Zondag 17/11/2019

Interview

"Amateurs bepalen de koers"

Beeld © Jonas Lampens

Aan overwinningen geen gebrek. Al drie jaar op rij breekt Patrick Lefevere het zegerecord van zijn ploeg Omega Pharma-Quick.Step. Winst in klassiekers, grote rondes en ook het WK. Alleen Tom Boonen laat het nu voor het tweede jaar op rij afweten. 'Het was alweer een jaar om snel te vergeten.'

Patrick Lefevere neemt zelden een blad voor de mond. Dit keer spreekt de flamboyante manager over camera's in het peloton, de wereldcoureur Martin, de carrière van Boonen en de toekomst van het wegwielrennen.

PQS behaalde 62 overwinningen in 2014. Dat zijn er negen meer dan vorig jaar, dertien meer dan twee jaar geleden.

Lefevere: "Alles kan beter. Er is zelfs een tv-programma van gemaakt. De enige WorldTour-koersen waar we niet wonnen, waren de rondes van Catalonië en Peking. Wat me vooral verheugt is dat we die 62 overwinningen met negentien verschillende renners hebben behaald."

Gaat kwantiteit boven kwaliteit?

"Less is more. Ik eet liever één keer in een sterrenrestaurant dan drie keer in de frituur. We winnen Parijs-Roubaix, we hebben de wereldkampioen op de weg (Michal Kwiatkowski, MG), we winnen ritten in de drie grote rondes. Er zijn er veel die met ons willen ruilen."

"Wielrennen specialiseert en het is moeilijk om keuzes te maken. Wie meedoet in Vlaanderen en Roubaix is er in Luik niet meer bij. Ik juich dat niet toe. Organisatoren en de Internationale Wielerunie UCI zeggen dat de beste renners de grootste koersen moeten rijden. Maar waarom maken ze Milaan-Sanremo dan zo lastig dat Mark Cavendish geen kans meer maakt om te winnen? Unesco zou de vijf monumenten van het wielrennen tot werelderfgoed moeten uitroepen. Milaan-Sanremo moet blijven zoals het is. In de Ronde van Vlaanderen is de goede formule nu gevonden. Afblijven. Van Roubaix blijven ze af."

"Michel Wuyts vindt Luik-Bastenaken-Luik de saaiste koers van het jaar. Hij heeft gelijk. En hij kent niets van wielrennen. Wuyts moet uitleggen waarom dat een saaie koers is. Ze rijden naar Bastenaken, laten een groepje twintig minuten pakken, komen zo aan de eerste steile hellingen en dan komen er nog vijfentwintig van dat soort. Hoe meer hellingen, hoe minder koers."

Waarom doen organisatoren dat?

"Omdat ze dom zijn zeker? Neem tien hellingen weg en het wordt een andere koers. Nu is het zo zwaar dat we de renners net niet moeten doodkloppen in de bus."

Gek dat iemand als u tegen verandering bent.

"Je moet niet veranderen om te veranderen. Het komt de wielersport niet ten goede. Succes in de wielersport was altijd dat je het mooi in beeld kon brengen. Nu wordt het saai. Vier uur live televisie, wil mijn zoon van achttien daar echt naar kijken?"

Er worden camera's op het stuur en onder het zadel van de renners geplaatst. Mooie beelden.

"Geweldig. Je ziet hoe er getrokken en geduwd wordt, je hoort het piepen van de remmen. Over tien jaar zullen we verbrand rubber ruiken als we tv kijken. We gaan midden in de koers zitten. Waarom laten we geen camera's toe bij de tactische besprekingen 's morgens?"

Omdat ploegen daar tegen zijn wellicht. U bent zelf ongelukkig dat geen enkele ploeg van de UCI betaald krijgt om die kleine camera's op de rennersfietsen te monteren.

"Dat debat moeten we nog voeren. Het is geld dat we ons niet laten afpakken."

Is televisie de motor om wielrennen te laten groeien?

"Zoals wielrennen nu in beeld gebracht wordt, is de grens bereikt. Ik herinner me de waaieretappe naar Saint-Amand-Montrond in de Tour van 2013. Stel dat je dan camera's op de fiets en in de auto hebt, dat je de discussie hoort tussen de ploegleiders Wilfried Peeters en Brian Holm. Peeters wilde stoppen, Holm wilde verder doen, renners wisten het niet meer. Dat zou mooie tv opleveren."

Wordt het debat nog gevoerd?

"We hebben nu de groep van Avignon, eigenaars en managers van WorldTour-ploegen die nadenken over manieren om het wielrennen naar een hoger niveau te tillen. Alleen Movistar en de Fransen doen niet mee. Het debat gaat om geld. En over de toekomst. Hoe moeten we ons product verkopen?"

Er zijn ontelbaar veel pogingen geweest om het wielrennen te hervormen. Waarom zou het met de groep van Avignon nu wel lukken?

"We hebben de vereniging van wielerploegen AIGCP. Met alle respect, maar ik heb niet meer dezelfde belangen als een ploeg die draait op een budget van 1 miljoen euro, die naar de koers komt met twee wielen en twee fietsen, die lacht met het biologisch paspoort. Ik pleit voor een professionele liga binnen de UCI, met eigen reglementen en een eigen CEO. De UCI mag baas blijven en de reglementen uitzetten. Maar het professionele wierennen moet anders worden gerund."

We zouden het over het wielerjaar 2014 hebben. Wat vond u van alle 62 overwinningen van OPQS de mooiste?

"Hoe Tony Martin de Tourrit naar Mulhouse won. Ik had afgesproken dat ik Tony op de tweede col van de dag een drinkbus zou geven. Ik dacht dat hij mijn arm zou meenemen naar Mulhouse, zo veel kracht ging er van hem uit."

"Cancellara was in de achtervolging. Ik keek naar zijn aangezicht, hij was gedegouteerd. Ik hoorde dat hij in de achtervolging rondsprong als een gek om iedereen achter Martin te laten jagen. Toch kwamen ze geen seconde dichterbij."

U bent een fan van Tony Martin.

"Martin is een wereldcoureur. Als mens is hij opengebloeid bij ons. In zijn eerste jaar had hij alles van de oude DDR-atleten, qua mentaliteit en discipline. Hij was bang voor alles wat nieuw is."

Vandaag ontvangt minister van Sport Philippe Muyters u voor de bronzen medaille van OPQS in het WK ploegentijdrijden. Gek, want voor het eerst in drie jaar grepen jullie naast de titel.

"Ja. En toen moesten we niet bij Muyters komen (lacht). Van de kern die de voorbije twee jaar wereldkampioen werd, waren er drie weg. Chavanel zet je niet zomaar opzij, Peter Velits en Kristof Vandewalle ook niet. Twee anderen waren ziek. Dan weet je het wel."

U reageerde erg boos na de uitgeregende Giro-etappe over de Stelvio, waar Nairo Quintana de roze leiderstrui pakte, ten nadele van uw renner Rigoberto Uran.

"Organisator RCS Sport heeft ons onrecht aangedaan. We reden in de roze trui, drie minuten voor. Op zijn scooter moest Marco Velo, een ex-renner van mij, de koers neutraliseren om met matige snelheid naar beneden te rijden. Quintana is Velo gewoon voorbijgereden, vol gas naar beneden."

"Dat was de tweede fout van RCS in twee jaar tijd. In 2013 werden ritten gecanceld, zijn renners door de sneeuw gejaagd, zijn topprofs te voet de berg naar boven gestuurd. Dat is geen koers. Je hebt een sterke leiding nodig om dat te voorkomen. Als er een reglement is dat toelaat om zes renners uit te sluiten, waarom gebeurt het niet? Omdat het in de Giro gaat zoals in de andere grote rondes: niet de jury maar de organisatie beveelt. De juryvoorzitter zit in de auto naast de organisator van de Tour of de Giro. Die geeft hem een broodje met zalm en zegt dat hij zijn mond moet houden om vervolgens zelf de micro te nemen."

"In een tijd waarin de budgetten erg groot zijn geworden, kan het niet dat amateurs beslissen over de afloop van de koers."

Het succes van OPQS staat in schril contrast met een matig Belgisch wielerjaar.

"We moeten er misschien een wereldkaart erbij nemen. Hoe groot is Belgie en hoe groot is de rest van de wereld? 2015 wordt een belangrijk jaar. Gaat Van Avermaet ontbolsteren? Greg is met voorsprong de meest agressieve renner van het peloton. Wat doet Vanmarcke? In de klassiekers zitten we goed. Gilbert wint de Amstel, Wallays Parijs-Tours, Jan Bakelants wint een rit in de Dauphiné en Tim Wellens de Eneco Tour. In het grote rondewerk hebben we niet meegedaan. Wil dat iets zeggen? Dat na Boonen en Gilbert nog altijd de leegte gaapt."

Hoe gaat het met Boonen?

"Het is alweer een jaar geworden om snel te vergeten. Vorig jaar had hij een blessure aan het zitvlak, nu een miskraam. Ik kom uit een andere generatie. Wie wist er vijftig jaar geleden wat een postnatale depressie was? Maar als ik nu de baas ben, die Tom Boonen een goed contract betaalt, en één week voor Milaan-Sanremo krijg ik te horen krijg dat Tom niet zal starten, heb ik dan nog een keuze? Goed wetend dat het implicaties heeft voor de rest van het klassieke voorjaar."

Dan toch een dubbel gevoel?

"We zijn zeer menselijk geweest. Boonen is ons uithangbord voor de klassiekers. Klassiekers zijn de corebusiness van deze ploeg. Als we Boonen thuis laten, heeft het gevolgen."

U probeert uzelf ervan te overtuigen dat u dit moet accepteren.

"Ik zit erop te kijken en denk: een normaal mens mag na een overlijden twee dagen thuis blijven. Je moet op eieren lopen of je bent een onmens."

Boonen lost al twee jaar de verwachtingen niet meer in.

"Hij heeft nog altijd zijn imagowaarde. Tom doet er wel erg weinig mee. Zich tonen bij de sponsors is niet wat hij graag doet. Interviews geeft hij niet. Hij leeft in zijn wereldje. Hij is coureur. Sportief wordt het ook allemaal wat minder."

"Wij hebben er nooit een punt van gemaakt. De ploeg draaide goed. Dan word je wat milder. Stel dat we alleen Tom Boonen hadden, dan zouden we na twee zo'n seizoenen wel nerveus worden. Wij hopen nog altijd dat hij er volgend jaar wel staat. Ik maak me sterk dat hij fysiek niets heeft ingeboet. Hij is sneller uit zijn lood geslagen door accidentjes. Er zijn er veel geweest. Ik blijf overtuigd dat een goede Tom Boonen in 2015 dezelfde reeks van 2012 kan neerzetten."

En daarna?

"Ik lees overal dat hij nog het WK 2016 in Qatar wil rijden. Dat heeft hij tegen mij nog nooit gezegd. Dan zal er overleg moeten komen. Zijn de sponsors nog even tevreden als vijf jaar geleden? We hebben nu een verbintenis met sponsors tot en met 2017. Maar nog maar één coureur heeft getekend: Niki Terpstra."

Kan het zo'n richting uitgaan dat de rol van Boonen erg bijkomstig is?

"Kiezen we voor het rondewerk, dan zal de rol van Boonen erg beperkt zijn."

Dat zie ik u niet doen. Klassiekers zijn erg belangrijk.

"Als Zdenek Bakala, die de eigenaar is, alles op de Tour wil zetten, zal dat ten koste van iets anders gaan. Nibali ligt vast, Contador en Quintana ook. Vergeet ik iemand? Froome ligt vast. De komende twee jaar mag ik het vergeten."

"In mijn ideale wereld staat de ploeg voor 2015 en 2016 nu al vast. Tenminste wat het concept betreft. Ik heb nu al vijftien renners onder contract voor 2016. Ik wil naar 25. Dat is niet zoveel meer. Dan ga ik denken: wat na 2016?"

Wat na 2016?

"De budgetten zullen niet meer stijgen. Nu nog meer geld halen dan ik al heb? Dat wordt moeilijk als er geen wereldfirma bij komt."

Geldt dat ook voor de andere ploegen?

"In Nederland komt Roomsoep erbij (Roompot, MG). Belkin: manager Richard Plugge heeft een nieuwe sponsor gevonden, maar het is ook de jackpot niet. Movistar investeert enkel in Spanjaarden, de ploeg van Fernando Alonso komt er niet. Cannondale is weg. Meer inteelt dan in Frankrijk bestaat er ook niet. Sky is heel Engels geörienteerd. Zo briljant is het allemaal niet."

Dan moet er nog veel vergaderd worden in Avignon.

"We hebben heel veel te bieden, maar verpakken het slecht. We hebben niet minder te bieden dan de UEFA Champions League. Wielrennen is natuurlijk minder mondiaal."

Drie namen, tot slot, en in alfabetische volgorde: Bakelants, De Gendt, Steegmans.

"Ik heb Jan Bakelants vorig jaar in de ploeg genomen. Hij was toen bijna radeloos. Niet de gemakkelijkste jongen van België, wel direct. Ik hou van die stijl, bepaalde mensen in de ploeg niet. Tegen verzorgers en mecaniciens kan hij kort zijn."

"Ik ben speciaal naar San Sebastián gevlogen om over een nieuw contract te spreken. Hij deed zijn beklag dat de middenklasse, de renners van zijn niveau, uitgerangeerd is qua prijzen. Hij was behoorlijk gefrustreerd. Zijn manager Paul De Geyter heeft mij gebeld en gezegd hoeveel Jan kon krijgen bij AG2R. Ik kon dat ook betalen, maar ik wilde investeren in Kwiatkowski en Martin."

"Thomas De Gendt, daar kunnen we kort over zijn. De Gendt is nooit in koers geweest. Hij mocht zijn kans gaan in de Ronde van Polen. Hij werd in de eerste rit op vier minuten gereden. Oké, het stormde. Maar het stormde voor iedereen. Thomas rijdt altijd vooraan of achteraan. Hij is een einzelgänger."

Gert Steegmans?

"Gert heeft evenveel problemen met zichzelf als met de rest van de wereld. Ik had gedacht: met ouder worden, zal hij wat milder worden. Maar hij wordt extremistischer. Hij is altijd cynisch geweest. Grappig ook. Ik was wellicht de enige in de ploeg die zijn humor verstond. Gert Steegmans, dat is één keer wow, negen keer frustratie. In die frustratie heb ik geen zin meer."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234