Woensdag 11/12/2019

Formule 1

Alleen oog voor de auto, niet voor de glitter

Stoffel Vandoorne mocht in april al eens proeven van de formule 1, toen hij zijn geblesseerde McLaren-ploegmaat Fernando Alonso verving in Bahrein. Beeld BELGAIMAGE

Geen rijke sponsor, geen commercieel interessant land achter zich, alleen maar talent: Stoffel Vandoorne (24) wordt volgend jaar de eerste Vlaming in de formule 1. Bij de legendarische Britse renstal McLaren nog wel.

Een Belg in de formule 1 leek lang een hopeloos streven. Ons land heeft geen kapitaalkrachtige sponsors die voor een zitje van een landgenoot in het snelheidscircus willen betalen, noch een grote markt waar een plaatselijke ster buitenlandse geldschieters kan paaien. En toch is het volgend jaar zover: Stoffel Vandoorne krijgt een plaats achter het stuur van McLaren - niet de eerste de beste constructeur trouwens, wel eentje met zulke krachtige motoren en briljante ingenieurs waarmee een F1-piloot wel eens een gooi naar de wereldtitel kan doen.

Want Vandoorne heeft pakken talent, en dat is zelfs in een geldverslindende wereld als die van de formule 1 ook een manier om aan de bak te komen. "Er zitten weinig of geen persoonlijke centen in mijn carrière en dat zal ook nooit gebeuren. Eens je het stempel van betalende rijder meekrijgt, raak je die nooit meer kwijt", zei Vandoorne daar een paar jaar geleden over.

Het verhaal van Stoffel Vandoorne begon in de Flanders Indoor Karting in Kortrijk in 1998. Zijn vader Patrick, een binnenhuisarchitect, ontwierp het gebouw van de nieuwe indoorkarting en zijn zoon, toen een jaar of 6, kwam eens mee. De jongen wilde koste wat het kost eens rijden, maar mocht eigenlijk niet: hij was kleiner dan 1,30 meter. Maar omdat hij zo aandrong, monteerde de uitbater houten blokjes op het rem- en gaspedaal, zodat Stoffel er toch bij kon.

Geld, glamour en modellen

Vrijwel meteen viel zijn talent op, zegt Patrick Vandoorne. "Hij mocht eens meerijden in een indoorwedstrijdje voor kinderen, met kleine karts, en hij won. Het volgende wedstrijdje won hij ook. Niet lang daarna mocht hij op grotere kartcircuits rijden, in Genk en Francorchamps. En ook daar won hij meteen. Alsof Stoffel van in het eerste studiejaar altijd grote onderscheiding heeft gehaald. Dat heeft hij altijd doorgetrokken, in alle klassen. Het is geen toeval dat hij in de formule 1 bij een topteam als McLaren mag starten en niet bij een klein team dat meestal achteraan de startgrid staat."

Wat heet grote onderscheiding. Vandoorne reed van titel naar titel, ook in het autoracen. Vorig seizoen werd hij 48 jaar na Jacky Ickx wereldkampioen in de GP2, het kleine broertje van de formule 1, en won hij 7 van de 22 grand prixs, een record. Al in 2013 kreeg hij een plek in het Young Driver Programme van McLaren en mocht hij beetje bij beetje proeven van de échte racewereld, de formule 1.

"We zijn er samen in gerold", zegt Patrick. "Eén kritiek moment hebben we gekend toen hij 18 was. Hij had toen zijn diploma industriële wetenschappen gehaald en we moesten beslissen: alles op de autokoers zetten of studeren. Hij kon natuurlijk de twee combineren, maar dat zou nooit hebben gewerkt. Met in mijn achterhoofd, zonder dat ik hem dat zei, dat hij op zijn 20ste nog altijd kon gaan studeren als het niets werd met dat racen."

"Stoffel koos voor autokoers. Toen wist ik al: dit komt goed. Hij leeft nu al drie jaar in die entourage, want de GP2 vindt altijd plaats tijdens hetzelfde weekend als de formule 1. Wat maakt dat de verrassing nu iets minder groot is: we wisten dat het ervan zou komen. Werd McLaren uiteindelijk niets, dan waren er nog andere teams geïnteresseerd."

Toch zal de wereld voor de Vandoornes, een doorsneegezin uit Rumbeke, voorgoed veranderen. De formule 1 is een wereld van geld, glamour en topmodellen. "Een lief heeft Stoffel niet. Of toch: zijn auto. Dat is alles wat hem bezighoudt. De show rond de formule 1 interesseert hem niet, net zomin als de uitgaanswereld. Daar heeft hij toch geen tijd voor. Zelfs nu, met dit contract op zak, is er nauwelijks tijd om het te vieren. Hij komt maandag thuis van de GP van Italië en vertrekt meteen naar Japan, waar hij ook in de Super Formule racet. Nee, al te gek moeten we nu niet doen. Je weet hoe dat gaat in de formule 1: vandaag ben je een toptalent en ligt de wereld aan je voeten, morgen rij je een paar keer slecht en is iedereen je vergeten."

Wat niet zal veranderen, is de moederlijke bezorgdheid. En al helemaal niet in een sport waar van tijd tot tijd auto's aan waanzinnige snelheden crashen. "Mijn moeder is doodsbang van racewagens. Ze sluit zich op in het toilet als de koers begint", lacht Stoffel Vandoorne. Vader Patrick: "Mijn vrouw durft écht niet te kijken, zo bang is ze. Maar achteraf, als alles goed verlopen is, moet ze wel alle beelden zien. Ik heb het daar minder moeilijk mee want ik weet dat die cockpits heel veilig zijn. Laatst nog is Stoffel met 300 kilometer per uur gecrasht, toen zijn rem afbrak. Wel, hij is rechtgestaan en weggewandeld. Dus nee, al te grote zorgen over zijn veiligheid maak ik mij niet."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234