Maandag 21/10/2019

Luchtvaart

Antwerpen heeft haar felbegeerde verbinding met Londen terug, maar heeft de lijn ook een kans op overleven?

Maandagochtend legde het vliegtuig van Air Antwerp zijn eerste vlucht af. Beeld Photo News

Met de komst van Air Antwerp heeft de luchthaven van Deurne haar felbegeerde verbinding met London City terug. Is het wel logisch dat een hevig gesubsidieerde luchthaven zo’n korte lijn reanimeert, terwijl de Vlaamse overheid haar personeel aan de grond wil houden voor reizen onder de 500 kilometer?

Er pompt weer vers bloed door ‘de slagader van de luchthaven’, zoals de luchtverbinding tussen Antwerpen en Londen weleens wordt genoemd. Maandagochtend steeg het vliegtuig van de nieuwe luchtvaartmaatschappij Air Antwerp, een 29 jaar oude Fokker 50, op vanuit Deurne om een klein uurtje later te landen in London City. Elke weekdag zal er zo drie keer per dag heen en weer gevlogen worden, met een toestel dat 50 personen kan vervoeren. De gemiddelde bezettingsgraad van zo’n 60 procent op de eerste dag ligt volgens Antwerp Airport alvast ‘fors boven de verwachtingen’. 

Het is snel gegaan voor Air Antwerp. De aandeelhouders – het Ierse CityJet (75 procent) en het Nederlandse KLM (25 procent) – kondigden in mei pas hun plannen aan, om ongeveer een maand geleden de nodige exploitatievergunning binnen te halen. “Dat het zo snel is gegaan, getuigt van een zeer krachtig businessmodel”, zegt Antwerp Airport-woordvoerder Vanessa Flamez enthousiast.

Brokkenparcours

De opstart komt voor de luchthaven perfect op tijd. Toen Flybe deze zomer aankondigde vanaf 1 september zijn activiteiten in Deurne stop te zetten, dreigde de lijn naar Londen, en samen daarmee het bestaansrecht van de luchthaven, te verdwijnen. 

De Vlaamse overheid, die instaat in voor infrastructuurinvesteringen en jaarlijks 4 miljoen euro bijdraagt voor de veiligheid, ziet Deurne namelijk als “een zakenluchthaven, waar toeristische vluchten dienen om dat verhaal financieel mogelijk te maken”, zo liet Bruno De Saegher, voorzitter van overheidsbedrijf LOM Antwerpen, onlangs nog in De Tijd optekenen. De Antwerpse luchthaven ontving vorig jaar bijna 300.000 passagiers, waarbij 45 procent van het aantal bewegingen van zakenvluchten kwam. Maar zonder de lijn naar Londen is het toch vooral TUI Fly dat de klok slaat, met hoofdzakelijk vluchten richting de Spaanse zon.

Belangrijke vraag daarbij is wellicht: heeft die lijn tussen Antwerpen en Londen wel een overlevingskans? De route is altijd al populair geweest bij zakenlui uit de haven, de diamant- en de farmasector, maar de Antwerpse luchthaven zou door het fileleed te ‘onbereikbaar’ zijn geworden. Bovendien is Air Antwerp opgericht uit de as van het eind 2018 in vereffening gegane VLM, dat de lijn naar Londen 25 jaar bediende en de laatste jaren een brokkenparcours aflegde.

“Maar dat kwam door mismanagement, vergeet niet dat VLM ooit een van de paradepaardjes van de Belgische luchtvaart was dankzij die verbinding”, zegt luchtvaarteconoom Eddy Vandevoorde (UAntwerpen). Volgens hem zijn de rendabele context en “het publiek dat je moet hebben” - zakenlui dus - nog steeds aanwezig. “Soms doet snelheid ertoe, dat is nu eenmaal een economische realiteit”, zegt ook Flamez.

“Hun sterke punt, namelijk de twee aandeelhouders, is echter ook hun zwakke punt”, zegt Vandevoorde, die verwijst naar het Ierse CityJet, dat vliegtuigen met bemanning verhuurt aan derden. “Als CityJet snel een tweede en derde vliegtuig erbij wil, hou ik mijn hart vast. Dit kan enkel een succes worden als de groei organisch is.”

Klimaat

Toch rijst er naast rendabiliteit ook een andere pertinente vraag: wat met het klimaat? Ironisch genoeg heeft de mecenas van Antwerp Airport, de Vlaamse overheid dus, net omwille van klimaatoverwegingen aangekondigd dat het personeel niet langer mag vliegen voor dienstreizen van minder dan 500 kilometer of zes uur reistijd, ‘behalve bij een onevenredig verlies van tijd of middelen’.

Volgens Vandevoorde, die zelf als prof onder de Vlaamse overheid valt en een lesopdracht heeft in centrum Londen, is dat hier het geval. “Het alternatief is 5 uur op de trein, terwijl ik nu op anderhalf uur voor de klas sta. Een enorm verschil dus.” Al gaf luchthavendirecteur Marc Buelens op Radio 1 meteen ook een alternatieve reden waarom de Eurostar tussen Brussel en Londen afschrikt: “Als je in Brussel-Zuid toekomt, lijkt het meer op Kosovo dan de hoofdstad.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234