Donderdag 28/10/2021

Aardachtige planeten ontdekt waar leven mogelijk is

Astronomen zijn opgetogen: NASA heeft dankzij ruimtetelescoop Kepler drie nieuwe planeten buiten ons zonnestelsel ontdekt waar leven mogelijk zou zijn. Daarover berichtten ze in het wetenschappelijke tijdschrift Science. 'We zijn een stap dichter bij Aarde 2.0.'

De drie planeten zijn afkomstig uit twee verschillende planetenstelsels en werden Kepler 62e, 62f en 69c gedoopt. Ze bevinden zich op 1.200 en 2.700 lichtjaar van ons, in de bewoonbare zone van hun moedersterren.

De planeten zijn, in astronomische termen, niet veel groter dan de aarde, namelijk 40, 60 en 70 procent. Ook de snelheid waarmee ze rond hun sterren draaien is bekend. 62e en 62f doen daar 122 en 167 dagen over, 69c 242.

De planeten werden door de ruimtetelescoop Kepler ontdekt. "Die bevindt zich in een baan rond de aarde en speurt sinds 2009 onophoudelijk naar planeten rond andere sterren dan de zon", legt professor Conny Aerts van het Instituut voor Sterrenkunde aan de KU Leuven uit. Kepler heeft er al honderden ontdekt. "Maar het is de eerste keer dat we weet hebben van planeten die zoveel gelijken op de aarde."

En dat nieuws stemt de astronomen optimistisch. "Het brengt ons een stap dichter bij het antwoord op de vraag of er in ons melkwegstelsel een Aarde 2.0 bestaat, dan wel of onze planeet uniek is."

Rotsachtig

Astronomen geloven dat er op de planeten, die ze als rotsachtig omschrijven, water in vloeibare vorm kan voorkomen. "Maar zeker zijn we daarvan nog niet", benadrukt professor Aerts. "We kunnen op dit moment alleen stellen dat de planeten, op basis van hun grootte en de snelheid waarmee ze rond hun sterren draaien, de beste kanshebbers zijn om op zoek te gaan naar leven."

Verder onderzoek is nodig vooraleer gesteld kan worden of een planeet leefbaar is. "Kepler geeft alleen zulke kandidaat-planeten aan." De volgende stap bestaat volgens Aerts uit het opmeten van de planeetatmosferen.

"Ruimtevaartorganisaties NASA en ESA hebben al concrete plannen hiervoor, maar die zullen niet in de heel nabije toekomst plaatsvinden", klinkt het. "Willen we weten welke chemische stoffen, zoals zuurstof en koolstof, zich in die atmosferen bevinden, dan moeten er nieuwe satellietmissies volgen. De bouwprocessen die hiermee gepaard gaan nemen minstens vijf jaar in beslag."

Nieuwe satellieten

En dat is niet het enige. "Ook de condities van de twee moedersterren waarrond 62e, 62f en 69c draaien, zijn van belang om een planeet leefbaar te maken. Die condities kunnen worden bepaald door middel van seismologische studies waarbij de trillingen van de moederster in kaart worden gebracht."

Over de sterren is amper informatie bekend. "De planeten 62e, 62f en 69c bevinden zich ook te ver om hun atmosferen van hieruit te bestuderen", zegt Aerts. "Beter is op zoek te gaan naar nieuwe aardachtige planeten, zoals diegene die Kepler nu heeft geregisteerd, die zich veel dichter bij de aarde bevinden."

Ook daarvoor zijn satellieten in de maak. Het gaat om Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) bij NASA, en CHaracterising ExOPlanets Satellite (CHEOPS) bij ESA. Die worden pas ten vroegste in 2017 gelanceerd.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234