Donderdag 20/02/2020

OpinieKris Verburgh

Of we eeuwen leven is niet het punt

Kris Verburgh.Beeld rv

Kris Verburgh is arts en onderzoeker aan de Vrije Universiteit Brussel. Hij is faculty member aan de Singularity University Benelux, een instituut dat zich specialiseert in nieuwe technologische ontwikkelingen. Hij is adviseur bij het Longevity Vision Fund, dat investeert in nieuwe technologieën om veroudering aan te pakken.

In zijn opiniestuk in De Morgen schrijft Patrick Deboosere dat het volkomen onzin is dat we binnenkort 200 jaar zullen worden. Dat dit niet voor binnenkort zal zijn is juist. Dat we in de toekomst tweehonderd jaar (en ouder) gaan worden daarentegen is een zeer waarschijnlijk scenario voor de mens.

Wetenschappelijk onderzoek toont aan dat het mogelijk is om veroudering niet enkel aanzienlijk te vertragen, maar zelfs om te keren. Oude muizen werden verjongd, zodat hun grijze vacht met kale plekken weer glanzend zwart werd, hun organen veel beter konden regenereren en allerlei ouderdomskwalen en ziekten omgekeerd werden. Dit werd gedaan via geavanceerde biotechnologieën, zoals door het epigenoom te herprogrammeren of door senescente cellen uit te schakelen.

Uiteraard, muizen zijn geen mensen. Maar deze studies tonen echter iets heel belangrijk aan: dat het mogelijk is om veroudering gedeeltelijk om te keren, en niet gewoon te vertragen. Zoals de gekende verouderingsonderzoeker Juan Carlos Belmonte zegt is “veroudering een plastisch proces dat gemanipuleerd kan worden”. Harvard professor David Sinclair noemt dergelijke studies de eerste tekenen van een wereld waarin “mensen eeuwen oud worden.” Volgens Masayoshi Son, CEO of SoftBank and het Vision Fund, zal er een tijdperk komen waarin de “gemiddelde levensduur 200 jaar is”.

Het interessante is zelfs dat veroudering aanpakken niet zo moeilijk is als we vroeger dachten. Sommige wetenschappers geloven zelfs dat veroudering aanpakken makkelijk zal zijn dan kanker oplossen.

Momenteel worden honderden miljoenen dollars geïnvesteerd in bedrijven die veroudering willen vertragen en omkeren. Sommige van deze bedrijven, zoals Life Biosciences, zijn momenteel al ongeveer 500 miljoen dollar waard.

Grote sprongen voorwaarts op het vlak van nieuwe biotechnologieën geven wetenschappers eindelijk de middelen om het lichaam te herprogrammeren. Voorbeelden hiervan zijn nieuwe genbewerkingstechnologieën zoals CRISPR-eiwitten, epigenetische en transcriptomische medicatie, en verbeterde gentherapieën. Nog talloze andere nieuwe biotech-gereedschappen zijn in ontwikkeling.

Maar of we in de toekomst nu 150, 200 of vele eeuwen oud gaan worden, is niet het punt. Dit zal een neveneffect zijn van een veel belangrijker iets, namelijk dat veroudering zelf aanpakken de beste manier is om mensen langer gezond te houden en verouderingsziektes te vertragen of voorkomen.

De meeste huidige medische behandelingen zijn onsuccesvol om een drastisch verschil te maken in de gezondheid en levensduur van mensen. De meeste “geneesmiddelen” genezen niet, maar onderdrukken de symptomen van ziektes, zoals onstekingsremmers, bloeddrukverlagers of pijnstillers. Zelfs mochten we eindelijk een geneesmiddel hebben dat een verouderingsziekte echt kan “genezen”, dan zou dit amper een verschil maken. Stel dat we een magisch geneesmiddel hebben zodat niemand nog een hartaanval zou krijgen. De levensduur zou gemiddeld met amper 2,8 jaar stijgen. Dit omdat als mensen geen hartaanvallen meer krijgen, ze enkele jaren later sterven aan een andere verouderingsziekte, zoals Alzheimer, kanker of nierfalen.

Veroudering is de belangrijkste oorzaak van al deze verouderingsziektes. Door veroudering zelf aan te pakken, pak je deze ziektes aan bij de wortel. Veroudering vertragen is de beste methode om mensen zo lang mogelijk gezond te houden.

Dat Deboosere denkt dat voedingssupplementen slikken weinig toevoegt aan een gezonde levensstijl is een stelling die ik niet zo zelfzeker zou durven te poneren. De dosissen die de overheid aanbeveelt zijn meestal net voldoende om niet ernstig ziek te worden of te sterven. Ze zeggen weinig over de optimale dosis voor een lang en gezond leven. We dienen steeds heel kritisch te zijn, ook voor de adviezen van overheden, die herhaaldelijk veranderd en bijgesteld werden, vaak veel te laat komen en meestal (nog) veel beter kunnen.

Dat Deboosere de parallel trekt met Herman Le Compte die beweerde dat je met vitamine C duizend jaar zou kunnen worden is een belachelijke vergelijking. Als we door de maximale leeftijdsbarrière van onze soort willen breken, die op 120 jaar ligt, hebben we geavanceerde biotechnologie nodig, geen voedingssupplementen.

Als adviseur voor het Longevity Vision Fund, een fonds van 100 miljoen dollar dat investeert in nieuwe technologieën om veroudering aan te pakken, heb ik continu vergaderingen met internationale toponderzoekers. Als ik deze nieuwe technologieën bekijk, kan ik enkel maar besluiten dat het heel waarschijnlijk is dat Homo sapiens een veel langere en gezondere levensduur zal bereiken dan ooit tevoren.

Sommigen rusten op hun lauweren en aanvaarden veroudering als een onwrikbaar onderdeel van het bestaan, anderen zien in het aanpakken van veroudering de beste manier om mensen langer gezond en fit te houden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234