Dinsdag 06/12/2022

Aantal kankers in nasleep van aanslagen 2001 fors hoger dan normaal

Stadsbestuur kreeg al 1.700 schadeclaims te verwerken

'9/11-ziekte' beangstigt New Yorkse politie en brandweer

In de nasleep van de 9/11-aanslagen zijn honderden brandweerlui en politieagenten mogelijk zwaar ziek geworden door het vrijkomen van schadelijke stoffen tijdens de reddings- en bergingswerkzaamheden op ground zero en het stort Fresh Kills. Sommigen hebben terminale kanker.

Brussel / New York

Eigen berichtgeving

In de dagen en maanden na de verwoestende aanslagen van 11 september 2001 doorploegden detective John Walcott en zijn collega's van het New York Police Department (NYPD) met engelengeduld het puin van de ingestorte Twin Towers van het World Trade Center, op een plek die ground zero zou gaan heten, op zoek naar bewijzen voor het strafrechtelijk onderzoek. Later zetten ze hun werk voort op het stort van Fresh Kills, op Long Island.

Vandaag lijdt Walcott, 39, aan kanker. De narcotica-agent kreeg begin deze maand een keiharde diagnose te horen. Zijn variant, een acute myelogene leukemie of AML, is dodelijk. Eerder onderging hij al een beenmergtransplantatie en een vermoeiende chemotherapiekuur. Zijn artsen zijn er zo goed als zeker van dat hij de ziekte opliep door een toxische mix in te ademen van stofdeeltjes op ground zero of Fresh Kills. AML wordt onder meer veroorzaakt door blootstelling aan straling of chemicaliën, zoals benzeen, een giftige stof die voorkomt in de kerosine van vliegtuigen - kerosine werd na de crash van twee toestellen in de Twin Towers inderdaad vermengd werd met het puin. Walcott zegt dat hij nooit rookte, zelden dronk en buiten New York woont, op een plek waar hij niet blootgesteld is aan uitlaatgassen of industriële vervuiling. "Ik was bij wijze van spreken mijn hele leven nog nooit ziek geweest, op een paar verkoudheden en keelontstekingen na", vertelde Walcott afgelopen week aan de lokale New Yorkse krant Daily News, geflankeerd door zijn advocaat, David Worby. "Vrienden die me nu bezoeken en hetzelfde werk deden als ik, vragen zich nu in paniek af of zij de volgende zijn."

De detectives hebben alle reden om bezorgd te zijn. Sinds 9/11 loopt immers een verontrustend aantal gezondheidsklachten binnen van hulpverleners, vooral brandweerlui en politieagenten, die actief waren op de rampsite of daarna betrokken waren bij het puinonderzoek. Maar liefst 1.700 betrokkenen, onder wie Walcott, eisen momenteel een juridische schadevergoeding van de stad, omdat ze onvoldoende gewaarschuwd werden voor de risico's van het werk en er onvoldoende voorzorgen werden genomen. Hun aantal stijgt stilaan dagelijks.

Het Law Department van de stad New York erkent het probleem, en heeft zelfs een speciale afdeling op het getouw gezet om het hoofd te kunnen bieden aan het juridische kluwen. Want hoe schrijnend het lijden van de slachtoffers ook is, bewijzen dat er een rechtstreeks verband is tussen de nasleep van 9/11 en de ziektes is een ander verhaal. "Er zijn veel onbekende factoren, er is geen bewijs van kankerclusters die verband houden met 9/11", zei Eli Kleinman, de hoofdarts van de NYPD, maar voegde daar wel aan toe "verontrust" te zijn.

Want wat vertel je tegen mensen zoals NYPD-detective Robert Williamson, een 43-jarige vader van drie minderjarige kinderen, die van zijn artsen te horen kreeg dat hij na een behandeling voor pancreaskanker uit de kliniek werd ontslagen met de woorden 'U mag naar huis om te sterven'. Williamson werkte na 9/11 vijf maanden lang, zestien uur per dag, op ground zero. Daarvoor was hij kerngezond. Zijn familie had geen voorgeschiedenis van kanker.

Voor Michael Palladino, voorzitter van de belangenorganisatie Detectives Endowment Association, bestaat er geen twijfel over het verband tussen 9/11 en de ziektes. Hij liet zijn leden een medische enquête invullen. De resultaten schokten hem. "Er zijn heel wat detectives die ernstig ziek zijn. Ik ken zowel gepensioneerde als actieve mensen die met vreemde ziektes langskomen." Hij krijgt bijval van de Uniformed Firefighters Association, waarvan de voorzitter Steven Cassidy weet heeft van drie brandweerlui met kanker en "honderden andere met andere ademhalingsproblemen". Dat blijkt ook uit de klachten die bij de juridische afdeling van de stad werden ingediend. Daaronder zijn veel longaandoeningen, waaronder die van brandweerlui die microscropische splinters glas hebben ingeademd. Dr. Kerry Kelly, hoofdgeneesheer van het New Yorkse brandweerdepartement (FDNY), zegt dat brandweerlui door hun risicovolle werk met giftige stoffen wel vaker dan burgers te maken krijgen met ademhalingsproblemen, maar ook hij is zeer bezorgd over het aantal agressieve kankers.

Veel slachtoffers vrezen nu dat de juridische procedure zo lang zal aanslepen dat ze het einde zelf niet meer zullen meemaken. Ze hopen een regeling te krijgen zoals Richard Lahm, een 49-jarige gepensioneerde politieagent met amandelkanker. Hij kreeg onlangs een belastingvrij pensioen toegewezen door een rechter, die oordeelde dat zijn ziekte het gevolg was van giftige stoffen die vrijkwamen op ground zero. (MR)

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234