Vrijdag 01/07/2022

Alice Smeets (21) uit Eupen begon pas tweeënhalf jaar geleden met fotograferen

Belgische jongste winnares

ooit van Unicef fotowedstrijd

Met haar 21 jaar werd de Belgische fotografe Alice Smeets de jongste winnaar ooit van de Unicef-Photo of the Year wedstrijd. Gisteren ontving ze de prijs in Berlijn. Ze droeg hem op aan het volk van Haïti en aan haar overleden mentor: Magnum-fotograaf Philip Jones Griffiths.

Door Han Ceelen

BERLIJN l 'Shoot for history, not for the magazines', drukte Jones Griffiths haar ooit op het hart. Met de Unicef-prijs zette ze al een eerste stap richting geschiedenis. Met die magazines loopt het voorlopig stroef: 'Ze vinden mijn werk mooi, maar ook te direct en te negatief.'

Wie het weblog van Alice Smeets leest, voelt zich in een mum van tijd een bedaagde huismus. De 21-jarige Eupense is voortdurend op reis, en lijkt nooit langer dan een maand op hetzelfde continent te vertoeven. Nu eens zit ze in Haïti, dan in New York, het volgende moment in Amsterdam (waar ze leert motorrijden van haar huisbaas, tot hij gevoelens voor haar krijgt), en dan vergaten we nog Parijs, waar ze afspraken had met The New York Times, Le Monde en Paris Match.

Die laatste waren zakelijk, want Smeets is fotografe. Een getalenteerde bovendien, want ze werd dit jaar de jongste winnaar ooit van de Unicef-Photo of the Year wedstrijd. Unicef organiseert deze sinds 2000, en bekroont jaarlijks foto's met een hoge artistieke en fotojournalistieke waarde, die de levensomstandigheden van kinderen beschrijven.

Smeets' winnende foto werd gekozen uit 1.450 foto's van 128 fotografen uit 31 landen, en toont een meisje in Cité Soleil, een van de grootste sloppenwijken van Haïti. Gekleed in een smetteloos wit jurkje met bijpassende lintjes in haar haren, stapt ze op haar blote voeten door de modder.

Moed en kracht

De fotografe ontving de prijs gisteren in Berlijn uit handen van Eva Luise Köhler, Unicef-ambassadrice en de vrouw van de Duitse president. "De foto toont ons de moed en kracht van een meisje dat opgroeit in een van de minst benijdenswaardige plekken ter wereld. Kinderen die in zeer slechte omstandigheden leven tonen vaak een grote wilskracht", aldus Köhler in haar toesprak.

Smeets zelf sprak de hoop uit dat er meer aandacht komt voor de moeilijke leefomstandigheden in Haïti. Na afloop van de ceremonie toont ze zich door de telefoon opgetogen met de prijs: "Ik had dit totaal niet verwacht. Ik was al trots dat ik genomineerd was. Dus ik ben heel blij dat ik gewonnen heb."

Strenge leermeester

De bekroning van de Eupense is des te opvallander omdat ze pas tweeënhalf jaar geleden met fotograferen begon. Een jaar lang studeerde ze aan de Ecole Supérieure des Arts Saint-Luc in Luik, om vervolgens in Londen assistent te worden van Magnum-fotograaf Philip Jones Griffiths. De Welshman, die in 1971 wereldberoemd werd met zijn boek Vietnam Inc., werd haar grootste inspiratiebron, zegt ze. "Hij heeft me alles geleerd over het leven, geschiedenis en kunst. Hij drukte me op het hart om geen betekenisloze kunstfoto's te maken, maar echte foto's van echte mensen".

Een andere leermeester was de Belgische reportagefotograaf Bruno Stevens, die de hele wereld afreist voor publicaties als Stern, Libération en Time. "Die was heel streng. Hij vertelde me vaak dat mijn foto's waardeloos waren, maar dat heb je juist nodig als jonge fotografe."

Fascinerend land

Gesteund door haar ouders en een privésponsor trok Smeets dit jaar ook zelf de wereld in om reportages te gaan schieten. Zoals in Haïti: "Ik was nieuwsgierig naar dat land omdat het zich als eerste heeft bevrijd van de slavernij. Ik vroeg me af: hoe kan het dat een volk dat zo dapper is, nog steeds zo arm is?" Haïti bleek een heftig en complex land waar het niet altijd makkelijk werken was. "Maar het is ook een heel fascinerend land waar ik zeker zal terugkeren."

De afspraken met kranten en bladen om haar reportages gepubliceerd te krijgen, leverden tot nu toe weinig op. "Ze vinden mijn werk mooi, maar ook te direct en te negatief. Misschien dat deze bekroning daar verandering in brengt. Onderdeel van de prijs is ook een opdracht van Geo Magazine."

Publicatie in bladen is echter niet het hoogste, weet Smeets. "Philip zei altijd: "Shoot for history, not for the magazines."'

Alice Smeets:

Ik heb geleerd om geen betekenisloze kunstfoto's te maken, maar foto's van

échte mensen

n De winnende foto toont een meisje in Cité Soleil, een van de grootste sloppenwijken van Haïti. Gekleed in een smetteloos wit jurkje met bijpassende lintjes in haar haren, stapt ze op haar blote voeten door de modder.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234