Dinsdag 24/11/2020

SportUltralopen

500 kilometer lopen op drie dagen tijd: Belgische ultralopers worden wereldkampioen

Karel Sabbe zag er op dag 3 nog behoorlijk fris en monter uit, al moest hij ook toegeven dat er pijntjes de kop opstaken.Beeld Gregory Van Gansen / Photo News

We zijn wereldkampioen! Niet in voetbal, maar in ultralopen in de achtertuin. Het Belgische team vermorzelde de mondiale tegenstand en toen ook de laatste Amerikaan moest afhaken, vochten landgenoten Merijn Geerts (46) uit Rotselaar en Karel Sabbe (30) uit Anzegem in de bossen van Kasterlee een heroïsch titanenduel uit. Meer dan 500 kilometer in drie dagen, enkel onderbroken door powernaps van een handvol minuten: waanzin!

Wie verder dan een marathon loopt, mag zich een ultraloper noemen. Omdat je niet elke maand een Marathon des Sables kan organiseren of van de Amerikaanse westkust naar de oostkust kan rennen, is in het wereldje de backyard ultra een populaire competitievorm. Elk uur een rondje van 6,706 kilometer lopen: dat is het concept. In een etmaal heb je dan 100 mijl, vandaar dat gekke getal. Wie niet tijdig finisht of niet op tijd aan de start staat voor de volgende ronde ligt eruit. In Tennessee wordt jaarlijks het wereldkampioenschap georganiseerd, de Big’s Backyard Ultra, maar enkele honderden lopers uit twintig landen op een beperkt parcours is zelfs in Amerika niet coronaproof.

En dus werd deze editie in 21 landen tegelijk gehouden. Bij ons bouwden Tim Devriendt en Eilis Lanclus een parcours in de bossen van Kasterlee. Vijftien landgenoten gingen zaterdag om 14 uur de strijd aan tegen 300 andere deelnemers. Na 50 uur bleven er nog negen over, onder wie twee Belgen, twee Amerikanen en drie Mexicanen. Niet veel later gingen de Mexicanen kopje onder en toen een van de Amerikanen in rondje 67 begon te hallucineren werd ook Courtney Dauwalter een ronde later verplicht te stoppen - er moeten per land twee deelnemers overblijven - waardoor Karel Sabbe en Merijn Geerts onder elkaar mochten duelleren voor de individuele wereldtitel. De ploegentitel - verkies ze gerust tot sportploeg van het jaar! - was toen al binnen en het record van de Zweed Johan Steene (68 rondjes) is vanaf nu een voetnoot op Wikipedia.

Tijdens rondje 72 (zo rond kilometer 483) krijgen we Karel aan de lijn. Lopen en telefoneren: ja, hij kan dat. Wellicht vraagt u zich af waarom een intelligente mens - Karel is tandarts - dit in godsnaam doet. “Je leert jezelf kennen en dat zijn leermomenten die ik ook in het dagelijkse leven kan gebruiken. Dankzij ultralopen weet ik wat doorzetten is en wat belangrijk is in het leven.” Op de vraag of drie dagen aan een stuk lopen niet vreselijk ongezond is, antwoordt hij laconiek: “Van slaaptekort is nog nooit iemand gestorven en ultralopers hebben in principe een goed getrainde lichaam dat al jaren gewend is aan duurlopen.”

Merijn Geerts had het al enkele uren enorm moeilijk, maar wilde van geen opgeven weten.Beeld Gregory Van Gansen / Photo News

Merijn, die maandag tijdens de race 46 jaar werd, is volgens kenners geboren voor het lange werk, al heeft hij zichzelf pas twee jaar geleden ontdekt als ultraloper. “Toen heeft hij voor het eerst 50 kilometer gelopen, maar dat werden er al snel 200 en meer”, zegt parcoursbouwer Devriendt. Karel heeft als ultraloper internationale renommee. Hij is de snelheidsrecordhouder op de Appalachian Trail (3.500 km op 41 dagen, 7 uur en 39 minuten) en de Pacific Crest Trail (4.265 km op 52 dagen, 8 uur en 25 minuten). Door corona vielen veel van zijn uitdagingen weg en kwam hij in Kasterlee aan de start. “Want eigenlijk is Karel een berggeit, niemand die sneller de bergen opklimt en afdaalt als hij”, zegt zijn schoonbroer en kinesist Joren Biebuyck.

Beide heren verbazen ook op een vlak parcours. Hoe waanzinnig is dat? “Daar denk ik liever niet over na. Het is voor het eerst dat in dit concept de kaap van 300 mijl wordt gehaald en daar ben ik wel trots op, maar ik ga niet beginnen nadenken hoeveel ik al gelopen heb en hoeveel ik er nog zou kunnen doen. Feit is dat Merijn en ik elkaar zover hebben gebracht”, aldus Karel. “Maar sinds ronde 68 is het een tweestrijd. Tja, één iemand zal moeten buigen of barsten. In dit format is het belangrijk om een pokerface op te zetten: doet hij zich goed voor maar voelt hij zich ellendig? Of is het omgekeerd?”

Gehakt met puree

Karel haspelt zijn rondjes iets sneller af dan Merijn. “Ik probeer 43 minuten over een rondje te doen, zodat ik een klein kwartiertje heb om bij te slapen. Die beetjes helpen me perfect.” Marathonlopers halen de finish met extra suikers en zouten, maar bij ultralopers ligt dat toch wat anders. “Als je zo lang loopt, heb je op de duur nergens nog zin in. Behalve lekker eten. Dus geef mij maar macaroni met kaas, balletjes in tomatensaus of gehakt met puree. Hoe huiselijker, hoe liever.”

Hoe waanzinnig ultralopers wel zijn, er valt geen geld mee te verdienen. “Ultralopen is een sport die moeilijk live uit te zenden is”, zegt Karel. “Het deelnemersveld is verspreid over een grote afstand, waardoor je geen programma kunt maken met hoge kijkcijfers en hoge sponsorbudgetten uitblijven. Zelfs voor de absolute wereldtop is het moeilijk om de eindjes aan elkaar te knopen. Een vaste job is echt wel nodig.” 

Uiteindelijk haalde Merijn in ronde 75 niet op tijd de finish. Karel is na drie dagen en drie uur wereldkampioen met 502,95 kilometer. “En nu een lekker, warm bad.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234