Maandag 18/01/2021

Aan de top qua kalk

groupe lhoist is wereldleider

'De Lhoists ? Die moeten vast en zeker schatrijk zijn. Maar het is onmogelijk hun fortuin te schatten", zegt een oudere man die destijds voor Léon Lhoist heeft gewerkt. De stichter van het kalkimperium overleed eind jaren zeventig. Een van zijn zonen, Léon Jr, volgde hem op.

De man wijst naar de top van een heuvel. "Ziet u dat grote huis daar ? Dat was Léons burcht." Van dichterbij bekeken lijkt het huis een klein kasteel. Er vallen geen andere huizen te bespeuren in de buurt, alleen maar koeien en weiden. Het is alsof de hele omgeving de familie toebehoort. De kleine weg die naar het kasteeltje leidt is - hoe kan het ook anders - privaat domein.

In Jemelle is alles begonnen. Vanuit zijn salon had Léon een prachtig uitzicht op zijn bedrijf. Zijn naam prijkt in grote letters op een gigantische gevel: Ets Léon Lhoist. Onmogelijk te missen, ook niet als je met de trein van Namen naar Aarlen reist. Jemelle mag dan een belangrijk station zijn voor de NMBS, de industriële stad leeft in het teken van Léons bedrijf. Overal zijn er littekens zichtbaar. Alles is hier grijs, zelfs in de zomer. Een laag grijze stof bedekt huizen, bomen, straten en geparkeerde wagens. Maar niemand die over vervuiling durft te klagen. "Logisch", vertrouwt een plaatselijke handelaar ons toe. "De helft van de bevolking werkt voor Lhoist."

Hier en daar zijn er tekenen te vinden van de macht van de Lhoists, zoals op straatnamen. En op een rotonde prijkt een van Léons indrukwekkende jachttrofeeën. "Het is een echt hertengewei, Léon heeft het aan de gemeente gegeven.", zegt een boswachter van de streek. "Ik zou het in feite niet mogen vertellen, misschien zou iemand het kunnen stelen. Maar enfin, aangezien Léon al jaren overleden is..."

Lhoists familie-imperium gaat terug tot 1889. Toen had het bedrijf nog een andere naam: Carrières et Fours à chaux Dumont-Wautier. De door Hippolyte Dumont gestichte steengroeve was in de streek van Luik gevestigd (Hermalle, pdb). In 1924 nam Dumonts schoonzoon, Léon Lhoist, de leiding van het bedrijf over. Hij verhuist de maatschappelijke zetel naar Jemelle en veranderde de naam in Ets Léon Lhoist S.A.. Léon Lhoist was een echte ondernemer, een combinatie van een self-made man en een rasechte kapitalist. Begonnen als gewone arbeider bij de Dumonts, bouwde hij de groep om tot 's werelds grootste producent van kalk en dolomiet. De echte internationale expansie begon in 1981, met de overname van de Amerikaanse groep Chemical Lime uit Texas. Nu is Lhoist actief in een tiental landen, onder meer in Duitsland, Groot-Britannië, Mexico, Polen en Denemarken. Kalk en dolomiet zijn basisproducten voor de landbouw en voor verschillende industriële activiteiten zoals chemie, waterzuivering, glas, staal, gas, papier en bouw.

De Groupe Lhoist communiceert nooit, en zeker niet over cijfers - hoeft ook niet, want het bedrijf is niet beursgenoteerd. De exacte omvang van de groep is daarom niet bekend. Wereldwijd zouden er, verspreid over meer dan 42 vestigingen, zo'n 7.000 mensen voor de Waalse reus werken.

In het boek De 200 rijkste families van België staat de Waalse familie Lhoist gerangschikt als zevende, met een vermogen van 896,61 miljoen euro. Het betreft hier, eens te meer, een schatting, gebaseerd op publieke gegevens.

Philippe De Boeck

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234