Vrijdag 03/02/2023

'Als het zo zou blijven, kan het niet rap genoeg gedaan zijn'

De afgelopen zes jaar waren hels. Heisa in de coalitie, heisa over zijn drankgebruik, heisa over alles. En toch is Ludwig Vandenhove (52) voor de vierde keer op rij kandidaat-burgemeester. Strijdvaardig, maar realistisch.

'U weet wat u (niet) aan me heeft'. Dat is de slogan waarmee Ludwig Vandenhove (sp.a) overweegt naar de kiezer te trekken. "De reclamejongens zullen wel tegen zijn, negatieve boodschappen brengen, dat mag niet. Maar het is precies wat ik wil zeggen." De woorden zijn niet toevallig gekozen. Er klinkt berusting uit, net zoals Vandenhove al lijkt te berusten in de uitslag. "Een kans op twee heb ik. We zullen het wel zien."

Dat hij na achttien jaar burgemeesterschap nog voor een nieuwe termijn gaat, heeft één simpele reden: de partij heeft het hem gevraagd. Want als het aan zijn vrouw gelegen had, was het echt genoeg geweest. Als het aan zijn dokter lag wellicht ook. De afgelopen zes jaar hebben sporen nagelaten. Mentaal en fysiek. Haalde de Truiense politiek de afgelopen legislatuur het nieuws, dan was het nagenoeg altijd met miserie. Of coalitiepartners sp.a, Open Vld en CD&V krabden elkaar zowat de ogen uit, of Vanden-hove sierde zelf al eens een krantenkolom met het aantal promille in zijn bloed.

Hoe anders begon Vandenhoves verhaal in Sint-Truiden. In 1989 komt hij er in de gemeenteraad terecht. In de oppositie, vanzelfsprekend, want in die dagen is CVP'er Jef Cleeren in Zuid-Limburg koning en keizer. Tot 1994. Na de gemeenteraadsverkiezingen vormt Vandenhove een monstercoalitie tegen Cleeren en de socialisten ontfutselen de christendemocraten voor het eerst de burgemeesterssjerp.

Fatalisme

Vandaag zijn dat verre herinneringen. Want vraag hem naar het moment dat hij het liefst van al uit zijn geheugen zou wissen en het antwoord volgt overtuigd. "De laatste zes jaar. Het is simpel: ik wil opnieuw burgemeester worden. Maar als het zo blijft, kan het niet rap genoeg gedaan zijn." In detail treden, daar ziet Vandenhove het nut niet van in. Het kort samenvatten wil hij wel: de burgemeester heeft het gevoel dat hij de afgelopen jaren in de oppositie zat in zijn eigen meerderheid. "Het was begin 2007 al duidelijk dat Open Vld en CD&V aan een zeel trokken tegen ons. Maar meer uitspraken doe ik daar niet over. In een scheiding moet je achteraf niet natrappen. Dat anderen dat doen, is hun zaak."

Voor die anderen is hij kop van jut. Voor Roland Duchâtelet (Open Vld), bijvoorbeeld, Vandenhoves eerste schepen, miljonair en oud-preses van voetbalclub STVV en nu sterke man van Standard. "Ik wilde vooruit, iets maken van Sint-Truiden. Maar Vandenhove voelde zich bedreigd door mij en blokkeert sindsdien alles." Vandenhove kijkt er allemaal niet meer van op. "Er zijn zoveel momenten geweest waarvan ik dacht: waar zijn we nu toch in godsnaam mee bezig? Echt, de afgelopen zes jaar, die wens ik niemand toe."

En dat is dan alleen nog maar het politieke gehakketak. Vandenhove kende ook zo zijn persoonlijke problemen. In 2007 werd hij veroordeeld voor vluchtmisdrijf, nadat hij zigzaggend over de weg twee auto's beschadigde. Eind december vorig jaar stuikte de socialist tijdens een restaurantbezoek in elkaar met 3 promille alcohol in het bloed. Hij schopte het zo tot onderwerp van spot van Geert Hoste.

Zijn familie heeft het lastig met die openlijke schandpaal. Vandenhove zelf kan er best mee om. Al wil hij niets minimaliseren.

"Ik keur echt niet goed wat ik allemaal gedaan heb, zeker niet wanneer het strafbaar is. Daar gelden voor iedereen dezelfde regels en ik ben veroordeeld. Punt. Maar wat het pure drinken betreft, is het niet altijd makkelijk. Dat is niet per se eigen aan de politiek, dat is eigen aan in groep zijn. De mensen die je het felste veroordelen, zijn degenen die wel vinden dat je een pint moet drinken met hen. Maar bij een ander zou het dan niet mogen. Moet ik op de ene gouden bruiloft wel iets drinken en op de andere weigeren? Tja. Die hypocrisie, daar heb ik het moeilijk mee."

Een probleem heeft hij nooit gehad, zegt hij. Al consumeert hij tegenwoordig minder alcohol. Vooral ook nadat een epilepsie-aanval hem dit voorjaar op de knieën kreeg. "Echt doorzakken, dat kan ik niet meer. Ik ben ook sneller moe. Maar wat wil je? Dertig jaar politiek en ik heb nooit ergens op gelet. Ik weet dat ik zo roofbouw heb gepleegd op mijn lichaam, maar ik kan niet anders aan politiek doen."

Het klinkt allemaal fatalistisch, maar Vandenhove is strijdbaarder dan hij af en toe doet uitschijnen. Hij leeft op wanneer hij het heeft over zijn asielbeleid en is trots op het feit dat hij in Sint-Truiden altijd voor iedere hulp-behoevende in de bres is gesprongen. "Als je burgemeester wil zijn, dan moet je 24 op 24 beschikbaar zijn. Kan je dat niet, dan moet je geen burgemeester worden. Als ik kijk wie er nu in Vlaanderen klaarstaat, dan hou ik mijn hart vast. Hoewel, misschien is het goed dat de burger eens geconfronteerd wordt met een burgemeester die er niet constant voor hem is."

Is het daarom dat hij zich nog niet gewonnen geeft? "Ik geloof in de burgemeestersbonus, nu meer dan ooit. Omdat de mensen het verschil kunnen zien tussen de eerste twaalf jaar en de laatste zes. Ik heb de indruk dat de bevolking heel goed weet hoe de vork aan de steel zit."

Maar hoe het dan daarna verder moet? De paarse liefde - Vandenhove had tot nog toe steeds een voorakkoord met de liberalen - is duidelijk over. Met CD&V zijn de banden ook niet je dat. N-VA, dat is niet Vandenhoves cup of tea. Blijven over de groenen, die nu "pijnlijk genoeg" apart zullen opkomen in plaats van zoals voorheen in kartel met sp.a op de Lijst van de Burgemeester. Hij weet het ook niet. "Een hele goede vraag is dat." En dan opnieuw. "We zullen het wel zien."

WIE IS LUDWIG VANDENHOVE?

Geboren op: 10 december 1959

Studies: licentiaat handels- en bestuurswetenschappen

Beroep: beroepspoliticus

Partij: sp.a

Politieke carrière:

verschillende functies binnen SP Limburg vanaf 1982

gemeenteraadslid in Sint-Truiden sinds 1989

burgemeester van Sint-Truiden sinds 1994

adviseur op de kabinetten van Leo Peeters, Eddy Baldewijns en Steve Stevaert, 1995-1999

Kamerlid 1999-2003 en 2007-2010

Senator 2003-2007

Gezin: Getrouwd, geen kinderen

SINT-TRUIDEN

Inwoners: Iets meer dan 40.000

Oppervlakte: 106,9 km2

Waar:Haspengouw, Zuid-West Limburg

Bekend van: de fruitteelt, de Chaussée d'Amour, voetbalclub STVV, het decor van 'Rundskop' van Truienaar Michaël R. Roskam

TIEN VRAGEN, TIEN KORTE ANTWOORDEN

1. Eetfestijn of politiek debat?

"Het debat. Ik ga inderdaad naar nagenoeg alle recepties, maar we debatteren veel te weinig. Inhoudelijk en ideologisch wordt er veel te weinig nagedacht. Dus geef mij maar inhoud."

2. Als u zich moet vergelijken met een bekend politicus, wie is dat dan?

"Willy Claes. Ik heb zijn rechtlijnigheid altijd bewonderd en apprecieer enorm hoe hij nog steeds militant gebleven is."

3. Hoeveel recepties doet u per week?

Twintig à vijfentwintig. In drukke periodes, zoals rond Nieuwjaar is dat natuurlijk een pak meer.

4. Hoeveel drinkt u per receptie?

"Als ik er één drink heb ik er tien uit, natuurlijk... Maar de laatste tijd is het minder. Neem nu afgelopen zaterdag. Toen heb ik tussen drie en half tien op de verschillende activiteiten samen twee glazen cava en twee pinten gedronken."

5. Heeft u een voorakkoord?

"Neen, ook niet met N-VA, zoals gefluisterd wordt. Het is de eerste keer, vroeger hadden we er altijd eentje met de liberalen. Sommigen zijn dat blijkbaar vergeten, ik niet. De grote uitdaging voor oktober zal zijn om ervoor te zorgen dat CD&V en Open Vld geen meerderheid halen. Ik ben er namelijk van overtuigd dat zij wel een akkoord hebben."

6. Waar ging u deze zomer op vakantie?

"Italië. Voor het eerst in jaren, omdat mijn vrouw daar heel graag naartoe gaat. Maar nu kon het pas opnieuw, met Berlusconi weg. Ja, echt waar. Daar ben ik nogal principieel in."

7. Wat is het laatste wat u voor uzelf kocht?

"Boeken voor op vakantie. De memoires van Jean-Luc Dehaene, de memoires van De Gaulle en een boek van Tom Boonen."

8. Wat is het lelijkste cadeau dat u kreeg?

"Ik vind het vaak jammer dat mensen ergens geld aan geven, zeker de kansarme mensen in de maatschappij. Maar een cadeau is altijd mooi, want het is mooi bedoeld. Ik heb bijvoorbeeld twee Sikh-tempeltjes, die geven licht. Fantastisch! Echt."

9. Op hoeveel inwoners van uw gemeente bent u al verliefd geweest?

"Oeioei, wat moet ik daar nu op antwoorden? Dat is moeilijk. Verliefd, daarom is er niks geweest, toch? Tien, twintig, vijfentwintig. Ik ga gewoon niet antwoorden, anders zijn er zoveel vrouwen jaloers."

10. Stel, u wordt niet verkozen. Wat dan?

"Geen idee, we zullen wel zien. Ik denk dat ik voldoende mogelijkheden heb. Wie weet heeft Duchâtelet wel een job voor mij?" (lacht)

Dinsdag deel 3: Lieven Janssens (Vorselaar): 'Politieke vadermoord, bij die woorden moest ik toch even slikken'

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234