Maandag 02/08/2021

Ajacied krijgt schouderklopjes voor sterk debuut bij DuivelS

Thomas Vermaelen: 'Ik leef voor mijn sport, maar het is niet zo dat ik elke dag thuis zit en om tien uur ga slapen'

Modelprof Thomas Vermaelen mag hoog mikken

Zo goed als een vaste waarde in het eerste elftal van Ajax en nu ook een sterk debuut in de nationale ploeg: de jonge voetbalcarrière van de 20-jarige Thomas Vermaelen loopt op wieltjes. Hij wordt in Nederland als een modelprof afgeschilderd. Ook jeugdcoördinator Henk Mariman van zijn vroegere club Germinal Beerschot dicht hem een grote toekomst toe. 'Hij heeft de absolute wil om er te geraken.'

Brussel

Eigen berichtgeving

Bart Fieremans

'Schrijf maar op: Thomas was de beste vandaag." Alvast Wesley Sonck had woensdag na de interland tegen Luxemburg geen moeite om een lofzang over zijn ploegmaat af te steken. En Vermaelen mocht bij zijn debuut nog meer schouderklopjes ontvangen. Het doet goed vertrouwen te krijgen van de bondscoach himself: "Thomas speelt met een natuurlijk talent. Hij was niet nerveus, hoewel er vele ogen op hem gericht waren. Het verraste me niet dat hij het goed deed."

René Vandereycken heeft Vermaelen niet zomaar opgeroepen. Hij scoutte hem meerdere keren bij Ajax, waar hij sinds november vorig jaar zo goed als een basisplaats kon afdwingen. De rapporten waren positief, net als de persstemmen in Nederland. Dan lijkt de overgang naar de Rode Duivels een logische stap. Wie al ervaring opdeed in de Champions League tegen Inter Milaan en topspits Adriano, hoeft niet in zijn broek te doen voor de amateurs van Luxemburg. "Toch blijft het speciaal, die eerste wedstrijd voor de nationale ploeg", zo blikte Vermaelen gisteren terug. "Ik was toch wat verrast dat ik er al bij was. Ik voelde me trots. Het is een eer, daar doe je het toch voor."

In de stem van Vermaelen klinkt een sappige mix van Hollands en Antwerps door. Vijf jaar al vertoeft hij in Nederland, maar zijn roots liggen in Stabroek, een polderdorp in Noord-Antwerpen, ook bekend om zijn folkloristische 'ganzenrijden'. Vermaelen lacht: "Dan staat heel Stabroek op zijn kop." Het was niet evident om als vijftienjarige zijn opleidingsclub Germinal Beerschot achter te laten om bij het grote Ajax te voetballen: "Ja, ik heb mijn land, familie, vrienden en school moeten verlaten. Dat zijn opofferingen." Maar het heeft geloond, ondanks de aanvankelijke twijfels.

Henk Mariman, hoofd van de jeugdopleiding bij Germinal Beerschot, herinnert zich nog goed de overstap van Vermaelen naar Ajax, met wie de Antwerpse fusieclub toen een samenwerkingsakkoord had. "In principe lag zijn niveau toen iets te laag voor de normen van Ajax. Hij was niet de klasbak en had niet het inzicht van een Tom De Mul of Stanley Aborah, die ook bij Ajax belandden. Maar ik zie Thomas als een typisch voorbeeld van intrinsieke motivatie. Hij heeft de absolute wil om er te geraken. Als je ziet dat hij nu al een grote stap zet naar het eerste elftal van Ajax, bewijst dat dat ook mentale kwaliteiten erg belangrijk zijn. Hij heeft een doorgedreven onverzettelijkheid."

Natuurlijk is Vermaelen door zijn Ajaxopleiding gegroeid als voetballer. Mariman: "In België zou hij zich meer hebben ontwikkeld tot een pure verdediger. In Nederland en specifiek bij Ajax hebben ze meer oog voor de opbouwende kwaliteiten en het inspelen. Dat kan Vermaelen heel goed. Zijn ontwikkeling als voetballer schat ik veel hoger in dan een Jelle Van Damme of een Olivier Deschacht." Volgens Mariman mag Vermaelen hoog mikken. "Maar bij Ajax vast in de ploeg, dat is al hoog, hé."

In Nederland mag Vermaelen ook op positieve commentaren rekenen. Het Nederlandse vakblad Voetbal International (VI) schilderde hem af als een modelprof. Vermaelen blijft er rustig onder: "Ik heb veel over voor mijn voetbalcarrière. Ik wil er alles voor doen op en naast het veld. Ik let op mijn voeding. Ik leef voor mijn sport, maar het is ook niet zo dat ik elke dag thuis zit en om tien uur ga slapen." Ajax gelooft in de kwaliteiten van de jonge verdediger. De club brak zijn contract tot medio 2007 open en verlengde het tot de zomer van 2010. "Belgen kunnen ook slagen bij Ajax", zo is Vermaelen rotsvast overtuigd dat hem niet hetzelfde lot wacht als Wesley Sonck, Tom Soetaers of Jelle Van Damme.

Maar Vermaelen wil niet vooruitlopen op de zaken. "Het gaat snel nu, en de goede kant op. Maar vlekkeloos is het niet. Een terugval kan altijd, al probeer ik dat te ontwijken. Ik probeer zo hoog mogelijk te mikken." Nuchter blijven, keihard werken en in de pas lopen is daarbij zijn leidraad. "Ik heb nog nooit een probleem met een trainer gehad", vertrouwde hij VI toe. Wie weet staat hij sneller dan verwacht centraal in de nationale ploeg naast Vincent Kompany, voor wie hij bewondering heeft. "Hij kan het maken bij de absolute Europese top, bij mij is dat afwachten."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234