Dinsdag 07/07/2020

Van der Plaetsen

Doel: gezond worden

Beeld BELGA

Tienkamper Thomas Van der Plaetsen hield zich kranig, toen hij gisteren bekendmaakte een tumor in de teelbal te hebben, wat ook de positieve controle op het HCG-zwangerschapshormoon verklaart. Een zware persoonlijke klap voor Van der Plaetsen, die drie jaar geleden al zijn vader door kanker verloor. Hij laat de moed echter niet zakken.

In augustus, enkele dagen voor de start van het EK atletiek in Zürich, blikte Thomas Van der Plaetsen samen met zijn broer-coach Michael vooruit op zijn ambities: "Een medaille." Dat klonk allerminst als prietpraat: Van der Plaetsen maakte een bedachtzame, intelligente en zelfverzekerde indruk. Goed bewust dat met zijn talent, capaciteiten en trainingsarbeid een podiumplek binnen zijn bereik ligt. Bij de beloften had hij zijn potentieel al bewezen als Europees kampioen, maar ook bij de profs blonk hij al uit door zijn brons in zevenkamp op het WK indoor in Polen in maart 2014. Op schema dus voor een grote carrière in atletiek: de droom om ooit net zoals Hans van Alphen uit te blinken op de Olympische Spelen was gewettigd.

Op dat EK in Zürich eindigde Van der Plaetsen uiteindelijk op een tiende plaats. Teleurstellend voor zijn doen, maar dat verzinkt nu in het niets met het menselijk drama dat hij woensdag meemaakte. De atleet heeft zonder meer helse dagen achter de rug. Dinsdag kreeg hij van het Vlaamse antidopingagentschap NADO het bericht van zijn positieve controle op het zwangerschapshormoon HCG, woensdag liet hij zich medisch onderzoeken omdat een verhoogde waarde van HCG bij mannen een indicatie van een tumor kan zijn. De diagnose in het ziekenhuis kwam hard aan: teelbalkanker.

Amper enkele uren later die dag lekte zijn 'positieve' dopingtest in de media uit en zag hij zijn naam gelinkt aan doping - al had dat er dus niets mee te maken. Om zijn naam te zuiveren belegde hij gisteren een persconferentie, al is het evenzeer lastig om zo'n nieuws over zijn gezondheid publiek te maken.

Ook daarin bleef Van der Plaetsen sereen. Geflankeerd door sportadvocaat Johnny Maeschalck en zijn zus-manager Helena deed hij zijn verhaal, rechtstaand aan een tafeltje met drie microfoons. Zichtbaar aangeslagen, maar kranig: "Het is heel lastig om te verwerken dat mijn naam gelinkt was met doping, dat heeft mijn imago als sportman ernstig geschaad. En dat een aantal uren nadat een tumor gevonden was in mijn teelbal. Het is heel moeilijk om dat door te maken. Ik had amper tijd om mijn familie in te lichten."

Van der Plaetsen zei dat hij na de brief van het NADO zelf informatie opzocht over HCG: "Er stond niks vermeld van wat HCG is en wat dat doet. Ik heb het met mijn familie gaan opzoeken en dat bleek een zwangerschapshormoon. Maar bij mannen kan het een tumormarker zijn. We waren onmiddellijk zeer bezorgd. In het ziekenhuis kregen we het sluitende bewijs dat het om een tumor ging. De aanwezigheid van HCG heeft dus niets met moedwillig dopinggebruik te maken. Dat ik me op zo korte tijd niet kon verdedigen, is gewoon heel fout. Ik hoop ook dat antidopingagentschappen meer gaan doen om de privacy van atleten te beschermen."

Vader verloren

Maar nu staat Van der Plaetsen voor het belangrijke doel om weer gezond te worden: "Er is beslist om onmiddellijk in te grijpen." Vandaag vindt de operatie plaats. Over zijn sportieve toekomst liet Van der Plaetsen zich nog niet uit: "We kennen de gezondheidsgevolgen niet. Maar ik ga ervan uit dat ik in de nabije of iets verdere toekomst gezond zal terugkeren in het leven en hopelijk verder zal deelnemen aan de sport." Van der Plaetsen is niet van plan om de schouders te laten hangen. Moreel geholpen door een massa steunberichten van collega's in de sportwereld.

Kanker heeft in de familie van Van der Plaetsen ook al eerder hard toegeslagen. Thomas verloor zijn vader aan pancreaskanker in 2011, het jaar van zijn sportieve doorbraak. Wanneer zijn vader te horen kreeg van zijn ongeneeslijke ziekte, hield hij die diagnose nog even verborgen voor zijn zoon, die op het punt stond om deel te nemen aan het EK voor beloften in Ostrava. Van der Plaetsen won goud. Bij thuiskomst sloeg de vreugde om de trofee snel om in verdriet voor zijn vader. Sportroem is relatief, maar zijn vader vroeg aan Thomas om enkele weken later toch deel te nemen aan het WK in Daegu.

In een filmpje van de Vlaamse liga tegen Kanker getuigde Van der Plaetsen eerder al over hoe hard de confrontatie met de kanker van zijn vader toen was, een ziekte die hij nu zelf moet zien te overwinnen: "Het was moeilijk om mijn focus te behouden voor het WK (...) We hoopten dat hij niet zou overlijden toen wij weg waren. Maar na ons vertrek ging plots alles snel. Hij is uiteindelijk een week voor het WK overleden - een schok. Het vroeg heel veel energie om me de dagen van de wedstrijd te blijven focussen. Na de laatste proef kwamen er veel meer gevoelens naar boven. Dan moest ik het nieuws aanvaarden dat mijn vader overleden was. Ik had nog nooit iemand verloren die dicht bij mij stond en ben na die ervaring veel dankbaarder voor elke dag die je krijgt."

Beeld BELGA
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234