Donderdag 29/07/2021

Anonieme stofzuiger wordt imperator

'Als ik bij een topclub zou zitten, dan haalde ik hem meteen binnen.' Aan het woord is Roberto Donadoni, de voormalige coach van Radja Nainggolan (27) bij Cagliari. Tegen Frankrijk bewees de krijger van de Rode Duivels waarom de Europese top op hem jaagt.

En plots ben je onmisbaar. Keizerlijk stond Radja Nainggolan te voetballen in het Stade de France. Stofzuiger én aanjager, geen rol die de kuitenbijter niet voor zijn rekening nam. Geen supporter, commentator of analist die om zijn prestatie heen kon. Vanop de zes, de positie van controlerende middenvelder, kregen we tegen 'Les Bleus' de beste Nainggolan te zien. En hij liet ook Marouane Fellaini en Axel Witsel beter voetballen. Gevolg: man van de match. Lof van alle kanten.

Nu weet ook heel België wat Nainggolan kan. Wat heeft het lang geduurd. Ook hijzelf had het daar lange tijd moeilijk mee. Miskend in België, god in Italië. Wie de Serie A volgt, wist natuurlijk al dat de middenvelder dit kon. 'Ninja' noemen ze hem in de laars. "Een krijger die met alle middelen en doodsverachting zijn taak probeert te vervullen", leert de literatuur ons.

Roberto Donadoni hoef je het niet te vertellen. De legendarische dribbelaar van het grote AC Milan uit de jaren 80 en 90 kon het allemaal vanop de eerste rij aanschouwen. Als toenmalige trainer van Cagliari had hij Nainggolan een jaar onder zijn hoede. Uit het gesprek met de voormalige Italiaanse bondscoach blijkt een diep respect voor zijn voormalig poulain. "Ik vind Radja een topper", vertelt de vriendelijke Italiaan. "Hij heeft karakter én persoonlijkheid. Zijn karakter is zijn beste kwaliteit. Technisch behoort hij misschien niet tot de absolute top, maar hij kan echt wel goed voetballen. Dat heb ik ook al gemerkt toen ik nog bij Cagliari aan de slag was."

Missing link

Toen Nainggolan nog op Sardinië voetbalde, stond hij in ons land vooral te boek als stofzuiger, een balveroveraar, een 'breker'. Daar kwam sinds zijn overstap naar AS Roma gelukkig verandering in. Onder coach Rudi García boekte hij in de schaduw van het Colosseum verder vooruitgang, vooral op offensief vlak. In die tijdspanne groeide hij ook meteen uit tot sterkhouder. Tweewekelijks etaleert hij in het Olympisch Stadion zijn enorme volume en kwaliteiten aan beide kanten van het veld.

De keizer van Rome heet nog steeds Francesco Totti, maar op basis van prestaties alleen mocht Nainggolan die titel dit seizoen gerust overnemen. Met afstand de beste en meest regelmatige 'Giallorosso' dit seizoen. "Het afgelopen jaar was hij een van de beste spelers in de Serie A", stelt Donadoni. "Straffe gast. In Rome arriveren en je daar meteen, met ogenschijnlijk weinig moeite, in de ploeg spelen, dat is verre van simpel."

Donadoni, de voorbije drie jaar aan de slag bij het noodlijdende Parma, steekt zijn adoratie voor Nainggolan dan ook niet weg. "Mocht ik bij een topclub aan de slag zijn, hij zou een van de eersten zijn die ik probeer binnen te halen. Ik zou hem er direct bijnemen. Het is top hoe hij nu bezig is. Het is belangrijk dat hij op deze weg kan voort- borduren."

Het kan verkeren: een jaar geleden moest Nainggolan de matchen van de Rode Duivels in Brazilië nog op televisie bekijken, nu blijkt hij de missing link van het Belgische middenveld. Marc Wilmots heeft er een basisspeler bij. Intussen hoopt Rudi García dat hij volgend seizoen niet verder moet zonder zijn ninja. "Hij heeft alles", meent de Franse coach. Geen wonder dat de topclubs op hem jagen.

Waarom? Daarop kent nu ook België het antwoord: hij kan voetballen. Bovendien is hij commercieel lucratief. In Indonesië wordt Nainggolan als een koning ontvangen. Duizenden fans kwamen kijken naar een benefietmatch met hem als belangrijkste gast. Zo is hij voor clubs ook interessant om de Aziatische markt te veroveren.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234