Maandag 24/01/2022

7x Réunion

Eiland van twee Adams en tien Eva's

Twee Adams en tien Eva's waren de eerste bewoners van dit aards paradijs. Ile de la Réunion is een stukje Frankrijk met wit strand, dolfijnen en palmbomen in de Indische Oceaan. Maar een paradijs is niet compleet zonder satan: die heeft hier zijn jacuzzi met borrelende lava staan, in de krater van een vulkaan.

Door Katrijn Serneels

De avond valt over de kleine haven van Saint-Gilles-les-Bains, bootjes schommelen mee met het water. "De boot van Cousteau lag hier ook voor anker", vertelt onze gids Clovis. We stappen het houten dek van een boot op, een barman brengt de bekers en flessen aan boord waar hij straks cocktails van gaat maken. Bij zonsondergang. Terwijl dolfijnen rond de boot zwemmen. Er zijn slechtere plekken om de eerste avond in Réunion door te brengen.

Cousteau was vooral geïnteresseerd in het leven onder water, maar om daar veel van te zien is het vanavond al te donker. Tenzij je gaat nachtduiken, bij Bleu Marine doen ze dat. "Je zou denken dat er dan weinig te zien valt, maar dat is verkeerd gedacht. 's Nachts zijn er andere vissen actief dan overdag, en zie je vissen met reflecterende kleuren", leggen ze uit. Alleen voor gevorderden, helaas, en wij zijn nog een beginner. Een doopduik kost hier maar 40 euro, dat is niet veel om de papegaaivissen en schildpadden van le grand bleu van dichtbij te bewonderen. En wie liever vis eet dan ernaar kijkt, kan terecht in restaurant DCP. Ze kopen hun tonijn rechtstreeks van de vissers zelf, die aan de kade arriveren met hun vangst. En dan maken ze ervan wat je wilt: sushi, carpaccio, een stoofpotje... Of cari, een creoolse specialiteit met vis, rijst en bonen. Voor een snelle hap moet je bij Chez Loulou zijn: daar maken ze de beste samossa's met vis van het hele eiland.

De morgenstond heeft niet alleen goud in de mond, maar ook lava. Als de helikopter vroeg in de morgen opstijgt - later op de dag kunnen wolken het zicht in de bergen beperken - ligt de baai van Saint-Gilles voor ons, de bootjes op zee zijn kleine witte stippen in de verte. Maar algauw maakt de helikopter een draai richting binnenland. Weg is de kust, en opeens zitten we in een woest groen landschap met duizelingwekkende kloven, watervallen storten zich in de diepte, regenbogen glinsteren voor onze ogen. Nog hoger gaan we, en hier verdwijnt het groen en het water, om plaats te maken voor zwartgeblakerd gesteente. Dan zien we opeens een mond van vuur tussen de zwarte leegte. In de krater van de Piton de la Fournaise kolkt en kookt de lava, het lijkt wel een kookpot die staat te borrelen op een veel te heet vuur. Rode slierten lava slingeren zich over de rand van de krater heen en kronkelen naar beneden. "Jullie hebben geluk", zegt de piloot van de helikopter. "Zo'n vuurwerk krijgen we niet vaak te zien." Onze maag denkt er anders over na al die draaien en duiken, en is blij dat we even later terug met beide benen op de grond staan. Wie minder geluk heeft en geen actieve vulkaan ziet tijdens de helikoptervlucht, kan nog altijd naar het Maison du Volcan, waar filmpjes vol vonken en vuur te bekijken zijn.

Als Réunion vandaag een stukje Frankrijk is, dan komt dat door een paar kleine witte bloempjes. Vanille was een van de redenen waarom verarmde adel en andere avonturiers naar dit tropisch eiland kwamen, op zoek naar een fortuin. Monsieur Rouloff legt in zijn Maison de la Vanille uit dat je de zwarte vanillestokjes niet mag opensnijden om dan alleen de zwarte binnenin te gebruiken. "Zo gaat er veel smaak en aroma verloren", zegt hij. "Je moet de vanillestokjes in kleine stukken snijden, horizontaal, en ze zo laten meekoken. Veel beter." We zullen het thuis eens proberen. Ook kruidnagel en kardemom waren ooit de verborgen schatten van dit eiland. Vandaag loopt Patrick Fontaine door zijn Jardin des Parfums et Epices. Hij breekt overal takjes en blaadjes af, en laat ons dan raden wat het is. Veel verder dan geranium of citroen komen we niet. Wie de geur van Réunion wil meenemen, kan een van Patricks zelfgemaakte parfums kopen. Met vetiver en ylang-ylang uit eigen tuin natuurlijk.

In de groene heuvels boven Saint-Leu ligt een grasveld met kleurige stippen op. Als we dichterbij komen, zien we mensen van de groene heuvel springen, met rode, groene, witte valschermen boven hun hoofd. Gelukkig spring je niet alleen in het ijle, maar samen met een monitor. Terwijl hij stuurt en draait, moet je alleen maar kijken. Naar de meeuwen ernaast. Naar het blauw en groen van de zee. Naar de kleine mensjes op het strand.

In de verte zien we een massief met drie uitkepingen. "Daar moeten we naartoe", zegt berggids Roby Soriano, terwijl hij een piek in de verte aanwijst. We hebben het strand en de wuivende palmbomen verlaten om Cirque de Mafate te gaan verkennen, een groene hoogvlakte vol kloven en rivieren in het woeste binnenland van Réunion. Cirque wil niet zeggen dat we hier over de rotsen gaan buitelen en tuimelen. Het is de lokale naam voor een oude ronde krater, ontstaan door een lang vergeten vulkaan. En Mafate, dat was een slaaf die ontsnapt was uit een van de suikerrietplantages. Alleen hier, in de onherbergzame dalen en kloven, kwam niemand hem zoeken. De helikopter heeft ons net gedropt in het gehucht Marla, en er is geen andere manier om terug in de bewoonde wereld te raken dan lopen. We laten Marla achter om langs de Plaines des Tamarins en andere betoverende landschappen te trekken. We volgen de GR, kort voor Sentiers de Grande Randonnée. "Er zijn gekken die een marathon van de ene kant naar de andere kant van Réunion lopen, over de GR, in één ruk. Gekken zoals ik", zegt Roby. Wij houden het bij een stevig wandeltempo, picknicken bij een waterval, en zien 's avonds de mist - of zijn het wolken? - rond de bergtoppen dansen. De nevels klauteren de berg op, spelen tikkertje met elkaar en verdwijnen weer. Het is misschien geen circus, maar hier is wel een goochelaar aan het werk. Na een dagje dalen en stijgen komen we aan in het bergdorp La Nouvelle, waar een warme douche en een zacht bed op ons wachten. Wie heeft er een viersterrenhotel nodig als er duizend sterren aan de hemel staan?

Réunion is een eiland van de zon en de maan. De zon schijnt er het hele jaar door, maar je kan er ook op de maan lopen. Het landschap verandert hier soms zo snel dat het lijkt alsof je op drie verschillende planeten zit, in plaats van op één eiland. Zaten we die ochtend nog aan het strand, in de voormiddag rijden we door alpenweiden met zwart-wit gevlekte koeien, en 's middags staan we zowaar op de maan. Een enorme, desolate zandvlakte strekt zich voor ons uit: de Pleine de Sables heeft al als decor gediend voor een paar sciencefictionfilms, vertelt gids Clovis. Je verwacht elk moment dat Dr. Spock en Captain Kirk naar beneden gebeamd worden. Toch zijn de Alpenweiden niet ver, want ook hier komt iedereen als je Leo roept. De Formica Leo is een kleine rode krater in de zandvlakte, een stukje Mars op de maan. En, zien we dat goed, daar beneden in die krater, beweegt daar iets? Zouden Marsmannetjes dan toch...? Als we dichterbij komen, zien we dat het gewoon toeristen zijn. Alleen hebben zij het met witte strepen gemarkeerde pad naar beneden genomen, en zijn ze in de rode krater afgedaald. Ja, er is leven op Mars.

Er staat een salon in de tuin, en op de tafel staat een fles rum. "We leven hier meer buiten dan binnen", zegt een oude man met strooien hoed die in de zetel zit. Die man is Monsieur Folio (84), en van zijn koloniale huis in Hellbourg - verkozen tot één van de mooiste dorpjes van Frankrijk - heeft hij een museum gemaakt. Hij neemt ons mee terug in de tijd, want ooit was Réunion een onbewoond eiland, waar alleen de uitbarsting van een vulkaan de vogels deed opvliegen uit het struikgewas. In 1649 veranderde dat, toen een boot met twee Fransen en tien zwarte vrouwen landde op een van de stranden van Réunion. Zij waren de Adams en Eva's die dit aards paradijs bevolkten. "Maar of elke man nu vijf vrouwen had, of de vrouwen zelf gekozen hebben wie ze de sympathiekste vonden, dat weet ik niet", zegt Monsieur Folio, en zijn ogen glinsteren van plezier. De bevolking van Réunion is een mengelmoes van avontuurlijke Fransen, gevaarlijke piraten en zwarte slaven. "Ik heb nog een bed in huis staan, dat waarschijnlijk deel uitmaakte van een piratenbuit. Een schip vol goederen was interessante buit, en zo belandde dit bed uit Europa tijdens de negentiende eeuw in dit huis. God weet voor wie het bedoeld was." Monsieur Folio's witte huis is gelegen in een grote tuin vol bloemen en kruiden, met veel lommerrijke plekjes. Aan de straatkant ligt een prieeltje, een guetalie, noemt Folio het. "Dat is een verbastering van jetez un oeil,een oogje werpen op. Hier zaten de dochters van de plantersfamilie vroeger te flirten met de jongemannen op straat, elk huis had er zo eentje. Voor het slapengaan, namen de Franse dames uit de vorige eeuw een bad met welriekende kruiden. Zo roken ze niet alleen lekker, het beschermde hen ook tegen de insecten die 's nachts door het open raam kwamen binnenvliegen, op zoek naar bloed. Rood of blauw bloed, dat maakte hen weinig uit." Réunion is vandaag een mix van Afrikaans, Chinees, Indisch en Europees bloed. Kerken, moskeeën, en hindoetempels staan hier broederlijk naast elkaar. In het aards paradijs slaapt het lam naast de leeuw, nietwaar? n

Praktisch

Vlucht

Bij Air Austral is het treinticket Brussel-Parijs inbegrepen, bij hen vertrek je van Brussel naar Réunion vanaf 802 euro. Bekijk www.air-austral.com en www.nmbs.be voor de uren van de TGV. Raak je met de auto in Parijs, dan vlieg je het goedkoopst met Corsair, zij bieden Parijs-Réunion aan vanaf 702 euro. De vlucht is direct en duurt 12 uur. Van jetlag heb je geen last, het is er amper twee uur later dan bij ons.

Cultuur

Maison Folio (tel. 0033-262/47.80.98) in Hell Bourg.

Natuur

Maison de la Vanille (tel. 0033-262/46.00.14 ) van Monsieur Rouloff in St.-André.

Jardin des Epices et des Parfums (tel. 0033-262/37.06.36) in Saint-Philippe.

Bergtochten kan je zelf uitstippelen op www.reunion-nature.com of laat je leiden op www.top-destinations.com.

Avontuur

Duiken, ook 's nachts mogelijk, 40 euro voor een doop, www.bleu-marine-reunion.com.

Parapente vanaf 65 euro voor een luchtdoop, www.airanx.com.

Helikoptervluchten vanaf 160 euro, www.helilagon.com.

Slapen

Les Villas du Lagon, viersterrenhotel met bungalowpark, waar de familie Chirac ook logeert, www.villas-du-lagon.com.

Le Saint Alexis, hotel in koloniale stijl, met prachtige meubels en zwembad dat rond het hotel loopt, zodat je vanuit je kamer erin kan, www.hotelsaintalexis.com.

Nog meer weten?

Maison de la France helpt je verder, kijk op www.franceguide.com/reunion, bel naar 0902/88.025 of mail naar info.be@franceguide.com. Zie ook www.la-reunion-tourisme.com.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234