Donderdag 29/07/2021

Als het goed genoeg is voor de sterren...

Doe als Hollywood, vlieg naar het Belize van

@9* DM bolleke tsskop= @9* eind blokje=

Francis Ford Coppola

Vraag: welk hotel haalt het in zijn hoofd om Robert De Niro te weigeren? Antwoord: een hotel dat eigendom is van een andere filmlegende, Francis Ford Coppola. Niet dat Coppola iets tegen De Niro heeft. Blancaneaux Lodge, Coppola's vakantieoord in Belize, had het in de kerstperiode gewoon zo druk dat er zelfs voor de eigenaar geen plaats was. Gelukkig heeft de regisseur drie exclusieve vakantieplekken in Centraal-Amerika. door Lucy Gillmore

In Turtle Inn, meer naar het zuiden, aan de slaperige Caribische kust, was ook al niets meer vrij. En dus gingen Coppola en zijn clan naar La Lancha, over de grens met Guatemala. Het was geen echte opgave om een groene heuvel te ruilen voor een panoramisch meer. De Niro kwam toch een keertje naar Blancaneaux gevlogen, voor een borrel aan de bar (onder de ventilator van de set van Apocalypse Now). Bernie, de manager van het hotel, weet te vertellen dat Claudia Schiffer en Keanu Reeves ook binnenwipten. Vrienden hebben in de filmwereld kan geen kwaad: Blancaneaux krijgt elk jaar een workshop van scenaristen over de vloer.

Druk is natuurlijk een relatief begrip als het over exclusieve vakantieoorden gaat. Blancaneaux noemt zichzelf een vakantiedorp maar telt slechts een handvol villa's met hoge strodaken en vloeren van tropisch hout die op palen boven het woud uitrijzen. Het is Coppola's eerste vakantieoord in Centraal-Amerika, in Mountain Pine Ridge Forest, het oudste natuurreservaat van Belize. De regisseur is verliefd geworden op Belize toen het land nog maar net onafhankelijk was, in 1981 (daarvoor was het een Britse kolonie). Het herinnerde hem aan de dichte jungle aan de Filippijnen, waar hij Apocalypse Now had gefilmd. Hij kocht er een verlaten vakantiehuis op een paar hectare grond en gebruikte het tien jaar lang voor zijn familie en vrienden. Na een aantal renovaties en uitbreidingen opende hij het domein in 1993 als hotel. Vier jaar geleden breidde hij zijn portefeuille uit met Turtle Inn, aan de zuidkust van Belize. La Lancha, dat uitkijkt op het meer van Peten Itza in Guatemala, niet ver van de prachtige mayaruïnes van Tikal, is zijn recentste aanwinst.

Dit deel van Centraal-Amerika is niet langer voorbehouden aan rugzaktoeristen. Steeds meer operators van luxetours presenteren reizen met alles erop en eraan naar het gebied, terwijl ondernemende inheemsen en buitenlanders vakantiedorpen in de natuur en exclusieve hotelletjes openen. Belize en Guatemala hebben prachtige koloniale juweeltjes zoals Antigua (de vroegere de hoofdstad van Guatemala), drukke marktstadjes en spectaculaire mayaruïnes. Als je de juiste hotels kiest, is ook het comfort gegarandeerd.

l Deken van groen

La Lancha, hoog boven de spiegel van het meer van Peten Itza, in het noordoosten van Guatemala, telt slechts tien kamers. Coppola ontdekte het eigendom in 2003 en opende het na renovaties in december van dat jaar. De kamers zijn iets primitiever dan in zijn twee andere vakantieoorden, maar prettig ingericht met bonte Guatemalteekse handwerkproducten die Coppola en zijn vrouw Eleanor op de markten van Panjachel op de kop hebben getikt. Maar het echt bijzondere van La Lancha zijn de adembenemende landschappen. Het hoofdgebouw kijkt uit op het meer, is opzij open en heeft een dak van stro, zodat je er in het gezelschap van toekans en papegaaien eet. De plaatselijke fauna is alomtegenwoordig; op een keer trapte ik bijna op een tarantula toen ik 's avonds ging eten en 's ochtends word je gewekt door het gekrijs van aapjes in de jungle. Steile in de rots gehouwen treden dalen af naar het meer, waar je in de nevel van de vroege ochtend in het ijskoude water kunt zwemmen. Maar de meeste bezoekers hebben maar één reden om naar hier te komen: Tikal.

Tikal is de machtigste stad van de maya's die men heeft teruggevonden, hoog boven het regenwoud. De site, die in 1848 werd ontdekt, bestrijkt zestien vierkante kilometer en wordt gedomineerd door vijf gigantische kalkstenen tempels, terwijl er nog veel meer onder de grond liggen, verborgen door een dichte vegetatie en boomwortels. De site ligt in het grotere natuurpark van Tikal, een beschermd gebied van ongeveer 370 vierkante kilometer. De piramiden torenen boven de bomen uit, zodat je op hun top over een deken van groen uitkijkt.

l Cameron Diaz en Heidi Klum

De rit van La Lancha over de grens naar Belize duurt enkele uren. De grensposten liggen maar een meter van elkaar, maar lijken twee werelden van elkaar te scheiden. Die van Guatemala is een vervallen gebouwtje, die van Belize een keurig, modern kantoor. Op weg naar Blancaneaux is er nog een andere interessante bestemming: Chaa Creek. Dat hotel, het eerste in zijn genre in Belize, is eigendom van een Brits-Amerikaans echtpaar, Micky en Lucy Fleming. In 1977 raakten ze in een bar in Belize City aan de praat met de eigenaar van een bijna failliete boerderij van 35 hectare in het district Cayo. De rest is geschiedenis.

Eerst beperkten de nieuwe eigenaren zich tot landbouw en brachten ze hun groente, melk, yoghurt en kaas met een kano langs de Macal naar het stadje San Ignacio. Maar reizigers die over de boerderij hadden gehoord begonnen op bezoek te komen. De Flemings bouwden een bungalow voor gasten. En daarna nog een paar.

Chaa Creek Cottages ging in 1981 open. Twee jaar later werd er een weg aangelegd. In 1987 kwam er elektriciteit, in 1988 warm water. Nu zijn er 21 houten bungalows met strodaken, waaronder de Treehouse Jacuzzi Suite, volgens Mick de keuze van Cameron Diaz toen ze op bezoek kwam om de campagne tegen de bouw van een dam op de Macal te steunen. Milieuactivisten hadden een proces ingespannen tegen de regering om het project tegen te houden: de bovenloop van de Macal is een van de grootste wilde gebieden van Centraal-Amerika, de habitat van bedreigde soorten zoals jaguars en de enige scharlaken ara's van het land.

Tegenwoordig is Chaa Creek, een domein van meer dan 100 hectare, een buitengewone plaats om tot rust te komen. Je wordt verwelkomd met een met munt geparfumeerd koel handdoekje en vers zuringsap. Het gevoel van welbehagen wordt nog groter in het kuurcentrum, dat je bereikt via een steil pad met een betoverend uitzicht (onder meer op drie mahoniebomen die supermodel Heidi Klum, ook al een gast, persoonlijk heeft geplant). Actieve mensen kunnen te paard naar archeologische mayasites rijden, in de rivier zwemmen, te voet of op de mountainbike tochten maken en uitkijken naar de 247 soorten vogels van het gebied (waaronder toekans, lachende valken en kolibries). De Flemings doen nog altijd aan landbouw, maar veel van wat ze oogsten belandt nu op het bord van de bezoekers.

l Mayasymbolen en Thaise massage

De weg van hier naar Blancaneaux Lodge loopt langs rommelige dorpjes in vrolijke kleuren en klimt dan door het Mountain Pine Ridge Forest Reserve, dat enkele jaren gelden door een plaag van schors etende kevers werd verwoest maar zich nu gelukkig aan het herstellen is. De rustieke luxevilla's van Blancaneaux, die bijna naadloos in hun omgeving opgaan, liggen op een helling die afdaalt naar de Privassion, een snel stromend riviertje. Binnen is de invloed van Coppola en zijn vrouw weer merkbaar: ze hebben heel Mexico, Guatemala en Belize afgespeurd naar kleurige bedspreien, zwaar houtsnijwerk, maskers en plaatselijke kunst. Het mahoniehouten meubilair van de privé-terrassen en het restaurant komt uit het stadje San Ignacio, terwijl de bar van leisteen versierd is met oude mayasymbolen, het werk van een plaatselijke ambachtsman. Een van Coppola's eerste ingrepen was de bouw van een particuliere waterkrachtcentrale die het domein 24 uur per dag elektriciteit levert en de hot tub onder de blote hemel verwarmt.

Het is duidelijk dat alleen het beste goed genoeg is, van het vakmanschap van plaatselijke ambachtslieden tot dat van consultants die uit de hele wereld zijn overgebracht. Turtle Inn heeft een sterk Balinees gevoel, omdat Coppola de Balinese architect Made Wijaya heeft aangeworven nadat het domein in 2001 door de orkaan Iris was verwoest. De kuurcentra van zowel Blancaneaux als Turtle in hebben ook oriëntaalse trekjes. Coppola wilde een Thais kuurcentrum en zocht dus de beste Thaise masseur die er te vinden was.

Het paviljoentje aan de rivier in Blancaneaux was verlicht met lampen toen de avond viel, zodat lange schaduwen door de kamer gleden. Zelfs in een witte zijden pyjama voelde het op een vreemde manier intiem toen Prasert op het bed schrijlings over mij kwam zitten, zijn voet op mijn lies zette en mijn been boven mijn hoofd tilde. Het vreselijke gekraak dat volgde was niet echt geruststellend. "Een Thaise massage is niet echt bedoeld om te ontspannen", legde hij uit, maar dat had ik al begrepen. De concentratie op de drukpunten van het lichaam en het rekken van de ledematen schijnen goed te zijn voor de bloedsomloop, en dus beet ik op de tanden terwijl hij mijn lichaam in posities wrong die meer iets leken voor de sterren van het Cirque du Soleil of voor olympische gymnasten.

Afgezien van wat gekraak en gekreun was het enige geluid dat de stilte van het woud verbrak het zachte ronken van de ventilator aan het plafond en de discrete muziek die versmolt met het kabbelende water buiten. Ergens aan de verre kant van de pijngrens wist ik dat ik in goede handen was. Prasert heeft aan de heilige tempel van Wat Pho in Bangkok gestudeerd en vijf jaar in het Oriental Hotel and Spa in die stad gewerkt voor hij naar Blancaneaux kwam.

Coppola's zoektocht naar perfectie geldt ook voor restaurants. Net als in Chaa Creek komt veel van het eten uit de organische tuin van het domein. De keurige rijen tomaten, aubergines, prei, radijsjes en sla lijken niet op hun plaats in de jungle, maar dankzij de hoge ligging van Blancaneaux en de koele avondtemperaturen kan men er de meest uiteenlopende planten kweken, van inheemse papaja's tot banaan en ananas. En met een houtoven voor de pizza's (Coppola houdt van Italiaans) is er een eindeloze voorraad tomaten en basilicum nodig. De sinaasappelen voor het verse sap komen uit de eigen boomgaard, het brood wordt ter plekke gebakken en kippen worden achter het restaurant gekweekt. Veel van de kaart verwijst naar Coppola's Italiaanse achtergrond, terwijl de wijn van zijn eigen wijngaard in Napa Valley komt. Een van de hoogtepunten is Osifa, een "fruitige, jonge, verrukkelijke" blanc de blanc.

l de rastadrummer

Het is ongeveer vier uur rijden van de kust naar Turtle Inn, grotendeels over zandwegen, maar wij mochten met het vliegtuig. Het kleine, bruine toestel voor acht passagiers zag er wat versleten uit, net als zijn piloot, een avonturier met een buikje die Raphael heette. Maar nadat we ons op de doorleefde leren stoelen hadden vastgeriemd, lag het gras van de startbaan snel achter ons en begonnen we aan de vlucht van twintig minuten naar Placencia.

Turtle Inn ligt in het zuiden van Belize, anderhalve kilometer van het Creoolse vissersdorpje Placencia. Elf houten bungalows in Balinese stijl, elk met hun eigen tuin en buitendouche, liggen er tussen kokospalmen aan een privé-strand. Coppola heeft zijn eigen villa's in zowel de Blancaneaux als de Turtle Inn. Als hij er niet is, worden ze allebei verhuurd, hoewel het er vol ligt met zijn spullen. In de Turtle Inn sliep ik in de villa van de regisseur, met een eigen zwembad aan het strand.

De riante bungalow met twee slaapkamers en twee badkamers heeft overdekte galerijen die de verschillend delen met elkaar verbinden, enorme deuren met houtsnijwerk en Balinese beelden. In de badkamer worden twee douches (een ervan met stoom) gescheiden door een Romeins bad. Buiten eet je aan een massieve mahoniehouten tafel met zicht op zee. Ander leuks: een paar lampen van Ikea die op insecten lijken (door Coppola zelf gekocht), een butler die naar de naam Emerson luistert, een intercom in de vorm van een zeeschelp waarmee je hem kunt ontbieden, en twee fietsen voor het ritje naar het dorp.

Placencia is een afgelegen stadje dat aanspraak maakt op het smalste trottoir van heel Belize. Pastelkleurige houten huizen herbergen duikwinkels en ambachtelijke ateliers met namen als Art and Soul. De sfeer is op een prettige manier alternatief. Toen wij er waren, riep een boze rastadrummer op tot revolutie en moedigde een bordje op een telegraafpaal zijn lezers aan om "vandaag een missionaris" te zijn. De weg stopte abrupt, aan de rand van het water. n

's Ochtends word je gewekt door het gekrijs van aapjes

in de jungle. Steile in de rots gehouwen treden dalen af naar het meer, waar je in de nevel van de vroege ochtend in het ijskoude water kunt zwemmenIn Placencia is de sfeer prettig alternatief. Een boze rastadrummer riep op tot revolutie en een bordje moedigde aan om 'vandaag een missionaris' te zijn

Eenvoudig schitterend

REISGIDS

La Lancha (00501-824/4914; www.lalancha.com) heeft tweepersoonskamers vanaf 116 dollar, ontbijt inbegrepen. Bij Chaa Creek (00501-824/2037; www.chaacreek.com) kost een tweepersoonskamer 65 dollar, half pension. Blancaneaux Lodge (00501-824/4914; www.blancaneaux.com) heeft tweepersoonskamers vanaf 214 dollar, ontbijt inbegrepen. Een oosterse massage kost er 95 dollar voor een uur. Voor een tweepersoonskamer in Turtle Inn (00501-523/3244; www.blancaneaux.com) betaalt u vanaf 286 dollar, inclusief ontbijt.

Het Guatemalteekse laagland rond het meer van Peten Itza en Tikal heeft van november tot mei een droog seizoen. In de hooglanden duurt het regenseizoen van mei tot oktober. Belize kent een subtropisch klimaat, met een zomer tussen juni en september.

Toerist. Dienst Guatemala (00502-7351/3042; www.guatemala.travel.com.gt). Toerist. Dienst Belize (00501-223/1913; www.travelbelize.org)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234