Donderdag 23/05/2019

'Alles vliegt voorbij'

Het einde van Air Belgium en Sunair

13 uur stipt. Commandant Mike Elbers trekt de Boeing 737 van Air Belgium van op de luchthaven Paphos-Cyprus voor de allerlaatste keer de lucht in. Aan boord de 149 allerlaatste klanten van touroperator Sunair, die nu zelf voor eeuwig met vakantie mag. Een reportage over het heengaan van het bekendste Belgische 'vakantiemerk' en zijn 21 jaar oude luchtvaartmaatschappij.

Iraklio / Kriti-Paphos

Geert Sciot

'Dames en heren, welkom aan boord van deze allerlaatste vlucht van Air Belgium', zegt chef de cabine Edmonde Patteet met een krop in de keel. "Naar aanleiding van deze gelegenheid bieden we jullie allemaal een glaasje champagne aan. Ik hoop dat u het op onze gezondheid en toekomst leeg drinkt." De passagiers, 153 vakantiegangers van touroperator Sunair, die samen met Air Belgium vandaag ophoudt te bestaan, applaudisseren. "We nemen echt afscheid met stijl", zegt Edmonde wat later stilletjes. "Ja, het is zwaar voor mij. Vanochtend op weg naar Zaventem besefte ik het plots. De badge waarmee ik de luchthaven binnenkan, is morgen gedesactiveerd, net zoals haar eigenares."

Eenentwintig jaar geleden begon ze als lid van de eerste lichting hostessen bij Air Belgium. "Met een vlucht naar Mexico begon het verhaal van Air Belgium", herinnert ze zich. "Een boeiend verhaal. We hebben geregeld geschiedenis geschreven. Air Belgium was de eerste maatschappij in Europa die de Boeing 737-300 in gebruik nam. We waren de eerste in België die naar Florida en de Dominicaanse Republiek vlogen." Dat ze twee jaar voor haar pensioenplannen verplicht naar huis wordt gestuurd, komt zwaar aan. "We zagen het al een tijdje aankomen", zegt ze. "Je zag dat Sunair de zetels niet meer kon vullen, dat vluchten werden afgelast en dan weet je hoe laat het is. Wat er verkeerd is gelopen? Het Britse Airtours, dat Sunair en Air Belgium drie jaar geleden overnam, heeft het helemaal verkeerd aangepakt. Ze hebben de echte Belgenhotels op de vakantiebestemmingen ingeruild voor Engelse vakantieproducten die de Belg niet smaakt. Toen Airtours drie jaar geleden Sunair overnam van de familie Vanmoerkerke, waren we nog enthousiast. We dachten dat onze toekomst verzekerd zou zijn binnen een internationale groep. Tja, vandaag weten we wel beter."

De meeste passagiers hebben er geen flauw benul van dat ze de allerlaatste Sunair-klanten zijn. "We gaan al vijftien jaar met Sunair op reis", zegt Albert (63) uit Charleroi. "Ik heb verdomme nog aan de hotelier van het Sun-hotel op Kreta gevraagd of we volgend jaar dezelfde kamer kunnen krijgen. Hoe is het mogelijk dat Sunair, toch een instituut in België, zo eindigt? De vluchten zaten toch vol?" Ze zaten inderdaad vol. Maar dan wel met klanten die aan een promotietarief reisden waar Sunair geld aan verloor.

Al sinds juli weten de 130 personeelsleden van Air Belgium dat op 30 oktober het laatste hoofdstuk zou worden geschreven. Medio september kwam hetzelfde bericht van zusterbedrijf touroperator Sunair. "Toch heeft iedereen zich tot de laatste dag ingezet", zegt commercieel directrice An De Paepe van Air Belgium. "We hebben de voorbije twee jaar echt gevochten. De drie vliegtuigen vlogen elk meer dan 4.000 uur per jaar. Geen enkele chartermaatschappij doet beter. Tevergeefs." Ook de vakantiehostessen op Kreta en Cyprus komen met de laatste vlucht terug naar België. Caroline heeft het erg moeilijk. "Al die borden van Sunair en die mappen met informatie voor onze klanten heb ik in de vuilbak moeten kieperen", zucht ze. "En dan die klanten. Sinds ze via de pers vernamen dat we ermee ophouden, vroegen ze me voortdurend of ik al een andere job had. Ook al heb je het emotioneel moeilijk, je moet vriendelijk blijven. Enkele maanden geleden kregen we nog nagelnieuwe uniformen. Er werd zelfs nog een winterprogramma samengesteld dat nu niet uitgevoerd zal worden."

De dertig piloten van Air Belgium hebben vrijwel allemaal al een nieuwe job. De commandanten Mike Elbers en John Igor, die de laatste vlucht uitvoeren, gaan donderdag al aan de slag bij City Bird, dat flink uitbreidt. Jawel, de ene zijn dood is de andere zijn brood. Voor het vliegend cabinepersoneel liggen de zaken anders. De oudere hostessen van Air Belgium hebben weinig jobperspectieven. "De meeste maatschappijen werven alleen jonge meisjes aan die ze nog naar eigen goeddunken kunnen kneden", zegt één verbitterd. "Weet je wat me nog het meest dwarszit? We krijgen een correcte ontslagvergoeding maar een bedankje vanuit Engeland kan er blijkbaar niet meer af."

Kwart over vijf. Terwijl de avond valt, zet captain John Igor de Boeing 737 neer op het Zaventemse tarmac. Even turbulent als het weer eindigt het verhaal Sunair/Air Belgium.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.