Woensdag 21/04/2021

Alpro daagt de zuivelgiganten uit met soja

Het West-Vlaamse Alpro is Europees marktleider in sojaproducten, waarvan de wereldwijde consumptie jaarlijks met 10 procent toeneemt. Het bedrijf barst uit zijn voegen. In vier jaar tijd werd de omzet verdubbeld naar 200 miljoen euro. Dit jaar kwamen er ook 150 nieuwe werknemers bij.

Brussel

Eigen berichtgeving

Vanessa Debruyne

Alpro, een dochter van de West-Vlaamse voedingsgroep Vandemoortele, kan beschouwd worden als een pionier in sojaproducten. Het bedrijf bestaat een kwarteeuw en heeft sojamelk eigenhandig van onder het duffe, medische stof gehaald. Terwijl de plantaardige zuivel vroeger alleen gedronken werd door mensen met een lactoseallergie of hardcore vegetariërs, kunnen de dessertjes en drankjes van Alpro vandaag op een veel breder publiek rekenen.

Het bedrijf noteert al jaren een groei van om en bij de 20 procent, dubbel zo veel als de algemene trend. Vorig jaar piekte de omzet op 200 miljoen euro, een verdubbeling tegenover vier jaar geleden. Voor dit jaar liggen de verwachtingen op 240 miljoen euro, een stijging die vooral te danken zal zijn aan de introductie van een lightgamma, Line S. De fabrieken in Wevelgem, Issenheim (Frankrijk) en Kettering (Groot-Brittannië) draaien op volle toeren. Het wordt tijd om uit te breiden.

Dit jaar investeert Alpro 44 miljoen euro in nieuwe installaties voor onder andere het ontpellen van sojabonen en het aanmaken van de sojabasismelk. Om die machines te bedienen zijn er de komende twee jaar 150 extra mensen nodig. Op dit moment biedt het bedrijf ongeveer zeshonderd mensen werk.

Het West-Vlaamse bedrijf krijgt van de Vlaamse overheid 1,5 miljoen euro expansiesteun. Het geld komt uit een pot van 30 miljoen euro die dit jaar vrijgemaakt wordt om groeibedrijven de steunen. Ook volgend jaar zal er nog zo'n potje worden uitgedeeld, maar vanaf 2007 gaat de geldkraan dicht. Vanaf dan verbiedt Europa dat soort subsidies.

De Belgen zijn de grootste sojaliefhebbers van Europa. Op de thuisbasis heeft Alpro een marktaandeel van 1,5 procent kunnen afsnoepen van de traditionele zuivelproducenten. Met een compleet gamma aan melk in verschillende smaken, yoghurt, room, pudding en margarine. Onder de merknaam Alpro. De biologische varianten gaan door het leven onder de naam Provamel. In Nederland, Groot-Brittannië en Duitsland hebben ze ongeveer 1 procent van de markt in handen. "Het blijft natuurlijk een nicheproduct. In de belangrijkste vier landen heeft de groei nu toch al bijna een plafond bereikt", zegt Jean Cornet, directeur marketing en innovatie van Alpro. "Maar zolang we daar stabiel blijven en nieuwe markten blijven aanboren, kunnen we nog voldoende groeien binnen de grenzen van Europa. Voorlopig hebben we nog geen ambitie om verder te kijken."

"Het is geen gemakkelijk product om ergens te introduceren. Veel mensen kennen sojaproducten niet en staan er bovendien sceptisch tegenover. Wij hebben soja uit zijn getto gehaald, maar in ieder land moeten we opnieuw beginnen. De beste tactiek om de vooroordelen weg te werken is de mensen simpelweg laten proeven. We openen proefstandjes in de winkels en slagen er zo in om mensen te overtuigen", legt Cornet uit.

Het is een zware oefening geweest om soja bij de grote massa te introduceren. Maar Vandemoortele had de kennis in huis om de smaak van het product te variëren en eindeloos veel toepassingen te bedenken. De groep Vandemoortele experimenteerde in 1934 al met sojabloem, in 1975 werd begonnen met de productie van sojamelk, een zuivelalternatief voor mensen die allergisch waren voor koemelk. Pionier Philippe Vandemoortele was er bovendien van overtuigd dat hij de honger in Afrika kon helpen te bestrijden met zijn sojamelk. Vijf jaar later werd Alpro opgericht. De onderzoeksafdeling voegde allerlei smaakjes toe aan het basisproduct en verwerkte het bovendien tot dessertjes, boter en room.

Met het merk Provamel, gebruikt voor producten vervaardigd op basis van biologisch gekweekte sojabonen, veroverde Alpro eerst de natuurvoedingswinkels. Later volgden de supermarkten, waar het bedrijf met het merk Alpro Soja 80 procent van zijn omzet genereert. De steile klim van Alpro is niet alleen te danken aan een sterk innovatieteam en goede proef- en reclamecampagnes. Volgens Cornet hebben ook enkele trends in hun kaart gespeeld. "De consument is op zoek gegaan naar gezonde alternatieven. En daar scoren we met Alpro erg goed. Onze producten zijn rijk aan proteïnen, vetarm en 100 procent plantaardig. En ze werken ook nog eens cholesterolverlagend."

Studies hebben aangetoond dat soja-eiwitten een actief cholesterolverlagend effect hebben. Bij een dagelijkse inname van 25 gram soja-eiwitten, of 3 porties Alpro-sojaproducten, stellen medici al een belangrijke daling van het cholesterolgehalte vast. Dubbel positief is dat de 'slechte' ldl-cholesterol daalt, terwijl de 'goede' hdl-cholesterol zelf lichtjes stijgt. Dat kan belangrijk zijn in het voorkomen van hart- en vaatziekten.

"Daarnaast konden we ook de bewuste consument overtuigen die ethisch wil handelen. We gebruiken geen kleurstoffen of conserveermiddelen. Dat staat ook op de verpakking. Mensen zijn daar veel gevoeliger voor geworden. De productie gebeurt zo milieuvriendelijk mogelijk. En we kopen onze sojabonen rechtstreeks aan de boeren. Er komen ook geen bonen uit regio's waar er in de tropische regenwouden geteeld wordt", legt Cornet uit.

De grote zuivelgroepen zijn niet blind gebleven voor de opmars van de kleine Alpro. Zowel Danone als Yoplait hebben onlangs een yoghurt met soja op de markt gebracht. "We houden die nieuwigheden nauwlettend in de gaten. Want het zijn niet de minste die ons op ons eigen terrein komen uitdagen. Toch maken we ons niet meteen zorgen. Wij zijn intussen dé referentie geworden voor soja. Die voorsprong halen ze niet zo gemakkelijk in. Bovendien maakt de concurrentie sojaproducten op basis van chemische processen, wij doen alles op natuurlijke wijze. Dat zullen ze niet meteen kunnen nabootsen. En de klant zal het verschil blijven proeven", zegt de directeur marketing en innovatie.

De productie naar de lagelonenlanden verschepen is geen optie voor Alpro. "Wij moeten dicht bij onze afzetmarkt blijven en die ligt nu eenmaal volledig in West-Europa. Sojamelk is veel te zwaar om over lange afstanden te transporteren. Bovendien zit alle expertise in België. We zijn hier dus nog lang niet weg."

Alpro zit in de portefeuille van de Vandemoortele Groep, na brouwersreus Inbev de grootste voedingsgroep van ons land. Die Belgische groep, die we vooral kennen van de frituurolie en de mayonaise, is de afgelopen zes jaar meer dan gehalveerd. Krimpen om verder te kunnen groeien, luidt de strategie. De zaadverwerking en raffinage werd in 1998 overgelaten aan Cargill. Tussen 2002 en 2003 werd de productieafdeling van oliën en mayonaises verkocht. Alleen de Belgische merken worden nog altijd door Vandemoortele verspreid. De gekrompen groep wil zich de komende jaren concentreren op soja, diepvriesbakkerij en verpakte margarines en vetten. De drie sectoren waarin ze een sterke Europese positie hebben verworven en waarin nog voldoende groei zit. In vijf jaar tijd is de omzet van die nieuwe kernactiviteiten bij Vandemoortele gegroeid met 44 procent.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234