Maandag 17/06/2019

Column

Hoe Houston de karaktertest voor Trump wordt

► President Trump houdt de vlag van Texas op. Hij vloog dinsdag naar de staat om zijn empathie en leiderschap te tonen. Beeld AFP

Derk Jan Eppink werkt in New York bij de conservatieve denktank London Policy Center. Zijn wisselcolumn met Sammy Mahdi verschijnt wekelijks.

Toen vorige week duidelijk werd met welke kracht Harvey op Houston afkwam, was de eerste reflex van het Witte Huis: 'doe niet zoals George W. Bush deed tijdens Katrina in 2005'. President Trump liet tijdens overleg in Camp David meteen weten dat hij intensief met Harvey bezig was. Dinsdag verscheen hij met de hooggehakte First Lady in Texas. Zaterdag keert hij, volgens plan, terug naar Houston. Voor Trump is Harvey een test.

Derk Jan Eppink. Beeld Franky Verdickt

Amerikanen willen op een dergelijk moment leiderschap zien van de president, ook al kan hij concreet weinig uitrichten. Hij moet empathie tonen, de natie moed inspreken en zorgen voor federale steun met mankracht, geld en goederen. De federale rampenbestrijdingsdienst FEMA moet een goede beurt maken bij de hulpverlening.

Harvey is een buitenkans voor Trump nadat hij zware kritiek te verduren kreeg na de gewelddadigheden in Charlottesville tussen de neonazi's en antifa's. Houston biedt de gelegenheid te slagen waar hij in Charlottesville faalde. In de begroting voor volgend jaar wilde Trump FEMA korten, maar dat is onmiddellijk hersteld.

Voor elke president is Katrina de maat van hoe het niet moet. Een schrikbeeld zelfs. Eind augustus 2005 stuwde Katrina vanuit de Golf van Mexico water in het meer Pontchartrain naast New Orleans. Dijken, zwaar verwaarloosd, zogen water op als een spons, waarna hele stukken wegschoven. Grote delen rondom het historische centrum van de stad liepen vol als een badkuip.

Op de natuurramp volgde een ramp van menselijke makelij. De Dome, bekend van sportevenementen, werd ingericht voor de opvang van slachtoffers. Maar de stroom viel uit en de hitte in het gebouw werd ondragelijk. Velen verstikten. Een drama dat Amerika rechtstreeks op televisie kon zien. Zwaar geschokt.

En president Bush, druk met twee oorlogen in het Midden-Oosten - Irak en Afghanistan - bleef in het Witte Huis. Hij wilde de hulpverleners 'niet voor de voeten lopen'. De democratische burgemeester van New Orleans en de democratische gouverneur van de staat Louisiana zaten niet op hem te wachten. In de chaos bakte FEMA er ook niets van.

Na veel druk besloot Bush alsnog naar New Orleans te reizen. Maar te laat. Bij de publieke opinie kwam hij over als 'ongevoelig voor menselijk leed'. Katrina brak de populariteitscurve van Bush. In 2006 verloor hij de meerderheid in het Congres. Nancy Pelosi werd Speaker en minister van Defensie, Donald Rumsfeld werd ontslagen. Bush wist zich nooit van Katrina te herstellen.

In 2012 raasde Sandy langs de Amerikaanse oostkust en richtte veel schade aan in New Jersey. President Obama was meteen ter plaatse, waar hij omhelsd werd door de republikeinse gouverneur Chris Christie. Obama werd kort daarna herkozen. Tegenkandidaat Mitt Romney bleef totaal buiten beeld.

Trump grijpt Harvey aan voor vlagvertoon. Zijn kansen zijn niet slecht. Texas heeft een betere organisatie en infrastructuur dan Louisiana, een van de armste staten. FEMA functioneert tot dusver goed. Greg Abbott, gouverneur van Texas, is een partijgenoot van Trump. Hij is er welkom. Moed inspreken zal Trump wel lukken, maar welgemeende empathie tonen? Dat wordt zijn karaktertest.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden