Vrijdag 17/09/2021

Wetenschap

"Al langer water op aarde dan gedacht": studie opent deuren voor buitenaards leven

null Beeld NASA Goddard Space Flight Center
Beeld NASA Goddard Space Flight Center

Er is al langer water op de aarde dan altijd werd gedacht. Dat stellen wetenschappers van de Open University in Milton Keynes in een nieuwe studie. Het onderzoek opent nieuwe deuren om planeten te vinden waar leven mogelijk is.

Over de ontstaansgeschiedenis van meren en oceanen is tot op heden nog maar weinig bekend. Wellicht de meest wetenschappelijk aanvaarde verklaring is dat het water op aarde van talloze neergestorte kometen en asteroïden komt. Die bevatten immers waterdamp. Volgens die theorie zijn de oceanen dus ontstaan nadat de maan ontstond. Die werd op haar beurt gevormd volgens de zogenaamde 'grote-inslaghypothese'.

Volgens die hypothese botste onze planeet niet lang na de vorming van het zonnestelsel, zo'n vier en een half miljard jaar geleden, met Theia, een planeet van ongeveer dezelfde omvang als Mars. Door de enorme energie die vrijkwam bij die 'crash' werd onze maan gevormd door gestolde brokstukken.

Zuurstofsamenstelling

Maar onderzoekers van de Open University denken dat er al water op aarde was vóór die botsing. Dat stellen ze op basis van een nieuwe studie, waarin de onderzoekers de zuurstofsamenstelling van maanstenen hebben vergeleken met die van stenen van de oceaanbodem.

Het is namelijk zo dat vloeibaar water de zuurstofisotopen in stenen kan veranderen. Als er dus pas water op de aarde was ná de grote inslag, dan zou er een groot verschil in zuurstofgehalte moeten zijn tussen de stenen van de maan en de stenen van de aarde. Maar het onderzoeksteam kon amper een verschil ontwaren, wat wil zeggen dat er water op aarde was voor de botsing.

Leven mogelijk

Toch is de grote-inslagtheorie hiermee niet volledig van de baan geveegd. Want hoewel het grootste deel van het water voor de botsing op aarde aanwezig was, ontstond 5 tot 30 procent nog altijd als gevolg van de inslagen van asteroïden en kometen.

Het onderzoek biedt wetenschappers ook nieuwe inzichten om exoplaneten te vinden waar leven mogelijk is. Want als het water op de aarde een botsing van dergelijke omvang kan overleven, kan een soortgelijk scenario zich op andere planeten misschien ook afgespeeld hebben.

Het volledige onderzoek kun je hier lezen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234