Zondag 23/02/2020

Aflossing van de wacht in de NBA

Charles Barkley, Hakeem Olajuwon, Scottie Pippen, John Stockton, Alonzo Mourning, Clyde Drexler, Patrick Ewing... allemaal zitten ze morgen thuis, op de golfbaan, of in de eretribune van Madison Square Garden. Dan wordt namelijk één van de verrassendste NBA All Star Games ooit gespeeld. Met veel jong - al dan niet verbaal - geweld, geleid door de 19-jarige Kobe Bryant. En met wellicht voor het laatst Michael Jordan.

New York.

Van onze verslaggever ter plaatse

Kil en kletsnat in Manhattan, hagelbuien nu en dan, de toppen van het Empire State Building en de twin towers van het World Trade Center nauwelijks te zien. Er bestaat zo'n klein vermoeden dat Charles Barkley ergens heel diep in de deep south een golfballetje aan het slaan is, ver weg van de wedstrijd waarin hij negen keer schitterde. Hij was, net als zijn collega-sterspelers Hakeem Olajuwon, Scottie Pippen, Johan Stockton, Alonzo Mourning, Clyde Drexler en Patrick Ewing lang gekwetst dit seizoen. Maar op Ewing na zijn ze allemaal weer fit, en toch wil het publiek noch coaches ze blijkbaar in actie zien dit weekeinde op het feestje dat de NBA elk jaar organiseert halfweg de competitie. Zoals de vorige jaren mocht ook dit keer het publiek de basisvijf van de Eastern en Western Conference kiezen, en worden de zeven bankzitters door de NBA-coaches aangeduid en die lieten zich duidelijk niet leiden door reputaties.

En dus krijgen we zondag vier Lakers te zien, met naast de voorspelbare Shaq, ook Eddie Jones en Nick Van Exel en supertalent Kobe Bryant. En krijgen we in dat West-team ook eerstejaarprofs Tim Duncan van San Antonio en dunkbeest Kevin Garnett van Minnesota. Aan de andere kant mag Rik Smits voor het eerst deelnemen, en ook Steve Smith van Atlanta krijgt eindelijk de waardering die hij verdient. Andere opvallende namen: Antoine Walker, één van die jonge wolven van Rick Pitino's Boston Celtics, en Jayson Williams van New Jersey, die dit op zijn dertigste ook niet meer zal verwacht hebben.

Opvallend is ook dat de selecties niet echt veel kritiek krijgen. Er wordt veel verwacht van deze All Star-wedstrijd, vooral omdat de helft van de spelers zeer hard zal willen bewijzen dat ze terecht werden opgeroepen. En omdat het hen, in tegenstelling tot de afwezige 'grote namen', niet alle dagen overkomt dat ze met Air Jordan, Mailman Malone en Admiral Robinson op het veld zullen staan. Zoals Pacers-coach Larry Bird, zondag trainer van het Oosten, zegt: "Ze komen meestal met een andere mentaliteit naar zo'n All Star Game, niet zo gedreven als was het een competitiematch. Dan krijg je soms zwakke wedstrijden." Maar ook hij is ervan overtuigd dat het zondagavond best leuk kan worden, al beseft hij dat hij er zelf voor niks zal tussen zitten. "Het is een All Star Game. Ze zijn hier niet om naar een coach te luisteren."

Alleen New Yorkers worden een beetje kribbig wanneer ze de samenstelling van de teams bekijken. Er zit namelijk niet één Knick bij. Om het gezicht te redden, mag Charlie Ward wel deelnemen aan de driepuntwedstrijd, en zit Allan Houston in de 2-ball-competitie, de vervanger van de geschrapte Slam Dunk-wedstrijd. Maar ze hadden in de Big Apple wel verwacht dat de Knicks iets beter vertegenwoordigd zouden zijn in het eerste All Star Weekend in de dertigjarige geschiedenis van de Madison Square Garden, de zaal waar zo vaak de New Yorkse versie van Hollywood (Spike Lee, Woody Allen, Donald Trump...) de tegenpartij komt uitschelden, waar de wachtlijst voor seizoenkaarten 25.000 namen lang is, en waar ze al van '73 wachten op een nieuwe titel. Vooral voor Patrick Ewing moet het missen van het All Star Game een harde klap zijn. Door een blessure is hij de rest van het seizoen out, wat betekent dat het ook dit jaar noppes zal zijn voor de Knicks. Het einde van Ewings carrière nadert, hij zal er zich stilaan moeten bij gaan neerleggen dat het een schitterende loopbaan zonder NBA-titel zal geweest zijn. Wat overigens ook geldt voor Charles Barkley, die een paar jaar te laat bij de veteranenploeg van Houston is beland. Het seizoen '97-'98 lijkt echt wel het seizoen te worden waarin niet één, maar een hele kist fakkels wordt doorgegeven. Bulls-coach Phil Jackson verlaat straks Chicago, met in zijn spoor Michael Jordan, Scottie Pippen en Dennis Rodman. De Bulls zijn ten dode opgeschreven en sommigen vrezen dat de NBA hetzelfde te wachten staat zonder Jordan. 'His Royal Airness' wil er namelijk definitief de brui aan geven, wil niet meer met een andere coach beginnen werken. De pessimisten hebben wellicht ongelijk. De LA Lakers zijn goed op weg het team van de eeuwwisseling te worden, met als voornaamste tegenstanders vermoedelijk Indiana en Miami. De namen Chicago, New York, Houston en Utah zullen over een paar jaar vervangen zijn door andere, meer niet, zoals enkele jaren geleden Boston van gevestigde waarde afgleed tot anonieme meeloper.

Het grootste gevaar voor de NBA is niet het nakend afscheid van een generatie, maar de geldzucht van de nieuwe lichting. Sommige spelers, hoeveel talent ze ook hebben, zullen nooit titels winnen. Kevin Garnett bijvoorbeeld. Supertalent, dat wel, maar met een zodanig hoog contract - 126 miljoen dollar verspreid over de volgende zes jaar - dat ze bij Minnesota de volgende jaren geen geld zullen hebben om ook nog een serieus team rond Garnett te bouwen. Tenzij ze daar spelers vinden die tevreden zijn met een naar NBA-normen hongerloontje. De Bulls' Jud Buechler, Steve Kerr en Bill Wennigton zullen nooit zo rijk worden - al zitten die wel boven het NBA-minimumloon van een kwart miljoen dollar per seizoen - als Garnett, maar ze hebben wel al een paar titels op zak. Dat zal ook de voornaamste zorg van de LA Lakers worden, waar Shaq ook een contract met negen cijfers heeft.

Patrick Cusse

All Star Game: Eastern Conference: Mutombo (Atlanta), Kemp (Cleveland), Hill (Detroit), Jordan (Chicago), P. Hardaway (Orlando); T. Hardaway (Miami), Miller (Indiana), Rice (Charlotte), Smith (Atlanta), Smits (Indiana), Walker (Boston), Williams (New Jersey); coach: Bird (Indiana). Western Conference: O'Neal (Lakers), Malone (Utah), Garnett (Minnesota), Payton (Seattle), Bryant (Lakers); Baker (Seattle), Duncan (San Antonio), Jones (Lakers), Kidd (Phoenix), Richmond (Sacramento), Robinson (San Antonio), Van Exel (Lakers); coach: Karl (Seattle).

Driepuntwedstrijd: Davis (Dallas), Ellis (Seattle), Hornacek (Utah), Mack (Vancouver), Miller (Indiana), Murray (Washington), Rice (Charlotte), Ward (New York).

Rookie Game: Eastern Conference: Billups (Boston), Henderson (Cleveland), Ilgauskas (Cleveland), Knight (Cleveland), Mercer (Boston), McGrady (Toronto), Thomas (Philadelphia), Van Horn (New Jersey). Western Conference: Cato (Portland), Daniels (Vancouver), Fortson (Denver), Jackson (Denver), Rhodes (Houston), Stewart (Sacramento), Taylor (Clippers), Williams (Portland).

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234