Zondag 28/11/2021

Binnenland

An Lemmens en Natalia emotioneel bij bezoek aan gorilla's: "Tranen in de ogen"

An Lemmens Beeld Instagram An Lemmens
An LemmensBeeld Instagram An Lemmens

"Het was de reis van mijn leven, ik hoop nog heel vaak terug te gaan." An Lemmens is pas thuis van twee weken in het Virungapark in Congo en de tv-presentatrice is nog danig onder de indruk van wat zij en haar goeie vriendin Natalia daar allemaal gezien hebben. "Oog in oog met de berggorilla's, te midden van die immense natuurpracht: de tranen rolden over mijn wangen."

De eerste kriebel kwam drie jaar geleden. "Ik zag de Amerikaanse documentaire over Virunga en las over de aanslag op de Belgische parkdirecteur, prins Emmanuel de Merode, en ik wist: daar moét ik ooit naartoe", vertelt Lemmens. "Ik besefte dat het een heftig tripje zou worden, dus dacht ik: ik zal Natalia meevragen, die is niet gauw onder de indruk van iets of iemand. (lacht)" Twee weken verbleven de twee vriendinnen in het Virungapark, in het oosten van Congo. "We zijn naar Kigali gevlogen, de hoofdstad van Rwanda. Van daaruit zijn we over land naar Rumangabo getrokken waar het hoofdkwartier van Virunga gevestigd is. Dat was al een eerste ervaring: terwijl je in Rwanda over netjes geasfalteerde wegen rijdt, is het in Congo hobbelen door diepe putten. Best wel een avontuurlijk tochtje, maar zeer de moeite waard: ik was al eerder in Afrika geweest, maar nu had ik het gevoel dat ik voor het eerst naar het hart van het continent trok."

An Lemmens Beeld Instagram An Lemmens
An LemmensBeeld Instagram An Lemmens

Reuzenboszwijnen

Eenmaal ter plekke werden Natalia en An op sleeptouw genomen door de Belgische Virunga-piloot Anthony Caere, die in april nog crashte met zijn toestel. "We hebben de Nyiragongo-vulkaan beklommen, hebben wandelingen gemaakt in de savanne en uiteraard zijn we ook de berggorilla's gaan bezoeken, meer bepaald de Humba-familie. Als je na een tocht door de jungle uiteindelijk bij die dieren komt, word je heel stil. Wetende dat er nog maar 880 berggorilla's in het wild leven en dat ze nog steeds het mikpunt zijn van stropers, maakte ons emotioneel: ik heb op Instagram een foto gepost waarbij je de tranen over onze wangen ziet rollen. Dat uurtje bij de gorilla's heeft me diep geraakt."

Het scheelde niet zo gek veel of An en Natalia hadden het zelf niet kunnen navertellen. "Anthony had ons meegenomen voor een wandeling door de savanne. Alleen wij met ons drietjes. 'Zodat jullie voelen wat elk dier hier voelt: constant op je hoede zijn want je bent een prooi voor andere dieren', zei Anthony. Op een gegeven moment werd het helaas iets te realistisch en zijn we aangevallen door een nijlpaard. We hebben gerend voor ons leven. Even later hebben we ook nog agressieve reuzenboszwijnen achter ons aan gehad. Natalia zei achteraf: 'Dit was de eerste keer in mijn leven dat ik echt geïntimideerd was.'"

An wou er niet enkel een safarireisje van maken. "We hebben veertig kilo kleren en schoolmateriaal meegenomen. Virunga heeft projecten voor de weduwen en kinderen van vermoorde rangers en ik wilde absoluut mijn steentje bijdragen. De gesprekken met die vrouwen hebben ook een diepe indruk nagelaten. Heel opmerkelijk om te zien hoe mensen in die regio omgaan met de dood: ze kunnen het zich gewoon niet permitteren om er lang bij stil te staan. Het leven slorpt al hun tijd en energie op."

An Lemmens Beeld Instagram An Lemmens
An LemmensBeeld Instagram An Lemmens

Reistip nr. 1

Komen de meeste mensen lekker uitgerust terug van hun reis, dan geldt voor An het tegenovergestelde. "In Congo kreeg ik superveel energie van al die unieke ervaringen, maar nu ik terug thuis ben, lig ik even uitgeteld op de zetel. Ik moet al die indrukken nog verwerken." Als iemand de komende tijd An Lemmens om een reistip vraagt, zal het antwoord klaar en duidelijk zijn. "Virunga, absoluut. Ik heb zelfs de prins ontmoet, al heb ik heel weinig gezegd. Ik voelde zo veel respect voor die man en wat hij daar teweegbrengt, dat ik het respectvol vond om zoveel mogelijk mijn mond te houden. (lacht)"

"Buitenlandse Zaken raadt af om naar het oosten van Congo te reizen, veel te gevaarlijk, zeggen ze. En oké, je ziet inderdaad heel wat wapens als je onderweg bent, de VN heeft duizenden blauwhelmen in de streek zitten. Maar ik heb me op geen enkel moment onveilig gevoeld. Iedereen die een beetje avontuurlijk is aangelegd, zou ik deze trip vurig aanraden. Het was de reis van mijn leven, ik hoop dat ik nog vaak kan teruggaan."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234