Maandag 24/01/2022

Amerikaanse miljonair Marcus Schrenker ensceneerde vliegongeval om aan zijn problemen te ontsnappen

De verdwijntruc werkte niet echt

Had hij zijn echte naam maar niet gezegd. Marcus Schrenker zal er ongetwijfeld nog vaak aan terugdenken als hij de film van die noodlottige dagen in januari 2009 afspeelt. Kleine foutjes zoals deze zetten de politie op zijn spoor. En hadden tot gevolg dat Schrenker niet dood en vergeten is, maar springlevend en diep ellendig in de cel zit.

Door Kim Herbots

Even recapituleren. Het is zondag 11 januari. Wanneer Richard Ferguson in Alabama zijn deur opent, ziet hij een man in een doordrenkt pak staan. De man toont zijn rijbewijs en stelt zich voor als Marcus Schrenker. Hij heeft een ongelukje gehad tijdens het kanovaren, en of Ferguson zo vriendelijk wil zijn om hem naar het nabijgelegen Harpersville te brengen.

Ferguson, die erg afgelegen woont, ruikt onraad en zet de vreemdeling af bij een tankstation, waar alleen politieagenten staan. Zij vragen Schrenker om zich te identificeren. Dat doet hij. Hij stelt zich voor als Jason Galoozis en toont valse papieren. Omdat de agenten geen boetes kunnen vinden op die naam mag Schrenker gaan.

Schrenker gaat naar een motel, waar hij in kamer 114 incheckt als Jason Galoozis. Hij betaalt cash. De bewakingscamera legt vast hoe hij al na enkele minuten het pand verlaat. Schrenker stapt op een vuurrode Yamaha en vertrekt. De motor werd een dag eerder geparkeerd in een opslagruimte in de buurt van het motel. Waar de tocht heengaat, weet niemand.

Een paar uur eerder was Marcus Schrenker, CEO van drie bedrijven die zich bezighouden met financieel management, met zijn Piper PA-46 opgestegen in Huntsville, Indiana. Dat deed hij wel vaker om zich te ontspannen: de miljonair had twee vliegtuigjes en was in een vorig leven bij de Amerikaanse luchtmacht. In een filmpje op YouTube, gemaakt in de Bahamas, kun je hem loopings zien maken.

Maar zondag ging het goed mis. Plotseling kwam in de luchtcontrolekamer in Florida een noodoproep binnen. Marcus Schrenker meldde dat zijn voorruit geïmplodeerd was en dat hij erg veel bloed verloor. Daarna werd alle contact verbroken en stortte de Piper neer in een moeras op de grens van Florida en Alabama. Reddingsploegen troffen het wrak leeg aan. Er was geen druppel bloed te bekennen. Van Marcus Schrenker, een ervaren parachutist: geen enkel spoor.

Fraude en echtscheiding

Kort na zijn verdwijnen moet Schrenker beseft hebben dat hij een kapitale fout had gemaakt door zich aan Ferguson voor te stellen onder zijn echte naam. Hij stuurde een mail naar Tom Britt, een collega. In die mail deed hij het relaas van de crash. Volgens de zakenman was zijn voorruit op een bepaald moment gebarsten. Een klein barstje werd snel groter, en plotseling implodeerde het hele venster. Hij werd geraakt door rondvliegende scherven en raakte gewond. Het vliegtuig verloor snel hoogte en Schrenker deed wat hij moest doen: springen. In het bericht verontschuldigde hij zich ook voor alles wat misgelopen was in zijn bedrijven. Hij eindigde met de mededeling dat hij op het moment dat Britt de mail zou lezen al zelfmoord had gepleegd.

Schrenker, een gladde Amerikaanse zakenman die gewend was aan een comfortabel leven, had behoorlijk wat om zich voor te excuseren. Tegen zijn drie bedrijven, Heritage Wealth Management, Heritage Insurance Services en Icon Wealth Management, lopen verscheidene rechtszaken wegens verduistering en louche faillissementen. In een reactie op de zoveelste klacht schreef Schrenker in november in een brief aan zijn advocaat: "Ik heb geen hoop meer. Er zijn geen goede mensen meer over op de wereld." Op 31 december kreeg Schrenker thuis weer rechercheurs over de vloer.

Waarschijnlijk was dat de druppel, want daags voor de huiszoeking had Michelle Schrenker (36) na dertien jaar huwelijk een echtscheiding aangevraagd. Ook privé ging het Schrenker immers allesbehalve voor de wind. Zijn vrouw was vertrokken met de drie kinderen omdat Schrenker, zo maakte Michelle bekend, het niet zo nauw nam met de echtelijke trouw. Bovendien liep er een proces tegen Schrenker van een aannemer die nog ongeveer 65.000 euro te goed had voor de bouw van de gezinswoning.

Met elke tegenslag rijpte het plan verder: verdwijnen, zijn eigen dood in scène zetten en elders een nieuw leven beginnen onder een andere identiteit. Anderen hadden het hem voorgedaan, met relatief succes. Een paar jaar geleden was er nog John Darwin. De Brit verdween met zijn kano, was vijfenhalf jaar spoorloos, maar liep toen tegen de lamp. Hij had al die jaren in een verborgen kamer in zijn eigen huis geleefd. Zelfs zijn eigen kinderen dachten dat hij dood was. Zijn vrouw was wel op de hoogte. IJverig sluisde ze de premie van zijn levensverzekering en pensioen door naar een rekening in Panama, in de hoop dat ze met hun tweetjes een nieuw leven zouden kunnen beginnen in Midden-Amerika. Waarom zou Marcus Schrenker, als hij voorzichtig was en alles goed plande, er niet in slagen te doen wat Darwin net niet gelukt was?

"Marcus stond de laatste tijd erg onder druk", zei collega Tom Britt in een interview met de Amerikaanse nieuwszender CNN. "Als iemand dit aankan, is hij het wel. Hij is een getraind militair. Hij kán uit een vliegtuig springen, weet hoe hij moet overleven in moerassen."

Bebloed iglotentje

Maar Britt overschatte Schrenker. Er waren te veel schoonheidsfoutjes: geen bloed, een papiertje met de woorden 'voorruit-geïmplodeerd-veel bloed' in het toestel en de slip of the tongue toen hij zich voorstelde bij de man in Alabama die hem een lift gaf. Ongeveer 24 uur nadat hij de mail naar Britt had gestuurd, kon de politie hem op basis van zijn internetverkeer lokaliseren op een camping in Quincy, Florida. Levend. Zij het met een snijwonde in zijn linkerpols en zo goed als bewusteloos. Volgens politiebronnen mompelde hij nog net het woordje 'sterven' op het moment dat agenten de bebloede flap van zijn kleine iglotentje openden. Hij was amper drie dagen 'dood' geweest.

Caroline Hastings, uitbaatster van de camping, verklaarde later dat Schrenker de avond tevoren gearriveerd was op zijn rode motor. Hij had een bruine, leren jas aan en gaf geen naam op. De 20 euro voor de kampeerplaats betaalde hij cash. Hij kocht ook een sixpack bier en wat hout voor het vuur. Volgens Hastings was Schrenker best te vinden voor een babbeltje. "Hij vertelde dat hij met wat vrienden een reis door het land aan het maken was, maar dat hij er even genoeg van had", zegt ze. "We gaven hem een paswoord zodat hij op het internet kon." Precies was de politie nodig had om Schrenker op te sporen.

Schrenker zal eerst in Florida voor de rechter moeten verschijnen voor het opzettelijk veroorzaken van een vliegtuigcrash, het ensceneren van een noodoproep en het onrechtmatig inschakelen van reddingsteams. Daarna moet hij terug naar zijn thuisbasis Indiana om zijn rechtszaken aangaande fraude en verdwenen miljoenen uit te klaren. Vermoedelijk zal die overbrenging niet gebeuren voor maart.

En ook de echtscheiding zal even moeten wachten. Zeer tot ongenoegen van Michelle overigens. Het huis, de boot, het tweede vliegtuig..., Michelle krijgt niets zolang niet duidelijk is welke rol zij in de hele zaak speelde. Zelf liet ze in een mededeling weten dat zij en haar kinderen "evenzeer slachtoffers zijn van de leugens van Marcus Schrenker". "Zijn ontrouw was de enige reden voor de echtscheiding", aldus haar advocaat. "Michelle wist niets over eventuele fraudezaken. Ze werd daar voor het eerst mee geconfronteerd op 31 december, de dag van de huiszoeking en één dag na de aanvraag tot scheiding. Op die dag zat Marcus bovendien in Florida met zijn nieuwe liefje."

De autoriteiten geloven haar echter niet op haar woord. Ze sluiten niet uit dat ook de scheiding deel uit maakte van het meesterplan.

n Marcus Schrenker en zijn vrouw Michelle. Dat zij wilde scheiden, was wellicht een van de motieven voor de wanhoopsdaad.

Voor een zorgvuldig geënsceneerde 'dood' waren er opvallend veel schoonheidsfoutjes. Dat papiertje met de woorden 'voorruit, geïmplodeerd, veel bloed' in het vliegtuig bijvoorbeeld

Als een Brit vijfenhalf jaar kan verdwijnen, moet Schrenker gedacht hebben, dan moet het mij met wat planning wél lukken

n CEO van drie bedrijven Marcus Schrenker had voor miljoenen dollars schulden.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234