Woensdag 21/04/2021

Als het echt moet, staat Serena er

Serena Williams heeft haar vijftiende grand slam beet. Zondagnacht versloeg ze na een beklijvende partij tennis Victoria Azarenka (WTA 1), goed voor haar vierde titel op de US Open.

Twee punten was Serena Williams zondagnacht in de finale van de US Open verwijderd van een pijnlijke nederlaag tegen de nummer 1 van de wereld, die haar repertoire nagenoeg had ontmanteld. Victoria Azarenka droomde op 5-3, 30-30 in de derde set al van een tweede grandslamtitel, toen de 30-jarige Amerikaanse haar mentale kracht toonde. "Ik geef nooit op, ik loop nooit weg', zei Williams, na haar ontsnapping in drie hoogstaande sets (6-2, 2-6, 7-5).

Grote kampioenen staan juist op als ze lijken afgeschreven en Williams deed het tegen Azarenka in grootse stijl. De 23-jarige Wit-Russin was er bijna in geslaagd om Williams te ontwapenen. De eerste service van Serena draaide niet, ondanks 13 aces met als hoogtepunt een opslag van 200 kilometer per uur. En gretig pakte Azarenka de mindere, tweede opslag van Williams aan, zoals ze dat nog niet eerder had gedaan.

Het krachtmens dat Azarenka alleen al dit jaar drie keer had verpulverd, oogde in de beslissende set kwetsbaarder dan ooit. Met 45 onnodige fouten poetste Williams haar 44 winners weg. De Girl Power van de vrouw, die nog harder kreunt in de rally dan haar Russische rivale Sjarapova, dwong Williams de hele baan te bestrijken. Niemand kan zo log en onbeholpen overkomen als een Serena, die de controle over haar slagen verliest.

Ze zag Azarenka uitlopen tot 5-3 en aarzelde, toen ze op 30-30 tot een tweede service werd gedwongen. Matchpoint Azarenka of gamepoint en de enige weg naar de uitgang? Williams besefte dat ze nog één wapen had, waarmee ze Azarenka kon overtreffen. Was ze door vader en coach Richard Williams niet opgevoed met de gedachte dat opgeven geen optie was?

Vorig jaar had Williams zich in de opwindende finale tegen Stosur niet weten te beheersen. Ze schold umpire Eva Asderaki de huid vol na een strafpunt. Nu gaf Williams geen krimp en straalde ze een serene rust uit. "Ik dacht al dat ik de speech van de verliezer moest gaan voorlezen. Maar ik hield mezelf voor dat ik al zo vaak ben teruggekomen van een achterstand."

Serena Super Slam

Azarenka roemde de mentale weerbaarheid van de superatlete. "Niemand is mentaal zo sterk als Serena", aldus de Wit-Russin, die verzuimde om haar eerste plaats op de wereldranglijst te rechtvaardigen. Tegen Stosur en Sjarapova was Azarenka mentaal onverwoestbaar geweest. Nu was ze op 5-4 haar zenuwen niet de baas en produceerde drie afzwaaiers.

Twee games later zat 'Vika' huilend in haar stoel. "Die titel had voor mij kunnen zijn", zuchtte ze. "Maar het is niet gebeurd en dat doet heel, heel erg pijn." Op de wereldranglijst is de nieuwe hiërarchie in het vrouwentennis gedeeltelijk bevestigd. De grandslamwinnaars van 2012 (Azarenka op de Australian Open, Sjarapova op Roland Garros en Williams op Wimbledon en de US Open) staan in de top vier. Maar Williams en niet Azarenka is de ware nummer 1.

Na een vlotte aftocht op Roland Garros heerste Williams als vanouds op het gras van Wimbledon. Na haar veertiende grandslamtitel voltooide ze tijdens het olympische tennistoernooi de Serena Super Slam met een gouden medaille in het enkelspel en het dubbel met zus Venus.

Deze zomer liet Williams het beest in haar weer los. Met haar welhaast griezelige fysiek imponeerde ze elke tegenstander. Typerend was de tweet van de onttroonde Wimbledonkampioene Petra Kvitova na grandslamzege nummer 15 voor Williams. "Jij blijft de lat maar hoger leggen en dwingt ons om harder te trainen."

Met haar vijftiende grandslambekroning komt ze heel dicht bij de legendarische speelsters uit de tennisgeschiedenis. In het professionele tijdperk gaan enkel nog Steffi Graf (22), Martina Navratilova (18) en Chris Evert (18) haar vooraf.

Over twee weken wordt Williams 31 jaar en nog altijd is ze trendsetter. Als meisje van 17 behaalde ze in 1999 op de US Open haar eerste grandslamtitel en de honger is nog niet gestild. Azarenka berustte in alweer haar tiende nederlaag tegen Williams, die ze "de beste tennisster aller tijden" noemde.

De Wit-Russin had immers een voornaam aandeel gehad in een klassieker, de eerste driesetter in een US Openfinale sinds 1995, die de soms controversiële familie Williams innig met Amerika verbond. Serena had zich geregeld afgevraagd of ze als Afro-Amerikaanse kampioene wel geaccepteerd werd in een blanke sport. De ontroerende bijval tijdens de thuiswedstrijd in een kolkend Arthur Ashe Stadium in New York had haar definitief overtuigd.

De mannen streden afgelopen nacht om de titel in New York. In zijn vijfde grandslamfinale ging Andy Murray (ATP 4) op zoek naar zijn eerste titel. Tegen Novak Djokovic (ATP 3) zou dat geen sinecure worden aangezien de Serviër in de onderlinge ontmoetingen met 8-6 voorstond en even goed tenniste als tijdens zijn toernooizege vorig jaar. Voor Djokovic zou het zijn zesde grandslamtitel worden.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234