Vrijdag 18/10/2019

Als ster zeven keer niets verdienen

Klasse heeft kersvers wereldkampioene Nafi Thiam te over, maar voor meerkampers is zelden het absolute sterrendom weggelegd. Mediageniek is zo'n slopend weekend namelijk niet en rijk word je er ook al niet van. Michiel Martin

s er iemand die er nog aan twijfelt dat de 22-jarige Nafissatou 'Nafi' Thiam de nieuwe rising star is van de vrouwelijke atletieksport? Sebastian Coe, voorzitter van de Internationale Atletiekfederatie (IAAF), liet er in een column alvast geen gras over groeien: "Youngsters als Wayde van Niekerk en Nafi Thiam zijn de natuurlijke opvolgers van Usain Bolt." En dat was nog voor haar wereldtitel.

"Die uitspraak zegt genoeg over haar potentieel, maar Bolt hoort natuurlijk thuis in het rijtje van de allergrootsten in de sportgeschiedenis. Opkomende atleten met hem vergelijken zou unfair zijn", vindt Cédric Van Branteghem, ex-atleet en directeur van de Memorial Van Damme. Bij de vrouwen hebben ze alleszins nood aan een nieuw gezicht. Sinds de recordjaren van polsstokspringster Jelena Isinbajeva is het vruchteloos zoeken naar opvolging. Die leemte zou Thiam nu kunnen opvullen, zo denkt ook Van Branteghem. "Sterren worden geboren door een combinatie van topprestaties, charisma en looks. Nafi heeft het allemaal."

De reacties bij het publiek in Londen waren alvast navenant en ook de internationale media volgen nauwgezet haar verhaal. Niet iedereen duikt op in een lijst van het Amerikaans zakenblad Forbes of doet interviews met de Britse krant The Telegraph. "Die aandacht was er al voor het WK en na die gouden medaille stonden journalisten uit alle landen te springen voor een interview", vertelt Helena Van der Plaetsen, die met Wafel Sports Management de belangen van Thiam behartigt.

"Maar Nafi is heel down-to-earth en heeft geleerd om daar goed mee om te springen", vervolgt Van der Plaetsen. Voetjes op de grond is inderdaad het minste wat je kunt zeggen van een 22-jarige die haar topprestaties combineert met studies geografische wetenschappen. Altijd beleefd en met de glimlach voor de camera's ook, met respect voor collega-meerkampsters. Een grote troef volgens Van Branteghem: "Het showgehalte van Bolt heeft ze niet, maar bij hem voelt dat authentiek aan. Nafi hoeft geen personage op te voeren, zij is gewoon de girl next door, die bij wijze van spreken met iedereen kan overeenkomen."

Dat hebben de grote merken ondertussen ook door. Thiam heeft lopende contracten met wereldspelers als Audi, Red Bull en Nike. Die laatste bombardeerde haar zelfs tot gezicht van een globale campagne voor sportleggings, waarmee ze de grenzen van de atletiekwereld moeiteloos overstijgt. Op sociale media is ze een perfecte ambassadrice: in beeld, zonder aan spontaniteit te verliezen. "Voor de moderne atleet is dat gedeelte een belangrijk accent geworden. Daar zijn we dus bewust mee bezig, zonder dat het een obsessie is", zegt Van der Plaetsen.

Kennerspubliek

Om het effectief tot wereldmerk te schoppen, lijkt de discipline zelf voorlopig de enige dwarsligger. Hoewel de meerkamp als totaalpakket op veel aanzien kan rekenen bij het kennerspubliek, past 'mediageniek' niet echt binnen de beschrijving. Het ingewikkelde puntensysteem ligt mijlenver van de tastbaarheid van een '9.58' op de 100 meter en wie de volledige wedstrijd wil meepikken moet het hele weekend vrijhouden.

Van Branteghem ziet die elementen niet als onoverkomelijk, maar merkt wel een ander belangrijk nadeel. "Omdat die wedstrijden zo slopend zijn, kom je als atleet slechts twee à drie keer per jaar in actie. Tijdens een kampioenschap zijn de ogen van de wereld op je gericht, maar de tweede belangrijkste wedstrijd is de meeting in Götzis. Dat is enkel iets voor de kenners."

Vooral op financieel vlak leidt die beperkte zichtbaarheid tot een scheefgetrokken situatie. Van de 31 miljoen euro die Bolt in 2016 verdiende, kan Thiam met haar ambtenarencontract bij de Waalse sportfederatie Adeps enkel dromen. Bovendien speelt atletiek al lang niet meer in dezelfde financiële klasse als voetbal. Aan de magere kwartfinale op het EK hield elke Rode Duivel zo'n 360.000 euro over, voor Thiams wereldtitel zou de premie 51.000 euro bedragen.

Rijk wordt ze er voorlopig dus niet van, al biedt het hardnekkige wereldrecord van Jackie Joyner-Kersee uit 1988 misschien wel perspectieven. Bij de mannen kreeg tienkamper Ashton Eaton voor zijn wereldrecord in 2012 een bonus van 750.000 dollar van... sponsor Nike.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234