Zaterdag 15/08/2020

20th Century Fox krijgt verrassend aanspraak op distributierechten Warnerfilm

Filmstudio's vliegen elkaar in de haren over 'Watchmen'

In een ongewoon vonnis heeft een Amerikaanse rechter beslist dat 20th Century Fox een copyrightbelang heeft in Watchmen, een film die gemaakt werd door concurrent Warner Brothers en die op 6 maart in de Amerikaanse bioscopen zou moeten uitkomen.

door Simon Kenens

LOS ANGELES l De zaak krijgt enorme aandacht omdat het de eerste keer is dat een studio aanspraak zou kunnen maken op distributierechten - en dus een deel van de boxoffice-inkomsten - van een film die reeds gemaakt is en klaar om aan z'n bioscoopcarrière te beginnen. Van zijn kant heeft Warner reeds laten weten dat ze de beslissing wil aanvechten.

Watchmen, geregisseerd door Zack Snyder (Dawn of the Dead, 300), is voor Warner één van de speerpunten voor dit nieuwe jaar. Met een budget van minstens 120 miljoen dollar heeft de studio er alle belang bij dat de inkomsten vooral naar hen gaan. De film, gebaseerd op de gelijknamige strip van Alan Moore en Dave Gibbons, vertelt het verhaal van een groep superhelden die verstoten zijn door de samenleving. De strip wordt beschouwd als een literair meesterwerk en de verfilming ervan zou miljoenen mensen naar de bioscoop moeten lokken.

Rechter Gary A. Feess besliste de zaak in het voordeel van Fox op grond van een fout gelopen turnaround deal. Lawrence Gordon, de producer van Watchmen, heeft jarenlang geprobeerd om bij verschillende grote Hollywoodstudio's belangstelling op te wekken voor dit project. Alhoewel de rechten voor een verfilming in de jaren 80 in handen waren van 20th Century Fox, zag die studio niet echt brood in een film over 'superhelden in de marge'. Om het project toch een kans te geven, tekenden producer Gordon en filmstudio Fox in 1994 een zogenaamde turnaround deal. Dit contract stelde de producer in staat een andere studio te zoeken die de film wel wou maken. Gordon liep onder meer langs bij Universal en Paramount, maar ook daar raakte de film niet in productie. In die tijd werd deze graphic novel nog als onverfilmbaar bestempeld.

Lawrence Gordon, coproducer van kaskrakers zoals Die Hard, Boogie Nights en Hellboy, kwam uiteindelijk bij Warner Bros. terecht, waar hij in het najaar van 2007 samen met regisseur Snyder aan de film mocht beginnen werken.

Het turnaround-contract hield dus in dat producer Gordon vrij was om bij andere studio's aan te kloppen, maar stipuleerde ook dat hij de mogelijke veranderingen aan Fox moest melden. Gordon deed dat echter niet, zodat Fox een proces inspande met als resultaat dat rechter Feess eind december besliste dat de studio nu wel degelijk rechten kan laten gelden op de afgewerkte film. Warner had nochtans geargumenteerd dat één van de productiefirma's van Lawrence Gordon in 1991 de afkoopsom van 320.000 dollar had betaald aan Fox. Maar de studio reageerde daarop met de bewering dat die beslissing in een latere overeenkomst herzien was. De nieuwe deal hield in dat producer Gordon meer dan 1 miljoen dollar aan Fox moest betalen, want dat zou namelijk het bedrag zijn dat 20th Century Fox indertijd geïnvesteerd had in de eerdere ontwikkeling van het project.

In het verleden zijn tal van voorbeelden te vinden waarbij zo'n turnaround deal wel goed en dus zonder veel problemen is verlopen. De film E.T. verhuisde van Columbia naar Universal, actiefilm Speed ging van Paramount naar Fox en Forrest Gump werd door Warner aan Paramount verkocht.

Het moeilijke aan zo'n contract is echter de clausule van de 'veranderende elementen'. Van zodra de producer met een andere regisseur, een steracteur of een gewijzigde verhaallijn op de proppen komt, moet hij dat melden aan de originele studio, zodat die de kans krijgt om de film toch nog zelf maken. Zo wou Castle Rock Entertainment de film Michael Clayton in turnaround brengen en dus door een andere studio laten maken. Maar toen George Clooney zich aanmeldde voor de titelrol, werd de film alsnog door Castle Rock geproduceerd.

Releasedatum

De vraag blijft wat er nu gaat gebeuren. Eerst en vooral hoort rechter Feess op 20 januari de twee Hollywoodstudio's nog een keer, met de bedoeling de overblijvende geschillen verder uit te klaren. Hij heeft ondertussen ook aan beide partijen gevraagd om een onderlinge regeling te treffen. Warner laat weten dat het stevig in zijn schoenen staat en wil desnoods in hoger beroep gaan. Fox heeft de mogelijkheid om de release van Watchmen op 6 maart tegen te houden, maar lijkt dat niet van plan te zijn. De studio heeft wellicht meer aan een grote hap uit de inkomsten van Warner dan aan helemaal niets. Daarnaast heeft Fox intussen veel fans van de populaire cultstrip op stang gejaagd, zodat elke beslissing om Watchmen nu uit de zalen te houden later misschien wel op een boycot kan uitdraaien.

'Watchmen' is voor Warner een speerpunt voor 2009, maar door verkeerde 'turnaround deal' profiteert Fox ook van distributierechten

n Watchmen, met een budget van 120 miljoen dollar, is gebaseerd op de gelijknamige strip van Alan Moore en Dave Gibbons en vertelt het verhaal van een groep superhelden die verstoten zijn door de samenleving.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234