Dinsdag 18/05/2021

Ruimtevaart

Amazon-baas Jeff Bezos: "Eerste commerciële ruimtereizen al in 2018"

Jeff Bezos presenteert Blue Origin. Beeld AP
Jeff Bezos presenteert Blue Origin.Beeld AP

De eerste ruimtetoeristen kunnen al in 2018 hun opwachting maken voor een vlucht buiten de atmosfeer. Tenminste, als alles verloopt volgens plan, voorspelt Amazon-oprichter Jeff Bezos. Zijn ruimtevaartbedrijf Blue Origin, dat voorop gaat in de commerciële space race, wil volgend jaar de eerste testvluchten maken met bemande raketten.

Bezos zei dit ten overstaan van elf journalisten, onder meer van The New York Times en The Washington Post, die een mediatour kregen door het hoofdkwartier van Blue Origin. Het was de allereerste persdag, want de mediaschuwe miljardair hield zijn ambitieuze ruimtevaartproject - begonnen in 2000 - jarenlang onder de pet.

Maar nu licht miljardair Bezos, die zijn fortuin verdiende met webwinkel Amazon, een tipje van de sluier. Blue Origin wil volgend jaar gekwalificeerde proefpersonen de ruimte in sturen om de klantervaring te peilen. Sturen hoeven ze niet, want de New Shepard, zoals Bezos' raketmodel heet, vliegt op de automatische piloot.

De eerste commerciële vluchten moeten dan volgen in 2018. Daarbij zullen telkens zes ruimtetoeristen een korte vlucht maken buiten de atmosfeer. Dat is een reis van slechts enkele minuten, waarin de passagiers gewichtloosheid ervaren. Hoeveel zo'n reisje moet kosten, liet Bezos in het midden.

De aankondiging betekent een nieuwe stap voor Blue Origin. Het bedrijf werkte in de afgelopen tien jaar aan de ontwikkeling van herbruikbare raketten, die na lancering weer kunnen landen op aarde. Dat deed Blue Origin in relatieve anonimiteit, tot december vorig jaar, toen een New Shepard als eerste raket succesvol terugkeerde op de aardbodem. In januari volgde een tweede geslaagde landing. En nu heeft Bezos dus zijn zinnen gezet op de eerste vlucht met ruimtetoeristen in 2018.

Space race

Blue Origin is verwikkeld in een space race om de commerciële ruimtetoerisme, een speelveld dat lijkt voorbehouden aan tech-celebraties als Bezos en Elon Musk. Laatstgenoemde maakte naam als oprichter van Paypal en Tesla. Zijn ruimtevaartbedrijf SpaceX werkt ook aan herbruikbare raketten die ongedeerd kunnen landen, tot dusver onsuccesvol.

Bezos en Musk hebben concurrentie van een andere beroemdheid: Richard Branson. Zijn Virgin Galactic wil ook reizen aanbieden aan ruimtetoeristen.

Veiligheid

"Twee jaar lijkt mij heel kortdag, maar het kan wel", stelt de Nederlandse natuurkundige en Nobelprijswinnaar Gerard 't Hooft, tevens ambassadeur van het ruimtevaartproject Mars One. Volgens 't Hooft is de techniek voorhanden om passagiers een korte ruimtevlucht te laten maken. "Het komt nu aan op economische rendabelheid en veiligheidseisen."

Dat laatste gaat vooral op als er mensenlevens op het spel staan, aldus 't Hooft. "Voor bemande ruimtereizen gelden zulke hoge veiligheidseisen, niks mag aan het toeval worden overgelaten." 't Hooft vergelijkt het met supersonische vliegtuigen: ze doen het, maar staan wegens veiligheidsgaranties aan de grond.

Zelf is 't Hooft betrokken bij het Mars One-project, dat zich richt op een enkele reis naar planeet Mars. Ambitieus, erkent hij. "Verre reizen zijn eigenlijk nog boven onze macht." Logisch dus dat bedrijven als Blue Origin juist inzetten op veilige, kleine ruimtevluchten. "Ze beginnen met het meest eenvoudige, vluchten tot iets voorbij de 100 kilometer. Dan ben je officieel in de ruimte."

Een vrijgegeven beeld van Blue Origin. Beeld REUTERS
Een vrijgegeven beeld van Blue Origin.Beeld REUTERS

Winstgevend

Hoeveel wil hij niet zeggen, maar Blue Origin heeft Bezos heel veel geld gekost. Toch moet de onderneming uiteindelijk winstgevend worden. Ruimtetoerisme moet daaraan bijdragen, maar de belangrijkste inkomstenbron zal de verkoop van raketmotoren zijn aan andere bedrijven.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234