Dinsdag 14/07/2020

48 uur in La Rochelle

Ontdek het Marseille van het Noorden: La Rochelle. La Ville Blanche is een van de meest pittoreske kustplaatsjes langs de Atlantische Oceaan. Nu Ryanair naar La Rochelle vliegt voor 14,99 euro, is het moeilijk om te weerstaan aan de lokroep van fine de claire oesters, zonnige stranden en een levendige Vieux Port. Door Mary Novakovich

Bezoek La Rochelle voor de zomervakantie en vermijd zo overvolle wegen en stranden. Misschien doet La Rochelle niet meteen een belletje rinkelen, maar het is een van de meest aantrekkelijke havenstadjes langs de Franse Atlantische kust. Een échte verborgen parel. De frisse lentelucht is te verkiezen boven de zomerse hitte - je kunt je bezoek ook uitstellen tot 13 september, wanneer het openluchtspektakel Voiles de Nuit speelt: een nachtelijk nautisch ballet en vuurwerk in de oude haven.

Ryanair (0871 246 0000; www.ryanair.com) vliegt van Charleroi op La Rochelle. Een enkel ticket kun je al boeken vanaf 14,99 euro. De luchthaven ligt op 5 kilometer van het centrum. Bussen pendelen elke dag, behalve op zondag, tussen de luchthaven en de Place de Verdun (1) in het centrum; de rit van tien minuten kost 1,20 euro. Als je een taxi neemt, betaal je 10 à 15 euro. Een alternatief voor het vliegtuig is de trein, die je op vijf uur ter plaatse brengt. De Thalys rijdt je op anderhalf uur van Brussel naar Parijs, van daar uit is het nog 3,5 uur sporen naar La Rochelle. Als je goed op voorhand boekt en piekperiodes vermijdt, kan je heen en terug voor 120 euro.

De Vieux Port is het kloppende hart van La Rochelle. De twee karakteristieke stenen torens van La Rochelle bewaken de ingang. De kaaien vormen een soort groot plein rondom de haven, en bruisen van het leven met bars, restaurants, en zelfs een parkje met een carrousel. De 14de-eeuwse gotische Porte de la Grosse Horloge (2) leidt naar de oude stad, met zijn overwelfde straatjes en opvallende middeleeuwse tot en met belle époque-architectuur.

Het hoofdkantoor van de toeristische dienst (3) is in de quai Georges Simenon 2 in Le Gabut, de wijk ten zuiden van de haven (0033 546 411 468; www.holidays-la-rochelle.co.uk). Het kantoor is open van 9 tot 20 uur van maandag tot zaterdag, en van 10 tot 16.30 uur op zondag. Je kunt er een Pass’ Rochelais kopen, die korting geeft bij twaalf attracties en waarmee je gratis het openbaar vervoer kunt gebruiken. Een pas voor twee dagen kost 5,90 euro.

Het zestiende-eeuwse kloostergebouw Résidence de France (4) (rue du Minage, 0033 546 280 600; www.hotel-larochelle.com) is het enige viersterrenhotel van de stad. De moderne, ruime kamers rond de mooie tuinen kosten 110 euro (tweepersoonskamer) tot 400 euro (suite in het hoogseizoen). Ontbijt krijg je voor 12,50 euro per persoon.

Het geraffineerde Masqhotel (5) (17 rue de l’Ouvrage à Cornes, 0033 546 418 383; www.masqhotel.com) vind je naast het prachtige treinstation. Het interieur van dit nieuwe designhotel is hi-tech en funky, maar comfort werd niet opgeofferd voor stijl. Een tweepersoonskamer kost 108 euro, het ontbijt 12 euro per persoon.

Op de kaaien van de oude haven is er Le Yachtman (6) (23 quai Valin, 0033 546 412 068; www.logis-de-france.fr), een driesterren Logis de France met een hartelijke ontvangst én een eigen zwembad - een zeldzaamheid in La Rochelle. Tweepersoonskamers kosten 93 à 110 euro, ontbijt 12 euro per persoon.

Kies een van de drie massief stenen torens in de oude haven om een overweldigend uitzicht te krijgen over de stad en haar omgeving. De 14de-eeuwse Tour St-Nicolas (7) en Tour de la Chaîne (8) houden de wacht aan de haven. De 15de-eeuwse Tour de la Lanterne (9) staat een paar meter verderop langs de stadsmuren. Tickets koop je voor twee torens (7,50 euro) of alle drie (10,50 euro).

Start aan de grootste van de twee torens, de Tour St-Nicolas (7) in het oostelijke deel van de haven, wandel langs de kaai naar de Porte de la Grosse Horloge (2) en duik de wirwar van verkeersvrije straatjes in. Sla linksaf de rue St-Sauveur in, waar je de 14de-eeuwse vakwerkhuizen kunt bewonderen voor je rechts de rue de l’Hôtel de Ville neemt. Al snel bots je op het flamboyante stadhuis uit de 17de eeuw (10). De gotische muren omringen het binnenhof met zijn prachtige balustrade. Wandel verder naar de Place du Marché (11), de overdekte markt van La Rochelle. Elke ochtend stallen marktkramers er hun waren uit. Op woensdagen en zaterdagen palmt de markt het hele plein in. Sla linksaf in de rue Gargoulleau die naar de Place de Verdun (1) leidt. Het Café de la Paix op het plein is een mooi voorbeeld van 19de-eeuwse overdaad. Wandel tot het einde van de overwelfde rue du Palais, die weer uitkomt in de haven.

De ontspannen atmosfeer maakt van Le Gabut de perfecte plek om je langs het water te installeren met een pot dampende mossels. De Pizzeria di Venezia (12), op nummer 27 (0033 546 426 498), serveert goede moules-frites voor 10,90, en natuurlijk ook pizza’s. Waarom de mossels hier beter smaken? Omdat het moules du bouchot zijn. Bouchot is geen plaatsnaam, maar een manier om de mossels te kweken. Als je langs de kustlijn wandelt, zie je de moules du bouchot aan houten stokken in de zee hangen. Op het eerste zicht lijken ze kleiner dan gewone mossels, maar hun schelp zit boordevol fijn mosselvlees.

Onder de stenen arcades van de rue du Palais en rue des Merciers is het heerlijk koel, en je vindt er heel wat winkels die keukengerei en de lokale specialiteit uit de zee verkopen: scherp zeezout. Het zout wordt gewonnen en verwerkt in de talrijke salinières die je langs de kust ziet.

Aangezien je in het land van de cognac bent, loont het ook de moeite om eens te stoppen bij Paul Bossuet (13) in de rue Gargoulleau 21 (0033 546 413 192). Daar verkopen ze een mooie selectie aan sterke drank, inclusief de lokale likeur. Pineau de Charentes (of Pineau Charentais, of nog simpeler: Pineau) is een Franse aperitief die gemaakt wordt in het departement Charente-Maritime. Hier is de drank heel populair, maar elders in Frankrijk is hij minder bekend - laat staan in het buitenland. Het is een verrijkte wijn (mistelle of vin de liqueur) die gemaakt is van een blend van licht gefermenteerde druivenmost en cognac. De legende wil dat een wijnmaker tijdens de oogst van 1589 per ongeluk druivenmost in een wijnvat deed waarvan hij dacht dat het leeg was. Het was niet leeg, maar gevuld met cognac. Een paar jaar later ontdekte men het drankje in het vat dat nu geassocieerd wordt met de Charente. Pineau wordt ook zelf gemaakt, vaak op smaak gebracht met fruit, zoals peer (troussepinette) of appelsap (pommeau).

Het aquarium van La Rochelle (14) op de Quai Louis Prunier (0033 546 340 000; www.aquarium-larochelle.com) is een van de grootste van Europa. Meer dan 12.000 zeewezens leven in 65 watertanks die de onderwaterfauna en -flora van de hele wereld nabootsen. Het aquarium is open van 9 uur tot 23 uur in juli en augustus, en van 10 tot 20 uur van oktober tot maart. De toegang kost 13 euro. Een bezoekje aan de haaien is de moeite waard. Als je een glas kunt gebruiken nadat je oog in oog stond met deze mensenetende witte monsters, kuier dan even langs de Quai Duperré, waar er keuze te over is aan bars. Als er plaats is, probeer Quai 22 (15) op nummer 22 (0033 546 506 608; www.quai22.com) dan eens uit. Het is hier goedkoper dan elders. Tijdens het happy hour van 18 uur tot 20 uur kost een pintje in Quai 22 2,70 euro.

De verkeersvrije rue St-Jean du Pérot in de oude haven herbergt talloze restaurants, en een van de leukste is L’Aunis (16) in nummer 14 (0033 546 410 300). Vlees- en visliefhebbers worden hier goed bediend, met voorgerechten (vanaf 8,80 euro) zoals een salade met sint-jacobsschelpen en kwartel. Hoofdgerechten (vanaf 15,50 euro) gaan van gekonfijte eend tot gegrilde garnalen en vis.

La Rochelle heeft een bloedige geschiedenis. Het protestantse bolwerk kreeg in 1628 de genadeslag na een lange belegering geleid door Richelieu zelf. Het duurde nog eens een eeuw voor het katholieke bisdom zijn plannen voor een grote kathedraal kon verwezenlijken, de Cathédrale St-Louis (17). Nu overheerst zijn strenge uiterlijk de Place de Verdun. Het interieur met hooggewelfde plafonds is ontzagwekkend. De kathedraal is elke dag open, de zondagsmis wordt opgedragen om 11 uur. Andere gebouwen die een bezoekje waard zijn, zijn het arsenaal dat een artilleriemuseum herbergt, het groot hospitaal, het protestants hospitaal, het militair hospitaal en het gesticht voor krankzinnigen. In de botanische tuinen zijn er musea voor natuurgeschiedenis. Middeleeuwse en renaissancehuizen geven een apart karakter aan bepaalde wijken: veel van hen hebben Franse, Latijnse of Griekse inscripties die een morele of religieuze boodschap verkondigen, vaak van protestantse origine. Een van de meest interessante van deze huizen is er eentje dat in het midden van de zestiende eeuw werd gebouwd, en waarvan men onterecht aannam dat het een huis van Henry II was. De paradeplaats, nu het belangrijkste publieke plein in de stad, ligt op de site van het in 1590 vernietigde kasteel.

Op zoek naar verfrissing? De publieke bronnen worden gevoed door een groot reservoir op het Champ de Mars. Promenades zijn er langs de Cours des Dames waar het standbeeld van Admiral Duperr staat, over het westelijke deel van de omwalling langs het Parc Charruyer, of in de Mail, een mooi stuk grasland.

Parc Charruyer (18) is een toevluchtsoord op warme dagen. Het biedt 350 hectare aan koele bossen, frisse stroompjes, geurige tuinen, een skatepark en zelfs een kleine dierentuin waar kinderen ponyritjes kunnen maken. Je zit meteen in de juiste richting voor een uitstapje naar het strand. Op het zuidelijkste tipje van het park ligt de Plage de la Concurrence, het strand dat het dichtst bij de oude haven ligt. Vlakbij worden oesters en mossels gekweekt en zout gewonnen. Het is hier dat de Red-Label ‘fine de claire’ oesters gekweekt worden. Als ze drie jaar oud zijn, worden deze vlezige oesters geplukt en verder opgekweekt in claires. Elke tien oesters krijgen een vierkante meter plaats. Dat verklaart hun prijs, én hun unieke smaak. Langs de oestervelden heb je een mooi zicht op de baai van La Rochelle, beschermd door de stenen golfbreker van Richelieu. Je kunt hem zien bij laag tij.

Proef van de heerlijke lokale keuken bij Le Bateau Ivre (19) in de 42 Cours des Dames (0033 546 415 070) - uiteraard genoemd naar het gedicht van Rimbaud. Het is een van de beste eetgelegenheden langs het water in de oude haven. Op zondagen gaat het om 11 uur open. Het lunchmenu met twee gangen kost 17,90 euro - een scherpe prijs-kwaliteitverhouding als je de kwaliteit en versheid van de vis, de zeevruchten en het vlees in acht neemt.

Met de gratis fietsen van de stad leg je langere afstanden af dan te voet. De eerste twee uur zijn gratis, daarna betaal je maar een euro per uur. Kijk uit naar de opvallende rijen gele fietsen aan de Quai Valin (6) en op de Place de Verdun (1). Het enige wat je nodig hebt om ze uit te lenen is een identiteitsbewijs.

Om je zeebenen te testen spring je aan boord van een van de boten die langs de naburige eilanden varen, onder andere het Ile d’Aix en het imposante Fort Boyard (20), waar Napoleon in ballingschap zat na zijn nederlaag in Waterloo. Misschien herinner je je Fort Boyard ook als het decor van avontuurlijke televisiereeksen uit je kindertijd. De boten (0033 825 135 500; www.inter-iles.com) vertrekken meestal twee keer per dag vanuit de oude haven, ter hoogte van de Cours des Dames. Een ticketje kost 17 à 26 euro.

Een van Frankrijks meest geliefde eilanden ligt aan het andere eind van de brug die vertrekt aan de luchthaven van La Rochelle. Het Ile de Ré is een verrukking: 30 kilometer lang en 5 kilometer breed, met mooie stranden, heerlijke vis en zeevruchten, en charmante haventjes. Huur een fiets aan een van de stalletjes aan de voet van de brug en steek ze gratis over (als je met de auto gaat, moet je 16,50 euro tol betalen). Je kunt ook de bus nemen die vertrekt aan het het station van La Rochelle (21). Een ticket heen en terug kost 13,20 euro. De bussen vertrekken ongeveer elke 45 minuten (www.aunis-saintonge.fr/rebus).

©The Independent

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234