Zondag 23/02/2020

Amerikaans fiasco kost België weer een kroonjuweel

ThromboGenics, een jaar geleden bejubeld als eerste Belgisch biotechbedrijf dat een medicijn van a tot z ontwikkelde, verdwijnt weldra in buitenlandse handen. Een zestal farmabedrijven heeft interesse om het Leuvense medicijnbedrijf over te nemen.

"We hebben geschiedenis geschreven." Patrick De Haes, CEO van ThromboGenics, kon zijn geluk niet op toen in oktober 2012 zijn bedrijf groen licht had gekregen van de Food and Drug Administration om zijn oogmedicijn Jetrea in de VS te lanceren.

De jubelkreet was terecht, want voor het eerst in de geschiedenis slaagde een Belgisch biotechbedrijf erin een medicijn te ontwikkelen zonder hulp van andere farmabedrijven. Beleggers schoten het aandeel de hoogte in. De beurswaarde piekte begin vorig jaar tot bijna 2 miljard euro. Jetrea had alles in huis om het te maken.

Bloedklonters

ThromboGenics is het geesteskind van Désiré Collen, die een fortuin verdiende met een medicijn om bloedklonters op te lossen. Aanvankelijk was het de bedoeling om een geneesmiddel te ontwikkelen voor de behandeling van hersentrombose - vandaar de naam ThromboGenics. Maar omdat dat onderzoek te duur uitviel, zette het bedrijf zijn kaarten in op de ontwikkeling van Jetrea.

Om het oogmedicijn in Europa te vermarkten, sloot ThromboGenics een deal met Alcon, een dochter van de Zwitserse medicijnreus Novartis. Het Leuvense bedrijf met onder meer ex-premier Jean-Luc Dehaene in de raad van bestuur achtte zich sterk genoeg om het medicijn zelf aan de man te brengen in Amerika. Die ambitie bleek evenwel te hoog gegrepen. De verkoopcijfers losten de verwachtingen niet in.

Ontgoochelde beleggers keerden het bedrijf de rug toe. De beurswaarde daalde eind vorig jaar tot ver onder het miljard. ThromboGenics verloor zijn zitje in de Bel20, de Brusselse index van steraandelen. Twee maanden geleden besloot het bedrijf noodgedwongen op zoek te gaan naar een overnemer. Zelf houdt ThromboGenics de lippen stijf op elkaar, maar volgens het persbureau Bloomberg zijn er intussen zes kandidaten voor een overname.

Onder de belangstellenden zijn Roche, Valeant, Allergan, Regeneron en Shire. Maar de grootste kanshebber voor een overname is Alcon, dat al een voet in huis heeft bij ThromboGenics. Er is sprake van een verkoopprijs van bijna één miljard euro.

"Het was naïef om te geloven dat je met een bedrijf van tien mensen de VS zou kunnen veroveren", zegt Rudi Mariën, Vlaams biotechpionier en aandeelhouder in ThromboGenics. "Was het bedrijf begin vorig jaar overgegaan tot een verkoop, dan had het bedrijf makkelijk 2 miljard euro of meer kunnen verdienen."

De verkoop kan makkelijk nog een jaar op zich laten wachten. Als het zo ver is, verliest ons land alweer een kroonjuweel in de biotech. "Het is nooit leuk om te zien dat alweer een biotechbedrijf in buitenlandse handen verdwijnt, maar ThromboGenics kan op eigen kracht nog moeilijk verder. De verkoop in de VS is daarvoor ondermaats", zegt Roderick Verhelst van beurshuis Petercam.

Eerder werden ook al Innogenetics, Tibotec-Virco, Tigenix, Movetis en Devgen in de etalage gezet omdat ze op hun eentje commercieel niet uit de voeten geraakten.

Vers geld

Volgens Mariën hoeft een verkoop geen negatieve gevolgen te hebben. Door de verkoop komt er vers geld vrij voor nieuwe investeringen in de goed presterende Vlaamse biotech, die met bedrijven zoals Ablynx, Galapagos en MDxHealth nog andere sterkhouders heeft.

Een goede deal met Alcon kan er ook toe leiden dat in Leuven een groot researchcentrum voor oogziektes wordt uitgebouwd, groter dan ThromboGenics op zijn eentje ooit zelf zou kunnen opzetten.

Mariën: "Was het farmabedrijf van Paul Janssen zo groot kunnen worden mocht hij zijn onderneming eind jaren '50 niet hebben verkocht aan Johnson & Johnson? Ik denk het niet."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234