel ngo-werk en ik wist niet dat ik daar een organisatie voor moest stichten of een legale basis voor nodig had. Ik heb gewoon een huis gehuurd.”

Bery’s Place. Beeld RV

Verschillende kinderen uit deze afgelegen uithoek konden via Bery’s Place studeren en kregen zorgen. Meer dan honderd meisjes zouden er in al die jaren zijn gepasseerd. Ook Bernhard G.’s Belgische vrouw Ingrid Dilen (62) was betrokken bij ‘Bery’s Place’. Ze hield haar job in het Antwerpse, maar kwam geregeld naar Oeganda, vaak met ingezamelde kleren. Ook bedrijven zamelden geld in voor “seksueel misbruikte en verhandelde” kinderen. 

“De meisjes in Bery’s Place kwamen daar terecht via de politie, en nu verwijten ze ons dat we een illegaal kindertehuis waren”, zegt Dilen. “We waren gewoon privépersonen die iets goed wilden doen. Al ons spaargeld sinds 2007 steekt in dat project en dan word je als crimineel bestempeld. De tegenpartijen hopen enkel om een schadevergoeding te kunnen scheppen uit deze rechtszaak.”

Bernhard G. is ernstig ziek. Hij heeft kanker, met een verschrikkelijk letsel in het gezicht, dat Dilen op foto’s laat zien. Hij krijgt bijstand van de Duitse ambassade, gezien zijn Duitse nationaliteit, en die heeft tevergeefs de rechtbank verzocht om hem te laten overbrengen naar een kankerinstituut in de hoofdstad voor dringende medische zorgen. “Ik weet niet of ik hem levend ga terugzien”, zegt Dilen, die zelf niet meer naar Oeganda durft te reizen. “Het is een corrupt land.”  

Ingrid Dilen en haar echtgenoot Bernhard G. Beeld RV

Doktertje spelen

Oeganda-kenner Kristof Titeca (UAntwerpen) bevestigt de wijdverspreide corruptie in het land. Volgens de Nederlandse ex-journalist Arne Doornebal is dat echter net de reden dat Bernhard G. zo lang zijn gang kon gaan. Doornebal heeft G. ooit ontmoet in Kalangala en schreef al in 2009 een klein artikel in een Nederlandse krant met als titel ‘Pedofilie? Doktertje spelen in Oeganda’. 

“Ik was vrij toevallig op dat eiland beland en toen hoorde ik over een Belg die samenwoonde met 14 minderjarige meisjes”, zegt Doornebal. “Dat leek me foute boel, dus ik besloot een kijkje te nemen. Ik zag er kinderen van 10, 11, 12 jaar. Bij onze ontmoeting begon hij zich meteen te verantwoorden dat mensen misschien wel denken hij een pedofiel is, maar dat hij die meisjes op jonge leeftijd bij hem moest hebben om hen te helpen. Hij sprak over ‘mijn meisjes’. Hij zag zich als de vaderfiguur, terwijl het eigenlijk geen wezen waren, ze hadden wel degelijk nog ouders.”

Bernhard G. Beeld RV

Volgens Doornebal was Bernhard G. “dikke vriendjes met de lokale politiechef” en waren er toen al mensen in het dorp die het over seksuele contacten hadden. Ze spraken onder andere over vaginale onderzoeken. 

“Ik heb ook meisjes gesproken die zeiden dat hij het bed met hen deelde”, zegt Doornebal. “Ze moesten bijvoorbeeld ‘s ochtends bij hem in bed gaan liggen en hadden het over aanrakingen en strelingen.”

Onschuld

In 2013 is Bernhard G. al eens gearresteerd en voor de rechter gedaagd. De rechtszaak ging uiteindelijk niet door, wegens gebrek aan bewijzen. Volgens sommige bronnen is er dit keer sprake van videobewijs van het misbruik. Een aantal van de meisjes die in 2013 de verdediging voor Bernhard G. gingen opnemen, getuigen nu tegen hem. 

De nu 23-jarige Anita Namubiru vertelt op de Oegandese nieuwssite Daily Monitor dat Bernhard G. haar op jonge leeftijd ontmaagde. “Ik heb het langste gediend in de slaapkamer van die man. Kan iemand zich inbeelden wat wij hebben doorgemaakt? Die man liet ons bepaalde dingen doen, maar hij liet de buitenwereld geloven dat hij een goede inborst had.”

Een andere vrouw, die er ook van in het begin bij was, weerlegt die aantijgingen. Volgens de advocaat van Bernhard G. zijn er voldoende getuigen in zijn voordeel. “Er is genoeg om hem vrij te spreken”, zegt advocaat Lester Kaganzi. “Mijn cliënt houdt zijn onschuld staande.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234