Zondag 31/05/2020

44 miljoen euro schulden maken, hoe doe je dat?

De Antwerpse horecamagnaat Hugo - 'Jo' - Peeters moet vier van zijn zeven zaken uit handen geven. De schuldenberg bedraagt liefst 44 miljoen euro. 'Ondanks de problemen zijn het wel degelijk rendabele zaken.'

Als een splinterbom in het Antwerpse uitgangsleven sloeg het nieuws in. De bewuste horecazaken zijn dan ook tot ver buiten de provincie klinkende namen. Nero, Berlin, Hangar 41 en Brasserie Van Loock zijn trekpleisters van een Antwerpse 'scene' die bestaat uit de betere 'bon chic bon genre'. Bestudeerde slordigheid, bekende Vlamingen, lokale politici en andere beau monde van de provincie, ze behoren er tot de graag geziene gasten.

Eigenaar Jo Peeters is vooral actief met zijn gerenommeerd architectenbureau, maar bouwde daarnaast een imposante horecaportefeuille uit. Maar ondanks dat succes hangen er donkere wolken boven zijn imperium, dat in totaal zeven zaken omvat. Nero, Berlin, Hangar 41 en Brasserie Van Loock zitten nu in zware financiële problemen, en de WCO-procedure (Wet Continuïteit voor Ondernemingen) is inmiddels opgestart. Concreet: de zaken zijn overgedragen aan een gerechtelijk curator en genieten tijdelijke bescherming tegen de schuldeisers. Zijn overige horecazaken UFO, Hotel O en Moskou staan voorlopig niet te koop.

Peeters, die gisteren niet bereikbaar was voor commentaar, kijkt aan tegen een schuldenberg van liefst 44 miljoen euro. Het gaat om achterstallige handelsfacturen, maar ook om boetes bij de Bijzondere Belastinginspectie (BBI) wegens geknoei met facturen. Voorts is er sprake van wanbeleid, achterstallige betalingen bij banken, btw en energieleveranciers. Peeters zelf wijst naar een falend management als verantwoordelijke voor de puinhoop. Hij noemt geen namen, maar in horecakringen weet men dat hij daarmee Frank De Meulder viseert, de man die de zaken voor hem bestierde. Toch wordt dat in brede horecakringen op ongeloof onthaald. "De Meulder is een bekwame en competente man." De Meulder zelf wilde evenmin reageren.

De rechtbank heeft curator Bruno Schoenaerts aangesteld, die als voorlopig bewindvoerder de zaken tijdelijk onder zijn hoede heeft. Advocaat Peter Verstraeten is dan weer aangesteld om ze openbaar te verkopen, om zo een deel van de schulden af te lossen.

"Ondanks de problemen zijn het wel degelijk rendabele zaken", beklemtoont Verstraeten. Via de vastgoedwebsite Troostwijk NV kunnen de geïnteresseerden alvast een kijkje nemen. "Elke zaak wordt apart verkocht, de koper neemt het handelsfonds over en het personeel. Dat zijn mijn criteria: een goede prijs en een sociale oplossing voor het personeel." De panden zelf zijn geen eigendom van Peeters.

In Antwerpen schrok men zich een hoedje bij het horen van het nieuws. Ed Van den Ouwenhand, voorzitter van de Antwerpse afdeling van Horeca Vlaanderen en zelf eigenaar van een aantal horecazaken zucht.

"Dit had ik absoluut niet zien aankomen. Ik dacht altijd dat die zaken het zeer goed deden. Als ik dan lees welke schulden er zijn, dan slik ik wel. Maar ik heb geen idee wat de oorzaak is, en het is ook niet aan mij om daar veel over te zeggen, noch om iemands rekening te maken."

Andere horecabazen reageren ook verbaasd. "Dit zal ons imago geen goed doen", klinkt het. "Anderzijds, schoenmaker blijf bij je leest. Wie zoveel zaken heeft, maar daar niet dagelijks zit, roept om problemen."

Dat de zaken te lijden hebben onder de specifieke problemen eigen aan de horeca, kan niet hard gemaakt worden. "Ja, de horeca heeft nood aan specifieke maatregelen, omwille van zijn eigen karakter. Maar dit is een andere zaak", zegt Peter Verstraeten. Anders dan in bepaalde media werd geschreven, zijn de betreffende horecazaken immers niet failliet. "Ze zitten in financieel zwaar weer, ten gevolge van een boete die de BBI hen oplegt", aldus Verstraeten.

Er was al sprake van een onderzoek van de BBI in 2012, maar toch duurde het blijkbaar tot vandaag - en 44 miljoen euro later - vooraleer de echte bom barstte. Het was Peeters zelf die geen andere uitweg meer zag dan bescherming te zoeken tegen zijn schuldeisers.

Verantwoordelijkheid

Bij de Bijzondere Belastinginspectie kan men niks kwijt over het dossier, omdat het onderzoek nog loopt. Francis Adyns, woordvoerder van Financiën, zegt dat hij niet op deze zaak kan ingaan. Maar dat er niet tijdig wordt ingegrepen bij problemen veegt hij van tafel.

"Wanneer iemand de bedrijfsvoorheffing niet betaald, of de btw-ontvangsten niet doorstort, dan zijn dat indicatoren die heel snel opgemerkt worden. Binnen de maand begint de invorderingsprocedure, met een balansanalyse van de betrokken vennootschap." Dergelijke achterstallige schulden worden ook steeds teruggevorderd.

Ook bij de Rijksdienst voor de Sociale Zekerheid (RSZ) is men gerust op de goede afloop. "Zolang de achterstallige schulden niet betaald zijn, blijft die factuur open staan. Als mijnheer Peeters andere middelen heeft, dan worden deze aangesproken. Dit blijft hem achtervolgen." Ook als er sprak is van fraude en bedrog, en Peeters zelf het slachtoffer is. "Dat is goed mogelijk, zegt een bron, en dat is ook onderdeel van het lopende onderzoek. Maar uiteindelijk is dat de verantwoordelijkheid van Peeters zelf. Hij is verantwoordelijk voor zijn zaken. Hij kan altijd een klacht neerleggen tegen zijn boekhouder of managers, maar voor de BBI en de RSZ is en blijft hij wel de eindverantwoordelijke. Zolang de fictieve kosten niet uit de boekhouding zijn verwijderd, de belastingaangifte is gecorrigeerd en de belastingen correct zijn betaald, blijft het misdrijf duren en begint de verjaring niet te lopen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234